¿Cómo construyen los científicos la mejor dieta para los astronautas?

La comida es clave para nuestras funciones diarias porque alimenta nuestra actividad y fortalece nuestro cuerpo y nuestra mente. La mayoría de nosotros con acceso a diversas fuentes de alimentos, mientras tanto, no tenemos que preocuparnos por la preparación de comidas tanto como la NASA. En el espacio, donde los astronautas enfrentan drásticos cambios ambientales y físicos, la necesidad de alimentos seguros, nutritivos y cargados de energía es particularmente vital para la salud en general.

“Tenemos tripulaciones que necesitan desempeñarse y mantenerse saludables en estos niveles extremadamente altos para situaciones de estrés extremadamente alto”, dice Grace Douglas, científica principal del grupo de investigación de Tecnología de Alimentos Avanzada de la NASA en el Centro Espacial Johnson. “La comida afecta todos los aspectos de la fisiología, y la comida puede hacer que usted esté muy saludable o puede enfermarlo gravemente”. Un sistema alimentario robusto y nutritivo para los viajes espaciales, dice, puede tener resultados positivos para el desempeño y el bienestar general de una tripulación espacial.

Pero para quienes viajan lejos del suministro de alimentos de la Tierra, es particularmente difícil producir, transportar y preparar alimentos saludables. Más allá de proporcionar energía y nutrición, las comidas espaciales deben ser apetitosas y seguras para el consumo durante meses, o incluso años.

Satisfacer las necesidades nutricionales

Sobre todo, comida espacial deben proporcionar la energía adecuada para alimentar a los astronautas en sus agotadoras misiones, según la NASA. Sin un aporte calórico suficiente (que excede las necesidades terrenales y oscila entre aproximadamente 2.700 y 3.700 calorías diarias) los astronautas corren el riesgo de perder masa corporal, un marcador clave de la nutrición. Históricamente, los astronautas han consumido tan poco como 60 por ciento de sus calorías recomendadas durante las misiones espaciales. Sin embargo, los datos de misiones más recientes muestran que más viajeros espaciales ahora comen lo suficiente y, por lo tanto, es más probable que aumenten sus niveles de nutrientes.

Al igual que en la Tierra, la falta de ciertas vitaminas y nutrientes puede ser perjudicial para la salud de una persona, incluidos el corazón, el cerebro y el sistema inmunológico. En entornos de microgravedad, una nutrición adecuada puede combatir la degradación resultante de huesos y músculos. Por ejemplo, las vitaminas D, K y C ayudan a sintetizar el calcio en los huesos. Cuando se combinan con el ejercicio, ayudan a los astronautas a retener la fuerza ósea y muscular contra los efectos nocivos de la microgravedad.

Mientras tanto, los suplementos dietéticos como el hierro, los ácidos grasos omega 3 y la B12 pueden compensar las deficiencias dietéticas y reducir el deterioro de la vista, la masa muscular y los niveles de oxígeno en sangre inducido por la microgravedad. “En general, si es bueno para usted en la Tierra, será bueno para usted en los vuelos espaciales”, dice Douglas.

Después de décadas de estudios nutricionales y avances en la tecnología de los alimentos, la NASA ha cambiado el enfoque de los suplementos y las fórmulas dietéticas para proporcionar tantos nutrientes de frutas y verduras como sea posible. Los alimentos derivados de una variedad de fuentes naturales pueden proporcionar una variedad de fitoquímicos, o compuestos biológicamente activos, que no puedes obtener de suplementos dietéticos.

Puede ser difícil depender en gran medida de las frutas y verduras como fuente de alimento espacial porque, si bien pueden estar llenas de nutrientes, no contienen muchas calorías. Esto plantea un problema para los vuelos espaciales, donde el espacio de carga es precioso.

Para que los alimentos alcancen una masa aceptable y aumenten su vida útil, el equipo de sistemas de alimentos de la NASA utiliza tecnología como la liofilización y la esterilización térmica en autoclave, un proceso que se usa comúnmente en la industria conservera para esterilizar alimentos calentándolos después de envasados. Esto ayuda a conservar la comida y reduce su volumen. Luego, los equipos lo almacenan en el vehículo espacial dentro de un empaque flexible y liviano que se parece mucho a los paquetes de atún que se venden en las tiendas de comestibles. “Los mismos procesos que eran buenos hace 30 años siguen siendo los mejores hoy para producir alimentos espaciales”, dice Douglas.

La psicología de las comidas espaciales

Sin embargo, la NASA no puede simplemente considerar la salud al diseñar alimentos espaciales: el valor nutricional de una comida llega tan lejos que no atrae a los astronautas. A pesar de las concepciones comunes, las personas de alto rendimiento como los astronautas no necesariamente comen todo lo que se les ofrece solo porque es seguro y nutritivo, dice Douglas.

Más bien, ella y sus colegas pretenden ofrecer a los astronautas varias opciones de comida para evitar la fatiga del menú. Esta variedad también proporciona beneficios para la salud psicológica. “La comida se vuelve más importante con la duración de la misión, el aislamiento y el confinamiento porque es una de las únicas cosas familiares que tienen”, dice Douglas.

Parte de lo que hace que la comida sea tan deliciosa es su grado de variedad de textura. El crujido de un chip de tortilla en contraste con el cremoso guacamole estimula muchos de nuestros sentidos y señala que la comida es fresca y satisfactoria. Un alimento nuevo y popular entre los astronautas es una ensalada de mango liofilizado que incluye una nuez crujiente, una textura que puede ser difícil de lograr con alimentos liofilizados.

Además de la nutrición y el sabor, los científicos de alimentos espaciales deben asegurarse de que sus productos permanezcan estables durante meses, a veces años. La NASA envía periódicamente vehículos para actualizar los suministros en la Estación Espacial Internacional, que a veces incluyen productos y nuevos paquetes de alimentos. Pero para misiones más largas fuera de la órbita cercana a la Tierra, los alimentos pueden tener que durar hasta unos cinco años. Eso es mucho tiempo para que la ensalada de frutas liofilizadas y las hamburguesas tengan un sabor fresco.

Preparándose para la próxima misión

A medida que las organizaciones espaciales miran hacia las misiones de larga duración, como enviar personas a Marte y establecer una presencia sostenida en la luna, será clave crear una fuente de alimentos sostenible que no requiera misiones de reabastecimiento.

Para lograr esto, los científicos de la NASA están estudiando las mejores formas de cultivar cultivos en microgravedad. En la Estación Espacial Internacional, los astronautas han cultivado con éxito una variedad de hojas verdes y flores en el Sistema de producción de hortalizas, conocido como Veggie. A medida que los investigadores continúan ideando técnicas de agricultura espacial seguras y efectivas, los productos frescos podrían servir como una fuente de alimento sostenible y un suplemento altamente nutritivo para sus alimentos envasados. Y comer un verde de hoja fresca, en lugar de uno rehidratado de una bolsa metálica, podría ayudarlos a sentirse conectados con el lejano planeta verde al que llaman hogar.

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