El ingenio del mini helicóptero de la NASA realiza un primer vuelo histórico en Marte

El ingenio del mini helicóptero de la NASA realiza un primer vuelo histórico en Marte

Cabo Cañaveral, Florida

El ingenio del helicóptero experimental de la NASA se elevó en el aire sobre la polvorienta superficie roja de Marte el lunes, logrando el primer vuelo propulsado por un avión en otro planeta.

El triunfo fue aclamado como un momento de los hermanos Wright. El mini helicóptero de 4 libras incluso llevaba un poco de tela de ala del Wright Flyer que hizo una historia similar en Kitty Hawk, Carolina del Norte, en 1903.

Fue un salto breve, solo 39 segundos y 10 pies, pero logró todos los hitos principales.

“Piel de gallina. Se ve exactamente como lo habíamos probado ”, dijo la gerente del proyecto MiMi Aung mientras miraba el video del vuelo durante una sesión informativa posterior. “Vuelo absolutamente hermoso. No creo que pueda dejar de verlo una y otra vez “.

Los controladores de vuelo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California declararon el éxito después de recibir los datos y las imágenes a través del rover Perseverance. Ingenuity viajó a Marte en Perseverance, aferrándose al vientre del rover cuando tocó tierra en un antiguo delta de un río en febrero.

La demostración del helicóptero de $ 85 millones se consideró de alto riesgo, pero de alta recompensa.

Los científicos aplaudieron las noticias de todo el mundo, incluso desde el espacio, y la Casa Blanca ofreció sus felicitaciones.

“Una forma completamente nueva de explorar el terreno alienígena en nuestro sistema solar está ahora a nuestra disposición”, dijo el astrónomo de la Universidad de Nottingham Trent, Daniel Brown, desde Inglaterra.

Este primer vuelo de prueba, con más por venir de Ingenuity, el próximo el jueves, es muy prometedor, señaló Brown. Los futuros helicópteros podrían servir como exploradores de vehículos exploradores, y eventualmente astronautas, en lugares difíciles y peligrosos.

El ingenio ha proporcionado una tercera dimensión a la exploración planetaria y “nos liberó de la superficie ahora para siempre”, dijo el director del JPL, Michael Watkins.

Los controladores de tierra tuvieron que esperar más de tres horas insoportables antes de saber si el vuelo preprogramado había tenido éxito a 178 millones de millas de distancia. El primer intento se retrasó una semana debido a un error de software.

Cuando finalmente llegó la noticia, el centro de operaciones se llenó de aplausos, vítores y risas. Más siguieron cuando apareció la primera foto en blanco y negro de Ingenuity, que mostraba la sombra del helicóptero mientras flotaba sobre la superficie de Marte.

“¡La sombra de la grandeza, el primer vuelo de #MarsHelicopter en otro mundo completo!” El astronauta de la NASA Victor Glover tuiteó desde la Estación Espacial Internacional.

Luego vino impresionante video en color del aterrizaje limpio del helicóptero, realizado por Perseverance, “el mejor anfitrión que el pequeño Ingenio podría esperar”, dijo la Sra. Aung al agradecer a todos.

El helicóptero flotó durante 30 segundos a su altitud prevista de 10 pies y pasó 39 segundos en el aire, más de tres veces más que el primer vuelo exitoso del Wright Flyer, que duró apenas 12 segundos el 17 de diciembre de 1903.

Para lograr todo esto, las palas gemelas del rotor contrarrotativas del helicóptero necesitaban girar a 2.500 revoluciones por minuto, cinco veces más rápido que en la Tierra. Con una atmósfera de solo el 1% de la densidad de la Tierra, los ingenieros tuvieron que construir un helicóptero lo suficientemente ligero, con palas girando lo suficientemente rápido, para generar esta elevación de otro mundo. El viento marciano fue relativamente suave el lunes: entre 4 mph y 14 mph.

Con más de seis años de fabricación, el Ingenuity mide solo 19 pulgadas de alto, es un helicóptero delgado de cuatro patas. Su fuselaje, que contiene todas las baterías, calentadores y sensores, es del tamaño de una caja de pañuelos. Los rotores de fibra de carbono rellenos de espuma son las piezas más grandes: cada par se extiende 4 pies de punta a punta.

El ingenio también tenía que ser lo suficientemente resistente para resistir el viento marciano, y está rematado con un panel solar para recargar las baterías, crucial para sobrevivir a las noches marcianas de menos 130 grados Fahrenheit.

La NASA eligió un parche plano y relativamente libre de rocas para el aeródromo de Ingenuity. Tras el éxito del lunes, la NASA nombró el área en honor a los hermanos Wright.

“Si bien estos dos momentos icónicos en la historia de la aviación pueden estar separados por el tiempo y … millones de millas de espacio, ahora estarán vinculados para siempre”, anunció el jefe de misiones científicas de la NASA, Thomas Zurbuchen.

El pequeño helicóptero con un trabajo gigante llamó la atención desde el momento en que se lanzó con Perseverance en julio pasado. Incluso Arnold Schwarzenegger se unió a la diversión, apoyando el ingenio durante el fin de semana. “¡Llegar al helicóptero!” gritó en un video tuiteado, una línea de su película de ciencia ficción de 1987 “Predator”.

Se planean hasta cinco vuelos cada vez más ambiciosos, y podrían abrir el camino hacia una flota de drones marcianos en las próximas décadas, proporcionando vistas aéreas, transportando paquetes y sirviendo como vigías para tripulaciones humanas. En la Tierra, la tecnología podría permitir que los helicópteros alcancen nuevas alturas, haciendo cosas como navegar más fácilmente por el Himalaya.

El equipo de Ingenuity tiene hasta principios de mayo para completar los vuelos de prueba para que el rover pueda continuar con su misión principal: recolectar muestras de rocas que podrían contener evidencia de vida marciana pasada, para regresar a la Tierra dentro de una década.

El equipo planea probar los límites del helicóptero, posiblemente incluso destrozando la nave, dejándola reposar en su lugar para siempre, después de haber enviado sus datos a casa.

Hasta entonces, Perseverance controlará el ingenio. Los ingenieros de vuelo los llaman cariñosamente Percy y Ginny.

“La hermana mayor está mirando”, dijo Elsa Jensen de Malin Space Science Systems, la operadora principal de la cámara del rover.

Esta historia fue reportada por The Associated Press.

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