El exministro de Industria toma partido contra la comunidad empresarial canadiense reacia al riesgo

Kevin Carmichael: Con un nuevo presupuesto en camino, esas bolsas de dinero en efectivo que Navdeep Bains originalmente colgaban frente a nuestros capitanes de la industria están a punto de hacerse más grandes.

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Navdeep Bains me habló a principios de esta primavera sobre su mandato como ministro de industria, lo que inevitablemente generó preguntas sobre la erosión de la competitividad de Canadá. Dijo que pensaba que había hecho un buen trabajo al crear las condiciones para una economía más innovadora. ¿Pero la élite empresarial? No tanto.

“La pelota está de vuelta en la cancha de negocios”, dijo Bains. “Francamente, si las empresas no hacen esto, creo que a largo plazo tendrán dificultades. Tienen que empezar a cambiar su comportamiento de forma significativa “.

¿Qué tal eso para un disparo de despedida?

Bains no fue el primer legislador canadiense que se sintió frustrado por la aversión de Corporate Canada a las apuestas arriesgadas en la investigación y la tecnología de vanguardia. Pero ha pasado mucho tiempo desde que alguien en Ottawa intentó convencerlos de que se mantuvieran al día con grandes sacos de dinero en efectivo colgando en sus caras. Todo lo que tenían que hacer era demostrar cierta ambición y estar dispuestos a complementar la contribución del gobierno federal con una inversión propia.

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Con el próximo presupuesto del primer ministro Justin Trudeau que se publicará el 19 de abril, podría ser un buen momento para una revisión rápida del mandato de Bains.

La ministra de Finanzas, Chrystia Freeland, dijo el otoño pasado que estaba dispuesta a gastar hasta $ 100 mil millones en acelerar el cambio de Canadá hacia una economía cuyos contornos están moldeados por la tecnología digital y el cambio climático. Esas bolsas de dinero en efectivo que Bains originalmente colgó frente a nuestros capitanes de la industria están a punto de hacerse más grandes. Bains se ha ido, pero no debemos olvidarlo.

Es difícil determinar quién merece crédito por lo que se hace en Ottawa de Trudeau, un lugar tan estrictamente controlado por la Oficina del Primer Ministro que muchos ministros del gabinete son tan invisibles como los humildes diputados. Aún así, el mandato de Bains marcó el regreso de la política industrial, por lo que al menos supervisó un cambio monumental lejos de la suposición de décadas de que la mejor manera de avivar la inversión era a través de recortes de impuestos estratégicos.

La era del laissez-faire que comenzó en la década de 1980 se alineó con un crecimiento económico decente, pero la inversión en innovación fue en su mayoría decepcionante. Los países que estaban a la vanguardia de la economía digital eran aquellos en los que el gobierno y los políticos tenían pocos complejos sobre su capacidad para elegir ganadores y perdedores.

En los Estados Unidos, la administración de Barack Obama respaldó algunos fraudes, pero también rescatado un ambicioso fabricante de vehículos eléctricos llamado Tesla Inc. en 2009. Tesla ahora vale tanto como todos los grandes fabricantes de automóviles juntos, lo que cuestiona la noción de que los gobiernos no pueden elegir a los ganadores.

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Trudeau y sus asesores no esperaban ganar las elecciones de 2015, por lo que su pensamiento sobre la innovación estaba incompleto cuando asumieron el cargo en noviembre. Una de las primeras cosas que hicieron fue cambiar el nombre del departamento a Innovación, Ciencia y Desarrollo Económico, condenando a Bains a pasar su carrera en el gabinete como ministro a cargo de un departamento llamado “Yo-dije”. No parece haberle importado.

“El nuevo título habló de la ambición y habló de la nueva realidad global de cómo los países estaban adoptando la política industrial a través de la lente de la innovación”, dijo Bains. “Tiene que ser un modelo de asociación. No era exclusivamente el gobierno el que impulsaría el crecimiento y crearía empleos. Mi trabajo era crear las condiciones para el crecimiento y la creación de empleo ”.

En algún momento de las pasadas vacaciones de Navidad, Bains decidido preferiría pasar más tiempo con la familia que comprometerse con otro mandato como miembro del Parlamento para la conducción de Mississauga-Malton en el área de Toronto. Si se hubiera quedado, ahora estaría a unos meses de suplantar a John Manley como el segundo ministro de industria con más años de servicio en la historia de Canadá, solo por detrás del legendario CD Howe.

“Fue un gran animador”, dijo Mike Wessinger, director ejecutivo de PointClickCare Technologies Inc., un desarrollador de software con sede en Mississauga que ayuda a los hogares de cuidados a largo plazo a administrar los datos. “Él siempre se acercaría de manera proactiva. Fue genial que le importara “.

Es fácil descartar la importancia de las porristas. Las empresas nativas digitales de Canadá luchaban por ser tomadas en serio en Ottawa hace una década. El ex primer ministro Stephen Harper colaboró ​​con la administración Obama para salvar a General Motors Co. y Chrysler Group LLC en 2009, pero dejó que Nortel Networks Corp. fracasara. La industria de la tecnología necesitaba un campeón y encontró uno en Bains.

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La pregunta es si Bains será recordado por algo más que sobrevivir a la propensión de Trudeau a los cambios en los mini gabinetes. La respuesta es complicada, en parte porque depende de la medida en que Trudeau y Freeland adopten la idea de que el gobierno debe ser un actor activo en la economía moderna, no pasivo.

El legado de Bains es indeterminado porque se fue antes de que terminara el trabajo. Supervisó la creación del Fondo de Innovación Estratégica y el programa de supergrupos, iniciativas audaces que pueden no ser lo suficientemente audaces. La inversión empresarial trimestral en propiedad intelectual promedió el 1.8 por ciento del producto interno bruto durante su mandato, en comparación con el dos por ciento en los cinco años anteriores.

Los críticos de la política industrial de Trudeau están firmes cuando preguntan: ¿cuál fue el punto?

“A ‘B’, supongo”, dijo Steven Denney, un becario postdoctoral en el Laboratorio de Políticas de Innovación de la Universidad de Toronto, cuando se le pidió que asignara una calificación a Bains. “Realmente no ves ningún resultado todavía. Realmente no hay nada que evaluar “.

La política más exitosa de Bains probablemente le costó menos a los contribuyentes. Las empresas de software se entusiasman con la Estrategia Global de Habilidades, que les permitió obtener visas para ingenieros y otros talentos altamente calificados en semanas en lugar de meses. “Hay una verdadera batalla por el talento”, dijo Wessinger, que emplea a unos 600 ingenieros de software, la mayoría de ellos del extranjero. “No tenemos suficiente profundidad en Canadá para satisfacer la demanda”.

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La efectividad de los programas costosos sigue sin estar clara. Denney observó que el Fondo de Innovación Estratégica se ha asociado con empresas internacionales con más frecuencia que con las canadienses, mientras que los cinco supergrupos, que se dividen alrededor de mil millones de dólares, no han cumplido con el bombo inicial.

Bains argumentó que sus programas merecen más tiempo. La política industrial seguía siendo objeto de burlas cuando asumió el departamento de industria. Ahora es la corriente principal. Por ahora, ese es su legado. Depende de sus antiguos colegas escribir el capítulo final.

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Informes detallados sobre la economía de la innovación de The Logic, presentados en asociación con Financial Post.

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