Más allá de COVID, el futuro del ARNm es brillante

El término “ARNm” solo entró en el hogar promedio en los últimos meses, cuando Moderna y Pfizer-BioNTech lanzaron sus vacunas COVID-19. Pero un puñado de científicos ha pasado décadas estudiando este nuevo enfoque de inmunización. Al comienzo de la pandemia, la tecnología ya estaba tan avanzada que, cuando los investigadores chinos publicó la secuencia genética del coronavirus a mediados de enero, Moderna pudo preparar una vacuna dentro de las 48 horas. Los ensayos clínicos comenzaron unas semanas después de eso. En nueve meses, el mundo estaba bien encaminado hacia la seguridad viral.

Fue un debut sorprendente para el ARNm, abreviatura del ácido ribonucleico mensajero, el compañero del ADN, que durante mucho tiempo se había clasificado como un tratamiento prometedor pero no probado. Después de este alentador éxito, sus defensores predicen un futuro igualmente impresionante. Siempre han creído en la capacidad del ARNm para proteger no solo contra el coronavirus, sino también contra una serie de enfermedades mortales que resisten las vacunas tradicionales, desde la malaria hasta el VIH y el cáncer. En 2018, mucho antes de la exhibición de aumento de confianza del año pasado, un grupo de investigadores anunció “una nueva era en vacunología. “

Queda por ver si el ARNm estará a la altura de las expectativas. Sin embargo, con resultados concretos que atestiguan su potencial, el interés está creciendo entre inversores e investigadores por igual. También ayuda que las agencias reguladoras y el público estén familiarizados con él ahora, dice el inmunólogo de Yale Rick Bucala. “Eso realmente ha cambiado el panorama”.

Andrew Geall, cofundador de una empresa que prueba vacunas de ARN y director científico de otra, señala que el ARNm acaba de entrar en su infancia después de una larga gestación. Ésa es la naturaleza del progreso científico. “Hemos tenido la tecnología burbujeando durante 20 años, y el mayor avance es esta prueba clínica de dos vacunas”, dice. “Ahora estamos listos para 10 años de emoción”.

Próximos pasos para el ARNm

El objetivo de cualquier vacuna es entrenar al sistema inmunológico para que reconozca y se defienda contra un virus. Las vacunas tradicionales lo hacen al exponer el cuerpo al virus mismo, debilitado o muerto, oa una parte del virus, llamada antígeno. Las nuevas inyecciones, como su nombre indica, introducen solo ARNm, el material genético que, como recordará de la biología de la escuela secundaria, contiene instrucciones para producir proteínas.

Una vez que el ARNm ingresa a las células, las partículas llamadas ribosomas leen sus instrucciones y las usan para construir las proteínas codificadas. En el caso de las vacunas COVID, esas proteínas son los antígenos de “pico” en forma de corona de los cuales el coronavirus deriva su nombre (“corona” significa corona en latín). Por sí mismos son inofensivos, pero el sistema inmunológico los ataca como invasores extranjeros y, al hacerlo, aprende cómo protegerse del virus real. Si alguna vez levanta su cabeza puntiaguda a partir de entonces, el cuerpo lo recordará y lo destruirá rápidamente.

Pero además de liberar al mundo de la peor pandemia en generaciones, el ARNm podría ayudar a vencer muchas enfermedades intratables. Si todos los sueños de sus defensores se hacen realidad, las vacunas COVID pueden, en retrospectiva, ser solo una prueba de concepto. En febrero, por ejemplo, Bucala y sus colegas patentaron un vacuna contra la malaria, que probablemente ha matado a más seres humanos que cualquier otra causa única y en su mayoría ha resistido la inmunización.

Justin Richner, inmunólogo de la Universidad de Illinois, Chicago, está desarrollando una vacuna de ARNm para el dengue, otro virus altamente resistente. Debido a que el ARNm es simplemente una secuencia genética, los científicos pueden modificarlo fácilmente según sea necesario para encontrar la combinación más efectiva. “Una de las ventajas de la plataforma de ARNm es cómo se puede modificar y manipular tan fácilmente para probar hipótesis novedosas”, dice Richner.


