Esta misión al espacio profundo podría durar toda la vida, o incluso más

Un equipo internacional de científicos está planeando una misión al espacio interplanetario que tardará 50 años en completarse. Se convertirá en un proyecto multigeneracional.

Un equipo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que voló la sonda New Horizons a Plutón en 2015, está colaborando con la Unión Europea de Ciencias para diseñar una misión llamada Sonda interestelar que se extenderá más allá de la heliosfera del sol.

La heliosfera es una burbuja cósmica que rodea todo nuestro sistema solar, donde el flujo de partículas cargadas que salen del sol, conocido como viento solar, se encuentra con el entorno interestelar de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Esta misión al espacio profundo podría durar toda la vida, o incluso más
Los científicos planean que la sonda interestelar alcance 1,000 AU – 1 AU es la distancia desde el sol a la Tierra – en el medio interestelar. Eso es aproximadamente 10 veces más lejos que la nave espacial Voyager. (Johns Hopkins APL)

Para llegar a esa región, la nave necesitará volar 1.000 unidades astronómicas (AU) o 1.000 veces más lejos del sol que de la Tierra. Eso es a unos 150 mil millones de kilómetros de aquí, un viaje que tardará medio siglo en completarse.

Tal misión se lanzaría en algún momento de la década de 2030, lo que significa que algunos de los científicos que planean la misión hoy no estarán vivos cuando llegue a su destino.

La nave espacial Voyager se está abriendo camino

Las únicas otras naves espaciales que informan desde el espacio interestelar son las Voyager 1 y 2 astronave. Lanzadas en 1977, las sondas robóticas gemelas volaron por Júpiter y Saturno, y la Voyager 2 continuó hacia Urano y Neptuno.

Cada uno de los grandes planetas dio a las sondas una asistencia de gravedad, que las aceleró hasta una velocidad lo suficientemente alta como para escapar de la gravedad del sol y vagar entre las estrellas de nuestra galaxia durante miles de millones de años. Solo cinco naves espaciales lo han logrado, Pioneer 10 y 11, que precedieron a las Voyager, y New Horizons, que ahora está más allá de Plutón.

La Voyager 1 es ahora el objeto más distante enviado desde la Tierra con poco más de 150 UA. La sonda interestelar se alejará más de seis veces.

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Este gráfico muestra la posición de las sondas Voyager 1 y Voyager 2 en octubre de 2018, en relación con la heliosfera, una burbuja protectora creada por el Sol que se extiende mucho más allá de la órbita de Plutón. (NASA / JPL-Caltech)

Sondeando los confines de nuestro sistema solar

La heliosfera es nuestro escudo protector contra los rayos cósmicos de la galaxia. También cambia con el tiempo, brillando como una pompa de jabón gigante a medida que la actividad del sol fluctúa y a medida que cambia la naturaleza del medio interestelar. Mientras que los Voyager definieron los límites exteriores de la heliosfera, la Sonda Interestelar adoptará un enfoque más amplio y estudiará su comportamiento.

Otra forma de verlo es estudiar el sol en su contexto cósmico completo mientras viaja alrededor de la Vía Láctea.

Esta propuesta demuestra no solo el pensamiento a largo plazo, algo que a menudo es raro en el mundo actual, sino también cuánto tiempo tarda incluso nuestra nave espacial más rápida en salir de nuestro sistema solar.

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Bob McDonald en 1981 en el encuentro de la Voyager con Saturno. Con él está el artista Jon Lomborg, diseñador del disco de oro que llevan las sondas Voyager. Una réplica de registro es visible junto a Lomborg. (Bob McDonald)

Como periodista que cubría la misión Voyager desde el lanzamiento durante los 12 años que tardó en llegar a Neptuno, me vi a mí mismo, a mis colegas y a los científicos envejecer a medida que avanzaba la misión. El cabello cambió de negro a gris o se cayó, nuestras máquinas de escribir se convirtieron en computadoras portátiles, algunas personas incluso murieron antes del final.

El espacio es realmente grande.

Planifica desde el pasado llegando al futuro

Planear una misión que será cumplida por las generaciones futuras es una maravillosa previsión en la ciencia.

Los planificadores de la misión Voyager sabían desde el principio que la nave espacial sería interestelar, pero solo recibieron fondos para explorar Júpiter y Saturno. Aún así, los ingenieros se aseguraron de que la nave espacial tuviera tanques de combustible para los propulsores de maniobra que fueran lo suficientemente grandes como para recorrer la distancia y un suministro de energía nuclear que pudiera durar 50 años. Luego pudieron obtener fondos adicionales para continuar la exploración después de que la nave espacial estuviera en camino.

Esta semana en Quirks y quarks oirás sobre el botánico estadounidense Prof. William Beal, quien, en 1879, inició un experimento a largo plazo llenando 20 frascos con una variedad de semillas y enterrándolos bajo tierra para ver cuánto tiempo podían permanecer inactivos. La idea era desenterrar un frasco periódicamente para ver qué semillas germinaban.

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Profesor WJ Beal en Beal Botanical Garden en Michigan State University. En 1879, plantó 20 botellas de semillas para ser excavadas cada pocos años en el futuro. (Universidad del estado de michigan)

Ese proyecto todavía está en marcha hoy y gracias a la nueva tecnología, se pueden hacer preguntas sobre esas semillas que no eran posibles en la época de Beal.

La ciencia a menudo mira hacia el pasado a través de artefactos y fósiles antiguos. Mirar hacia el futuro es más difícil pero también emocionante porque no sabemos qué traerá ese futuro.

La sonda interestelar será la humanidad lanzando una línea tan lejos en el océano de espacios que podamos alcanzar.

Dependerá de las generaciones futuras descubrir qué atrapamos.

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