La empresa matriz de Sobeys, Empire, apunta a los principales competidores después de anunciar un sólido crecimiento en el tercer trimestre.

Empire es uno de los pocos minoristas importantes en restablecer las bonificaciones regulares de ‘pago de héroe’ durante la segunda ola de la pandemia.

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El director de una de las cadenas de supermercados más grandes de Canadá utilizó una actualización de ganancias de rutina el miércoles para llamar a sus principales rivales por una serie de controversias relacionadas con el pago pandémico y las nuevas tarifas de proveedores que han empañado la reputación del sector.

Michael Medline, director ejecutivo de la empresa matriz de Sobeys, Empire Co. Ltd., dijo a los inversores en una conferencia telefónica que su empresa pagó millones de dólares en bonificaciones de “pago de héroe” a los trabajadores de primera línea durante la segunda ola de infecciones de este invierno, “incluso cuando gran parte de la industria no lo hizo “.

La creciente indignación de Medline con sus competidores sirve como una prueba más de que se avecinan grandes cambios en la forma en que un pequeño grupo de cadenas de supermercados dominantes realizan negocios en Canadá.

Los agricultores, los procesadores de alimentos y los tenderos independientes han pasado gran parte de la pandemia rechazando lo que creen que son tácticas de intimidación en la industria y han presionado al gobierno para que reine en los grandes tenderos. Las críticas de Medline el miércoles confirmaron además que Empire está apoyando un impulso para un enfoque más “impulsado por los valores” en la industria.

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Empire, que también es propietaria de Safeway y FreshCo, pagó $ 9 millones en bonificaciones a los empleados en las regiones de bloqueo este invierno, casi el doble de sus expectativas para el tercer trimestre que finaliza el 30 de enero, dijo la compañía en su informe de ganancias.

“Para nosotros, ciertamente fue lo correcto”, dijo Medline en la conferencia telefónica.

Las bonificaciones para empleados, de hasta $ 100 por semana, comenzaron cuando los casos de COVID-19 volvieron a aumentar a fines del año pasado. En ese momento, solo Manitoba y algunas regiones de Ontario estaban bloqueadas. La compañía esperaba que el programa costara hasta $ 5 millones en su tercer trimestre. Pero Ontario y Quebec luego entraron en bloqueo total y el costo de las bonificaciones aumentó. Se espera que los bonos cuesten hasta $ 4 millones adicionales en el cuarto trimestre.

La cancelación de la primera ronda de bonificaciones de pago de héroes asestó un duro golpe a la imagen pública de los grandes tenderos, que hasta ese momento habían sido ampliamente celebrados por mantenerse firmes durante una ola de compras de pánico la primavera pasada. El 13 de junio, Empire, Loblaw Cos. Inc. y Metro Inc. dejaron de pagar sus bonos de $ 2 por hora, que habían estado vigentes desde marzo.

A la sombra de los recortes salariales, los principales supermercados también han sido objeto de escrutinio para recompensar a los accionistas con dividendos más altos y recompras de acciones. Empire aumentó su dividendo poco después de eliminar el primer programa de bonificaciones en junio.

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Posteriormente, los jefes de las tres cadenas fueron convocados por la comisión parlamentaria permanente de industria, ciencia y tecnología para explicar el retroceso de la bonificación.

La presidenta de Loblaw, Sarah Davis, le dijo al comité que envió un “correo electrónico de cortesía” informando a sus competidores antes de su decisión de recortar los sueldos pandémicos. El director ejecutivo de Metro, Eric La Flèche, dijo que hizo varias llamadas a los competidores en mayo y junio para preguntarles si planeaban poner fin al pago de la pandemia. Sin embargo, Medline le dijo al comité que se aseguró de que su asesor legal también estuviera en la llamada y decidió no darle una respuesta a La Flèche.

Las tres empresas han negado rotundamente cualquier irregularidad y han dicho que no coordinaron sus decisiones para recortar el pago de bonificaciones.

