El fósil de Little Foot muestra que los primeros ancestros humanos se aferraron estrechamente a los árboles

Un análisis de alta tecnología tan esperado de la parte superior del cuerpo del famoso fósil “Little Foot” abre una ventana a un período crucial en el que los antepasados ​​humanos se separaron de los simios, según muestra una nueva investigación de la USC.

El ensamblaje del hombro de Little Foot resultó clave para interpretar una rama temprana del árbol evolutivo humano. Los científicos de la Escuela de Medicina Keck de la USC se centraron en la llamada cintura pectoral, que incluye clavículas, omóplatos y articulaciones.

Aunque otras partes de Little Foot, especialmente sus piernas, muestran rasgos humanos para caminar erguido, los componentes de los hombros son claramente simiescos, los brazos de apoyo son sorprendentemente adecuados para colgarse de las ramas o trepar y bajar de los árboles en lugar de lanzar un proyectil o colgar a horcajadas sobre el torso. como los humanos.

El fósil de Little Foot proporciona la mejor evidencia hasta ahora de cómo los antepasados ​​humanos usaron sus brazos hace más de 3 millones de años, dijo Kristian J. Carlson, autor principal del estudio y profesor asociado de ciencias anatómicas integrativas clínicas en la Escuela de Medicina Keck.

“Little Foot es la piedra Rosetta de los primeros antepasados ​​humanos”, dijo. “Cuando comparamos el conjunto del hombro con humanos y simios vivos, muestra que el hombro de Little Foot probablemente era un buen modelo del hombro del antepasado común de los humanos y otros simios africanos como los chimpancés y los gorilas”.

Es probable que las características de los simios atraigan una considerable intriga, ya que los equipos científicos de todo el mundo han estado examinando diferentes partes del esqueleto para encontrar pistas sobre los orígenes humanos. El estudio liderado por la USC, que también involucró a investigadores de la Universidad de Wisconsin, la Universidad de Liverpool y la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica, entre otras, se publicó hoy en el Revista de la evolución humana.

La revista dedicó un número especial a los análisis de Little Foot de un grupo de investigación global, que analizó otras partes del esqueleto de la criatura. El proceso es algo parecido a la historia de los ciegos y el elefante, cada uno examina una parte en coordinación con otras para explicar la totalidad de algo que no se comprende completamente.

El fósil de Little Foot es un espécimen raro porque es un esqueleto casi completo de un individuo de Australopithecus mucho más viejo que la mayoría de los otros ancestros humanos. La criatura, probablemente una hembra vieja, medía alrededor de 4 pies de altura con patas largas adecuadas para el movimiento bípedo cuando vivió hace unos 3,67 millones de años. Llamado “Pie Pequeño” porque los primeros huesos recuperados consistieron en algunos huesos pequeños del pie, los restos fueron descubiertos en una cueva en Sudáfrica en la década de 1990. Los investigadores han pasado años excavándolo de su encapsulado de roca y sometiéndolo a análisis de alta tecnología.

Aunque no es tan conocido como el esqueleto de Lucy, otro individuo de Australopithecus desenterrado en África Oriental en la década de 1970, Carlson dijo que Little Foot es más viejo y más completo.

El equipo de investigación dirigido por la USC se centró en los conjuntos de hombro porque Little Foot proporciona el ejemplo más antiguo e intacto de esta anatomía jamás encontrado. Esos huesos proporcionan pistas reveladoras de cómo se mueve un animal. En la evolución humana, dijo, estas partes tuvieron que cambiar de forma antes de que nuestros antepasados ​​pudieran vivir una vida libre de árboles, caminar por la sabana abierta y usar sus brazos para otras funciones además de soportar el peso del individuo.

Los científicos compararon las partes del hombro de la criatura con simios, homínidos y humanos. Little Foot era una criatura adaptada a vivir en los árboles porque la cintura pectoral sugiere una criatura que trepaba a los árboles, colgaba debajo de las ramas y usaba sus manos por encima de la cabeza para soportar su peso.

Por ejemplo, la escápula, o el omóplato, tiene una cresta grande y alta para unir músculos pesados ​​similares a los de los gorilas y los chimpancés. La articulación del hombro, donde se conecta el húmero, se asienta en un ángulo oblicuo, útil para estabilizar el cuerpo y disminuir las cargas de tensión en los ligamentos del hombro cuando un simio cuelga debajo de las ramas. El hombro también tiene una estructura de refuerzo robusta y simiesca, la barra ventral. Y la clavícula tiene una curva distintiva en forma de S que se encuentra comúnmente en los simios.

Esas conclusiones significan que las similitudes estructurales en el hombro entre humanos y simios africanos son mucho más recientes y persistieron mucho más tiempo de lo que se ha propuesto, dijo Carlson.

“Vemos evidencia incontrovertible en Little Foot de que el brazo de nuestros antepasados ​​de hace 3,67 millones de años todavía se usaba para soportar un peso sustancial durante los movimientos arbóreos en los árboles para trepar o colgarse debajo de las ramas”, dijo. “De hecho, basándonos en comparaciones con humanos y simios vivos, proponemos que la morfología del hombro y la función de Little Foot es un buen modelo para la del ancestro común de humanos y chimpancés de hace 7 a 8 millones de años”.

Los científicos pudieron lograr imágenes notablemente claras de los fósiles. Esto se debe a que los huesos, excavados minuciosamente durante muchos años, están en buenas condiciones y excepcionalmente completos. Los científicos los examinaron utilizando micro-tomografías computarizadas, que pueden detectar características diminutas en la superficie de un objeto, observar el interior de un hueso, medir la densidad de un objeto y generar un modelo 3D sin dañar el fósil.

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