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Geall dice que los candidatos obvios para las vacunas de ARNm incluyen lo que él llama los “6 grandes”, todos los cuales siguen siendo enemigos astutos: malaria, cáncer, tuberculosis VIH, citomegalovirus y virus respiratorio sincitial. Su propia empresa, Replicate Bioscience, está trabajando en el frente del cáncer, al igual que varias otras, incluida BioNTech. A través del análisis genético de tumores individuales, los pacientes podrían algún día recibir vacunas personalizadas, diseñadas para atacar las mutaciones específicas que los afligen.

Actualmente, es difícil saber si una vacuna de ARNm funcionará en algún patógeno en particular. Muchos se han mostrado prometedores en ensayos con animales, solo para flaquear en nuestra especie. Como dijo Geall, “los ratones no son humanos”. Algunas parecen ser mejores apuestas que otras, en particular el citomegalovirus y el virus sincitial respiratorio RSV, pero por ahora, es demasiado pronto para decir dónde dará sus frutos el siguiente ARNm. “A pesar de todo lo que sabemos sobre inmunología, gran parte de ella es realmente empírica”, dice Bucala. “Solo tienes que probar cosas y ver si funcionan”.

El domador pandémico

Con base en sus logros recientes, el próximo acto de ARNm bien puede involucrar la próxima pandemia. Quizás su mayor fortaleza es que se puede fabricar a velocidades sin precedentes en el ámbito de las vacunas tradicionales, lo que la hace muy adecuada para hacer frente a oleadas repentinas de virus. “Una de las mejores cosas del campo del ARNm es la rapidez con la que se puede pasar de un concepto a una terapia que está lista para ensayos clínicos”, dice Richner. “Podemos hacer varias vacunas diferentes y probarlas en un proceso realmente rápido”.


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Desde 2018, Pfizer y BioNTech han estado trabajando en una vacuna de ARNm para la gripe estacional. Bajo el status quo, los expertos deben predecir qué variación del virus representará la mayor amenaza cada año y producir vacunas para igualarla. Pero debido a que el ARNm es tan fácil de editar, se puede modificar de manera más eficiente para mantener el ritmo de las cepas en constante mutación. “Creo que el campo de las vacunas contra la influenza se transformará en un futuro no muy lejano”, dice Richner.

Un tipo similar de vacuna basada en genes, elaborada con ARN autoamplificado (saRNA), es aún más ágil. Mientras que las vacunas de ARNm básico, como las de Moderna y Pfizer-BioNTech, inyectan todo el material genético a la vez, la versión autoamplificadora se replica dentro de la célula. Solo una pequeña dosis de este potente producto puede desencadenar la misma respuesta inmune que una jeringa llena de las inyecciones actuales. La vacuna contra la malaria de Bucala y las vacunas contra el cáncer de Geall utilizan esta tecnología. “El gran problema es que las vacunas no previenen las infecciones”, dice Bucala. “Las vacunas previenen las infecciones”. Con saRNA, los fabricantes pueden garantizar muchos más.

Después de la brillante batalla del ARNm contra Covid, es tentador pensar en él como una panacea. Pero, dice Bucala, “¿Hay algo intrínsecamente revolucionario en el ARNm? Aún no lo sabemos “.

Viene con algunos desafíos logísticos. Por ejemplo, el ARNm se descompone fácilmente, por lo que debe refrigerarse durante todo el proceso de distribución. Sin embargo, aparte de los obstáculos, las posibilidades son enormes y la inversión puede aumentar para cumplir con las ambiciones de la industria. El desarrollo de vacunas no suele ser un negocio lucrativo, pero COVID-19 ha generado más de unos pocos multimillonarios, “y otros están observando”, dice Bucala. “Creo que debería ser económicamente viable en nuestro [current] modelo para volver a trabajar en vacunas “.

Geall está de acuerdo. Incluso si algunos esfuerzos de ARNm fracasan, al menos unos pocos harán que el mundo se sienta orgulloso. “Hay mucho dinero que se invertirá en estos nuevos enfoques”, dice. “Veremos fracasos, pero seguro que veremos éxitos”.

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