Cómo la tecnología está rehaciendo nuestro mundo, para bien o para mal

& quot; Segunda naturaleza & quot;  arte de la cubierta

Un capítulo de “Second Nature” se centra en los cambios genéticos que hicieron que un conejo brille de color verde. (Arte de Justin Metz para Farrar, Straus & Giroux)

Este es un mal momento para la madre naturaleza, pero no sirve de nada intentar hacer retroceder el reloj. En cambio, ¿por qué no adelantar el reloj?

Eso es lo que Nathaniel Rich prescribe para lo que aflige al medio ambiente en “Second Nature: Escenas de un mundo rehechas”. Y expone los síntomas para respaldar su diagnóstico.

Un conjunto de síntomas es la prevalencia global de contaminantes, incluida una clase de sustancias químicas sintéticas llamadas PFAS. Casi todos los estadounidenses han estado expuestos al PFAS, que se usa en utensilios de cocina antiadherentes, así como en productos repelentes al agua y resistentes a las manchas. Un caso infame de contaminación del agua por PFAS y sus efectos en la salud en Virginia Occidental se convirtió en el foco de una historia que Rich escribió para The New York Times, y esa historia inspiró una película de 2019 titulada “Aguas oscuras”.

El capítulo inicial de “Second Nature” retoma la saga “Dark Waters”, pero Rich pasa a documentar otras formas en las que las influencias humanas están remodelando la naturaleza, a través de la contaminación y el cambio climático, así como la ingeniería genética y el desarrollo de la tierra. Los impactos pueden tomar la forma de glaciares que desaparecen en el monte Rainier – o estrellas de mar en desintegración en las aguas costeras del Pacífico, incluyendo Puget Sound.

“No es que la intervención en el mundo natural sea nueva”, dijo Rich. “Hemos estado haciendo eso desde el principio. Lo nuevo es que, creo, finalmente estamos llegando a un acuerdo como sociedad e individualmente con la increíble profundidad y alcance de la intervención, hasta el punto de que … realmente no hay nada natural que se pueda encontrar en el mundo natural, por cualquier convencional. definición del término “.

Rich debe discutir los males del medio ambiente global y las estrategias que los investigadores y conservacionistas están desarrollando para abordar esos padecimientos, durante una presentación en vivo del Town Hall Seattle la próxima semana. Para preparar el escenario, Rich explora el tema de “Second Nature” en el último episodio del podcast de ciencia ficción, viniendo a usted de la intersección de la ciencia y la ficción.

Esta no es la primera vez que Rich, hijo del columnista Frank Rich del New York Times, hace una crónica de las tendencias ambientales. En “Losing Earth”, Rich indagó en la historia del debate climático y argumentó que la campaña para contener la crisis fracasó ya en la década de 1980.

El artículo de la revista Rich, que fue más tarde expandido en un libro, provocó una controversia entre los activistas climáticos. El climatólogo de Penn State Michael Mann, que no es ajeno a la controversia él mismo, se ha quejado de que el mensaje de Rich “desvía la responsabilidad de los intereses de los combustibles fósiles y sus cómplices”.

Nathaniel Rich

Nathaniel Rich es el autor de “Second Nature: Scenes From a World Remade”. (Foto de Pableaux Johnson)

En respuesta, Rich insiste en que no es un apologista de los contaminadores. Está de acuerdo con Mann en que abordar la crisis climática será el principal desafío para la próxima generación, pero dice que es importante revisar por qué los esfuerzos de la generación pasada fueron insuficientes.

“No creo que podamos tener una conversación seria sobre cómo vamos a avanzar si negamos algunos de nuestros fracasos antes de que la situación se vuelva tan complicada”, dijo.

Una gran cosa que ha cambiado desde la década de 1980 es que algunos líderes de la industria, incluido el cofundador de Microsoft Bill Gates y CEO de Amazon Jeff Bezos – están invirtiendo miles de millones de dólares para resolver el desafío climático.

“Como con todo lo relacionado con el cambio climático, necesitamos el máximo de todos, ¿verdad?” Rich dijo. “Si los multimillonarios van a hacer del clima una parte importante de su agenda, genial”.

Rich dedica un capítulo de su libro a la debate sobre el clima que se ha estado librando entre los ultrarricos en Aspen: Por un lado, un clima más cálido podría poner fin a las legendarias pistas de esquí cubiertas de nieve de Aspen y provocar más incendios forestales en Colorado. Por otro lado, frenar el uso de energía y administrar la tierra de una manera ambientalmente consciente puede chocar con el estilo de vida de los ricos y famosos.

& quot; Segunda naturaleza & quot;  tapa del libro

Portada del libro “Second Nature”

“Hay muchas ironías ahí”, dijo Rich, y esas ironías son una lectura interesante en “Second Nature”.

“Están hablando de crear nuevas especies artificiales en un laboratorio que cumplirá el mismo nicho ecológico que las especies que hemos matado”, dijo Rich. “Creo que eso es fascinante, y hay algo que obviamente te parece un poco espeluznante o perturbador, de loca arrogancia en el primer encuentro con eso”.

Pero Rich ha llegado a creer que “hay un método para la locura”.

“Tenemos que acostumbrarnos más a esta idea de intervención dirigida, que, después de todo, ha estado con nosotros desde el comienzo de la conservación”, dijo. “La gente de conservación más tradicionalista todavía habla de ‘manejo de la tierra’, que es otro eufemismo para esencialmente controlar las condiciones de un ecosistema. Es el mismo tipo de trabajo que se está realizando, pero solo se utiliza tecnología que es mucho más avanzada y precisa “.

¿Podría la ingeniería genética producir microbios que puedan descomponer contaminantes industriales duraderos como PFAS, hacer que las estrellas de mar sean menos vulnerables al calentamiento de los océanos o dar como resultado árboles resistentes al agua salada que sean más capaces de defender los humedales costeros que desaparecen? Rich no descarta eso. Como él lo ve, usar la tecnología para rehacer el mundo por su propio bien ya se está convirtiendo en una segunda naturaleza para nosotros.

Town Hall Seattle presentará una conversación en vivo con Nathaniel Rich y la autora Claire Vaye Watkins a las 7:30 pm hora del Pacífico el 5 de abril. Visite el sitio web de Town Hall Seattle para obtener más información sobre el evento virtual y comprar entradas. Para obtener una versión ampliada de este informe, incluido un podcast de ciencia ficción adicional y las recomendaciones de lectura de Rich, echa un vistazo a Cosmic Log.

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