Desde entonces, el jefe de la Oficina de Competencia ha expresado su preocupación por el tema, y ​​el comité de la industria está ahora listo para estudiar si es necesario cambiar las reglas de competencia de Canadá, motivado en parte por las preocupaciones en torno a los recortes salariales por pandemia.

En lugar del pago de bonificaciones en la segunda ola, Metro le dio al personal dos tarjetas de regalo que van desde $ 75 a $ 300 cada una, una en diciembre y otra en febrero. Metro informó que las tarjetas de regalo para sus tiendas en diciembre valían $ 8 millones, pero no ha revelado el valor del bono de febrero. Loblaw no respondió a una pregunta el miércoles sobre si ha restablecido algún bono.

Michael Medline, presidente y director ejecutivo de Empire Co. Ltd., habla durante una reunión del Comité Permanente de Industria, Ciencia y Tecnología sobre los trabajadores de primera línea de las tiendas de comestibles como se ve en una computadora portátil, 10 de julio de 2020.
Michael Medline, presidente y director ejecutivo de Empire Co. Ltd., habla durante una reunión del Comité Permanente de Industria, Ciencia y Tecnología sobre los trabajadores de las tiendas de comestibles de primera línea como se ve en una computadora portátil, 10 de julio de 2020. Foto de David Kawai / archivos Bloomberg

Medline también tomó una oportunidad velada en Walmart Inc. y Loblaw, los cuales enviaron cartas el año pasado para anunciar que cobrarían tarifas adicionales a sus proveedores. Las nuevas tarifas se enmarcaron como una forma de ayudar a compensar el costo del comercio electrónico y las actualizaciones de infraestructura necesarias para mantenerse al día con los consumidores que cambian a las compras en línea durante la pandemia.

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“Creo que nuestro sólido desempeño en el mercado muestra que no es necesario enviar cartas unilaterales a sus proveedores para tener un buen desempeño en este negocio”, dijo. “Tratamos de tratar a nuestros socios proveedores con respeto y transparencia”.

Los comentarios de Medline no fueron la primera vez que criticó públicamente los honorarios de sus competidores. En un discurso el otoño pasado, calificó las tarifas de Walmart y Loblaw como “repugnantes” y respaldó las llamadas de los fabricantes y tenderos independientes para implementar un código de conducta para la industria.

Empire informó un aumento del 47 por ciento en las ganancias por acción a 66 centavos en el tercer trimestre. Las ganancias netas fueron de $ 176,3 millones, 55,8 millones más que el año anterior.

Las ventas trimestrales de la compañía de $ 7 mil millones aumentaron $ 623.5 millones con respecto al año anterior e incluyeron un aumento del 315 por ciento en las ventas de comercio electrónico. A pesar del crecimiento, las grandes inversiones en la plataforma de comercio electrónico de Empire, Voilà, diluirán las ganancias por acción en 18 centavos durante el año fiscal 2021, aunque Medline señaló que la estimación era una mejora con respecto a una estimación anterior de 20 centavos.

“Si bien ahora estamos viendo una dilución, esta inversión dará sus frutos”, dijo. “Cuando logremos escala, esperamos tener el enfoque más rentable para el comercio electrónico en Canadá”.

Las ventas en las mismas tiendas, una métrica clave para el desempeño interanual en el comercio minorista, aumentaron un 10,7 por ciento, excluidas las ventas de combustible. El crecimiento estuvo muy por encima de las expectativas del ocho por ciento, dijo la analista de Scotiabank Patricia Baker en una nota de investigación el miércoles por la mañana.

Los resultados trimestrales de Empire fueron un “buen ritmo”, dijo.

Empire atribuyó su crecimiento de ventas al cambio relacionado con la pandemia a comer en casa, las ganancias de participación de mercado en la venta minorista de alimentos, así como la expansión occidental de la tienda de descuento FreshCo y la expansión de Farm Boy en Ontario.

“Hay una razón por la que estamos superando a la competencia”, dijo Medline, “y no todo es COVID”.

Informes detallados sobre la economía de la innovación de The Logic, presentados en asociación con Financial Post.

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