La prueba de vuelo de un helicóptero en Marte promete el momento de los hermanos Wright para la NASA

Por Steve Gorman

LOS ÁNGELES (Reuters) – La NASA espera lograr este lunes un momento de los hermanos Wright del siglo XXI mientras intenta enviar un helicóptero en miniatura sobre la superficie de Marte en lo que sería el primer vuelo controlado y propulsado de un avión en otro planeta.

Los logros históricos en ciencia y tecnología pueden parecer humildes según las mediciones convencionales. El primer vuelo controlado de los hermanos Wright en el mundo de un avión a motor, cerca de Kitty Hawk, Carolina del Norte, en 1903 cubrió solo 120 pies (37 metros) en 12 segundos.

También está reservado un modesto debut para el helicóptero Ingenuity de doble rotor y propulsión solar de la NASA.

Si todo va según lo planeado, el remolino de 4 libras (1,8 kg) ascenderá lentamente hasta una altitud de 10 pies (3 metros) sobre la superficie marciana, flotará en su lugar durante 30 segundos y luego girará antes de descender a una velocidad suave. aterrizando sobre las cuatro patas.

Si bien las meras métricas pueden parecer menos ambiciosas, el “campo aéreo” para el vuelo de prueba interplanetario está a 173 millones de millas de la Tierra, en el piso de una vasta cuenca marciana llamada Cráter Jezero. El éxito depende de que Ingenuity ejecute las instrucciones de vuelo preprogramadas utilizando un piloto autónomo y un sistema de navegación.

“El momento que nuestro equipo ha estado esperando está casi aquí”, dijo el gerente del proyecto Ingenuity MiMi Aung en una reunión informativa reciente en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA cerca de Los Ángeles.

La propia NASA está comparando el experimento con la hazaña de los hermanos Wright hace 117 años, rindiendo homenaje a ese primer vuelo modesto pero monumental al colocar una pequeña franja de tela de ala del volante Wright original debajo del panel solar de Ingenuity.

La aeronave robot fue llevada al planeta rojo atado al vientre del rover de Marte Perseverance de la NASA, un laboratorio de astrobiología móvil que aterrizó el 18 de febrero en el cráter Jezero después de un viaje de casi siete meses por el espacio.

Aunque la prueba de vuelo de Ingenuity está programada para comenzar alrededor de las 3:30 am hora del este del lunes (0730 GMT del lunes), no se espera que los datos que confirmen su resultado lleguen al control de la misión del JPL hasta alrededor de las 6:15 am ET del lunes.

La NASA también espera recibir imágenes y videos del vuelo que los ingenieros de la misión esperan capturar usando cámaras montadas en el helicóptero y el rover Perseverance, que estará estacionado a 76 metros (250 pies) de distancia de la zona de vuelo de Ingenuity.

Si la prueba tiene éxito, Ingenuity realizará varios vuelos adicionales más largos en las próximas semanas, aunque necesitará descansar de cuatro a cinco días entre cada uno para recargar sus baterías. Las perspectivas de vuelos futuros se basan en gran medida en un aterrizaje seguro de cuatro puntos la primera vez.

“No tiene un sistema de autodrizamiento, así que si tenemos un mal aterrizaje, será el final de la misión”, dijo Aung. Una ráfaga de viento inesperadamente fuerte es un peligro potencial que podría estropear el vuelo.

La NASA espera que Ingenuity, una demostración de tecnología separada de la misión principal de Perseverance para buscar rastros de microorganismos antiguos, allane el camino para la vigilancia aérea de Marte y otros destinos en el sistema solar, como Venus o la luna de Saturno, Titán.

Si bien Marte posee mucha menos gravedad para vencer que la Tierra, su atmósfera es solo un 1% más densa, lo que presenta un desafío especial para la elevación aerodinámica. Para compensar, los ingenieros equiparon al Ingenuity con palas de rotor que son más grandes (4 pies de largo) y giran más rápidamente de lo que se necesitaría en la Tierra para un avión de su tamaño.

El diseño fue probado con éxito en cámaras de vacío construidas en JPL para simular las condiciones marcianas, pero queda por ver si Ingenuity volará sobre el planeta rojo.

La pequeña y liviana aeronave ya pasó una prueba crucial al demostrar que podía resistir el frío extremo, con temperaturas nocturnas de hasta 130 grados bajo cero Fahrenheit (menos 90 grados Celsius), utilizando solo energía solar para recargar y mantener los componentes internos debidamente calentados. .

El vuelo planeado se retrasó una semana por una falla técnica durante una prueba de giro de los rotores de la aeronave el 9 de abril. La NASA dijo que el problema se resolvió desde entonces.

(Reporte de Steve Gorman en Los Ángeles; Edición de Daniel Wallis)

Related Stories

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí