Recordando la emoción de la misión de Pathfinder a Marte | En el Smithsonian

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12 de febrero de 2021, 11:15 a. M.

A pesar de que tres naciones están enviando orbitadores y módulos de aterrizaje exploratorios a Marte este mes, está lejos de ser la primera vez que los observadores del cielo han quedado hipnotizados por una misión a nuestro planeta más cercano. En 1997, el mundo observó con asombro cómo Pionero rebotó su camino hacia un aterrizaje y luego desplegó Sojourner, el primer vehículo con ruedas en atravesar otro planeta.

Fotos enviadas por el rover, operado por el Laboratorio de propulsión a chorro en conjunto con NASA, capturó rápidamente la atención de la nación. Una World Wide Web naciente simplemente no podía satisfacer la demanda. En un día, los sitios web de Pathfinder establecieron un récord con 47 millones de visitas, un número aún impresionante incluso para los estándares actuales.

«Pathfinder rompió Internet», recuerda Jim Zimbelman, geólogo emérito del Centro Smithsonian de Estudios Planetarios y de la Tierra en el Museo Nacional del Aire y el Espacio. «Hubo tantas solicitudes de descarga de fotos que el JPL no estaba listo para ocuparse de eso».

La misión tomó al mundo por asalto en 1997, pero el interés comenzó a aumentar el año anterior cuando los científicos anunciaron que un meteorito encontrado en la Antártida contenía signos de posible vida antigua en Marte. La NASA, que estaba preparando Pathfinder para un lanzamiento posterior, impulsó la misión y despegó hacia el Planeta Rojo en diciembre de 1996.

Los miembros del equipo Pathfinder celebran

“Ese fue el primer uso de este tipo de aterrizaje, el aterrizaje asistido por bolsas de aire”, dice Matt Shindell del Smithsonian (arriba: miembros del equipo Mars Pathfinder celebrando su éxito). “Lo usaron en misiones posteriores, pero en 1997, fue la primera vez que intentaron esa solución de ingeniería en particular.

(MIKE NELSON / AFP a través de Getty Images)

Los terrícolas estaban fascinados cuando la nave espacial aterrizó el 4 de julio de 1997. La NASA no había estado en Marte desde dos aterrizajes de Viking en 1976. Aunque emocionantes en ese momento, esos módulos de aterrizaje eran estáticos y permanecían en un solo lugar. Pathfinder llevó consigo una nueva hazaña de ingeniería: un rover en movimiento llamado Sojourner.

“Fue una misión tan novedosa”, dice Zimbelman. “Estuve en una reunión científica aproximadamente un año antes donde me explicaron por primera vez lo que Pathfinder iba a hacer y recuerdo haber pensado: ‘¡Esto es una locura!’”.

Esa misión fue inusual, por decir lo menos. En ese momento, la NASA y el JPL estaban preocupados de que Pathfinder y Sojourner no sobrevivieran al descenso a través de la atmósfera marciana, que es aproximadamente 100 veces más delgada que la de la Tierra, usando paracaídas. En su lugar, se les ocurrió una solución diferente: envolver la nave espacial y el rover con bolsas de aire y dejar que reboten hasta la superficie del planeta.

Sojourner en NASM

En el Centro Udvar-Hazy del Museo Nacional del Aire y el Espacio, el prototipo de Sojourner descansa sobre su módulo de aterrizaje y el prototipo de Pathfinder.

(NASM)

«Ese fue el primer uso de este tipo de aterrizaje, el aterrizaje asistido por bolsas de aire», dice Matt Shindell, comisaria de historia espacial en el museo. “Lo usaron en misiones posteriores, pero en 1997, fue la primera vez que intentaron esa solución de ingeniería en particular. Aterrizar en Marte es difícil debido a la fina atmósfera. Habíamos estado allí antes en 1976 con el Aterrizadores vikingos. Los motores de descenso los ralentizaron. Pero existía la preocupación con este tipo de aterrizaje de que el calor de los motores pudiera ‘cocinar’ la superficie e impedir la recolección de muestras limpias para su análisis. Así que se les ocurrió la idea de que las bolsas de aire pudieran aterrizar de forma segura «.

La misión Pathfinder utilizó una combinación de cuatro métodos de descenso. Primero, se usó un escudo térmico cuando ingresó a la atmósfera de Marte, luego se lanzaron paracaídas, seguido de cohetes antes de que las bolsas de aire rodearan el módulo de aterrizaje. Una vez que Pathfinder rebotó hasta detenerse, la cubierta acolchada se desinfló y Sojourner salió rodando para explorar la superficie del otro mundo como ninguna misión antes.

En exhibición en el Museo del Aire y el Espacio Courtyard-Hazy Center en Chantilly, Virginia, es el prototipo de Pathfinder. Un modelo de Sojourner se encuentra en la parte superior del módulo de aterrizaje. Estos artefactos ofrecen una mirada retrospectiva a la tecnología entonces innovadora que permitió a la NASA recolectar 1.2 gigabytes de datos y tomar 10,000 fotos de la superficie marciana.

Pathfinder y Sojourner en NASM

Estos artefactos en las colecciones del Museo del Aire y el Espacio ofrecen una mirada fascinante a la entonces innovadora tecnología que permitió a la NASA recolectar 1.2 gigabytes de datos y tomar 10,000 imágenes.

(NASM)

“Sojourner podría conducir directamente hasta las rocas para obtener vistas de cerca, lecturas del espectrómetro y estudiarlas realmente en el lugar”, Dice Shindell. «Hizo lo que los geólogos suelen hacer, que es estudiar un sitio de campo mirando las rocas, dónde están colocadas, de qué están hechas y cómo se relacionan entre sí».

El rover envió un tesoro de información que despertó el interés en todo el mundo. Las impresionantes fotos de rocas marcianas, tomadas con una cámara en dos colores y una en blanco y negro, fueron muy populares y la gente de todas partes quería verlas. La NASA y el JPL habían creado 20 sitios web «hermanos» para la demanda y la curiosidad del público esperado, pero no fueron suficientes.

Las 47 millones de visitas registradas el 8 de julio fueron más del doble de las visitas recibidas solo el año anterior en cualquier día durante los Juegos Olímpicos de 1996 en Atlanta. Además, los sitios web de Pathfinder registraron 565 millones de visitas en todo el mundo entre el 1 de julio y el 4 de agosto de 1997.

Prototipo de Sojourner

Diseñado para durar alrededor de un mes, el rover alimentado por energía solar llegó a 70 soles marcianos, o 85 días terrestres (arriba: el prototipo del museo). Envió su última transmisión a la Tierra el 27 de septiembre de 1997, capturando muchos más datos sobre la atmósfera, el clima y la geología de Marte de lo que esperaban los científicos.

(NASM)

Zimbelman se sintió inundado por la pasión del público por Pathfinder. Como experto del Smithsonian, habló con varios congresistas sobre la misión a Marte y apareció en televisión con un senador de Dakota del Norte hablando de su importancia para el programa espacial. Todos quedaron cautivados por lo que sucedía a 121 millones de millas de distancia.

“Pathfinder fue un gran problema para los científicos, pero fue aún más importante para el público estadounidense”, dice. «Aquí había algo que era muy extraño pero funcionó, y a todos les encantó».

Diseñado para durar aproximadamente un mes, el rover alimentado por energía solar llegó a 70 soles marcianos, o 85 días terrestres. Envió su última transmisión a la Tierra el 27 de septiembre de 1997, capturando muchos más datos sobre la atmósfera, el clima y la geología de Marte de lo que esperaban los científicos.

Rover Marie Curie

Presentado al Museo Nacional del Aire y el Espacio por el JPL en 2015, el rover alternativo en pleno funcionamiento Marie Curie se volverá a desplegar en la galería rediseñada «Explorando los planetas» cuando el museo, actualmente en proceso de renovación masiva, vuelva a abrir en 2024.

(NASM)

Se prepararon dos rovers para esa misión de 1997 a Marte. La unidad que aterrizó en el Planeta Rojo recibió el nombre de la activista abolicionista y por los derechos de las mujeres. Verdad del extranjero. El segundo, llamado así por el científico Marie Curie, era la copia de seguridad y se utilizaría si algo le sucedía al rover principal antes del lanzamiento.

“El rover Marie Curie era una unidad completamente operativa”, dice Shindell. «No estoy seguro en qué momento se decidió cuál iba a volar y cuál se quedaría en casa, pero estaba listo para reemplazar la unidad principal en cualquier momento».

Presentado al Museo Nacional del Aire y el Espacio por JPL en 2015, el rover Marie Curie se reasignará al rediseñado Galería «Explorando los planetas» cuando el museo, actualmente en proceso de renovación masiva, vuelva a abrir en 2024.