Combustibles fósiles, cambio climático y crisis de COVID-19 en India

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La aumento de casos de COVID-19 y la crisis humanitaria que se desarrolla ahora en la India ha conmocionado al mundo y ha llevado a buscar una explicación de cómo la situación empeoró tan rápido. Los científicos están investigando varios factores, incluidas nuevas variantes, y los funcionarios de salud pública han señalado una inversión insuficiente en el sistema de salud del país.

Sin lugar a dudas, las causas son variadas, y mientras observaba el aumento de los números, comencé a preguntarme si vale la pena considerar el papel que puede estar jugando la contaminación del aire. Desde los primeros días de la pandemia, los investigadores han comprendido que la exposición al aire contaminado hace que las personas sean más vulnerables al COVID-19, y las megalópolis de India se encuentran entre las más contaminadas del mundo. “Entendemos que el impacto de la pandemia puede ser mayor en regiones contaminadas donde los pulmones de las personas ya se han debilitado debido a exposiciones a largo plazo”, dice Anumita Roychowdhury, directora ejecutiva de investigación y defensa del Centro de Ciencia y Medio Ambiente en Delhi. “Eso hace que las ciudades indias sean vulnerables”.

Se han realizado algunas investigaciones sobre la contaminación del aire y COVID-19 en la India específicamente, pero probablemente primero valga la pena mirar el panorama general. Una gran cantidad de estudios han demostrado vínculos directos entre la exposición a la contaminación del aire y la vulnerabilidad al COVID-19. Uno papel publicado en diciembre en la revista Investigación cardiovascular descubrió que la exposición crónica a material particulado, un tipo de contaminación que resulta de una mezcla de sustancias químicas que provienen de fuentes como chimeneas e incendios, probablemente esté relacionada con alrededor del 15% de las muertes mundiales por COVID-19. El material particulado no solo proviene de los combustibles fósiles, sino que los autores del estudio encontraron que más del 50% de las muertes por COVID-19 relacionadas con la contaminación del aire están específicamente relacionadas con el uso de combustibles fósiles.

Una pila aparentemente interminable de estudios ha demostrado los vínculos causales que explican esto: la exposición prolongada a la contaminación del aire contribuye a una variedad de dolencias, desde el asma hasta la diabetes, que son factores de riesgo de COVID-19.

La investigación en India aún se encuentra en etapas tempranas, pero los científicos ya han comenzado a evaluar la conexión local. A estudio preliminar del Instituto Nacional de Tecnología de Malaviya en Jaipur, India, se encontró una correlación entre los casos de COVID-19 y la contaminación del aire y las condiciones climáticas, como el viento y la humedad, en Delhi. Otro documento preliminar del Banco Mundial basándose en datos de la India, se encontró que “un aumento del 1 por ciento en la exposición a largo plazo a [particulate matter] conduce a un aumento de las muertes por COVID-19 en 5,7 puntos porcentuales “. El estudio sugirió una serie de intervenciones “urgentes”, desde promover fuentes de combustible más limpias hasta reducir la contaminación en el sistema de transporte, que complementarían medidas de salud pública más obvias, como la vacunación y el uso de mascarillas.

“Parece que está surgiendo un consenso científico de que mejorar la calidad del aire puede desempeñar un papel importante para superar o al menos reducir los impactos de la pandemia”, escribieron los autores del documento del Banco Mundial. “La investigación implica que la contaminación debe limitarse tanto como sea posible cuando se levanten los cierres”.

Es importante comprender esta dinámica no solo porque ayuda a explicar un factor que ha empeorado la pandemia, sino también porque ofrece una perspectiva de los denominados “cobeneficios climáticos”, una consideración clave que ayuda a justificar la adopción de medidas urgentes en cambio climático. Ese término se refiere a los efectos positivos más allá de la reducción de las emisiones de dióxido de carbono que resultan de abordar el cambio climático. Los beneficios colaterales van desde la mejora de la salud del suelo (resultante de prácticas agrícolas que reducen las emisiones de carbono) hasta una mayor seguridad energética (como resultado positivo de la expansión de las fuentes de energía renovable y la reducción de la dependencia de las importaciones de combustibles fósiles).

Pero quizás ningún co-beneficio sea más significativo — y más urgente — a nivel global que el aire limpio que resulta de vetar los combustibles fósiles. En India, por ejemplo, la exposición crónica a la contaminación del aire provoca la muerte prematura de más de un millón de personas cada año. Cientos de miles más se ven afectados de manera similar en China. Incluso en los EE. UU., Que tiene estándares ambientales relativamente estrictos, se estima que más de 100,000 personas mueren prematuramente debido a la contaminación del aire por partículas cada año, según investigar publicado en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. Y, en los EE. UU. Y en todo el mundo, la carga recae desproporcionadamente sobre las comunidades de color de bajos ingresos.

Los formuladores de políticas y los científicos han tenido muchos debates espinosos sobre las mejores formas de explicar esos beneficios colaterales, pero a un nivel puramente humano es otro ejemplo de cómo abordar el cambio climático salvaría vidas, no solo 30 años en el futuro sino ahora mismo.

Combustibles fósiles, cambio climático y crisis de COVID-19 en India

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