La contaminación acústica submarina está alterando la vida en los océanos, pero podemos solucionarlo

La banda sonora del océano de la imaginación popular es en gran parte silenciosa, interrumpida solo por el aria de las ballenas migratorias o las vocalizaciones a capella de las manadas de delfines.

De hecho, el reino submarino suena más como una orquesta que se calienta, los cetáceos golpean sus notas altas mientras otros mamíferos marinos se aclaran la garganta en un contexto de olas rompientes. Un aguacero distante emite un riff entrecortado que se puede escuchar a kilómetros, incluso cuando los peces y los invertebrados marinos emiten un ritmo sincopado diseñado para ahuyentar a los depredadores o atraer parejas. Es un paisaje sonoro cacofónico que ha cambiado poco en decenas de miles de años. Hasta que, es decir, los humanos modernos llevaron sus sopladores de hojas a la sala de conciertos.

Durante los últimos doscientos años, los humanos han alterado progresivamente la banda sonora del océano con la introducción del transporte marítimo, la pesca industrial, la construcción costera, la extracción de petróleo, los estudios sísmicos, la guerra, la minería de los fondos marinos y la navegación basada en sonares. Hasta hace poco, la contaminación acústica submarina no había atraído la misma atención que su equivalente terrestre. Ahora, un nuevo artículo publicado en la revista Ciencias titulado “Paisaje sonoro del océano antropoceno” expone las repercusiones, demostrando que la contaminación acústica puede ser tan dañina para el medio marino como otros tipos de contaminación.

Pero a diferencia de la contaminación plástica o la escorrentía de fertilizantes, los remedios son fáciles de encontrar y el daño se puede revertir. “Esperamos que este informe no solo revele elementos de cómo los humanos impactan el océano a través de la contaminación acústica, sino que también lleve el tema a la atención de los legisladores, quienes podrán actuar basándose en las soluciones muy reales que tenemos. a nuestra disposición ”, dice el autor principal Carlos M. Duarte, profesor distinguido de la Universidad de Ciencia y Tecnología Rey Abdullah de Arabia Saudita (CARPETA).

Ecologista marino Kirsten Thompson de la Universidad de Exeter del Reino Unido, que no participó en el estudio, dijo que el informe no podría haber llegado en un mejor momento. “Resume sucintamente el hecho de que estamos en esta nueva fase de ruido antropogénico en nuestros océanos que está teniendo un impacto dramático en diferentes especies”. Lo más significativo, señala, es el hecho de que el documento “no solo señala el problema, sino que muestra cómo resolverlo”.

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El equipo de investigadores globales de Duarte revisó más de 10,000 artículos científicos sobre el tema del sonido marino y su impacto en la vida silvestre y encontró evidencia abrumadora de que el ruido antropogénico o causado por el hombre impactaba negativamente a la fauna marina y sus ecosistemas, alterando su comportamiento, fisiología, reproducción y, en casos extremos, causar mortalidad. El sonido, señalaron los autores, es la señal sensorial que viaja más lejos a través del océano y es utilizado por los animales marinos, desde invertebrados hasta grandes ballenas, para interpretar y explorar el entorno marino que los rodea. “Esto hace que el paisaje sonoro del océano sea uno de los aspectos más importantes, y quizás menos apreciados, del medio marino”, señala el informe.

Cuando se habla de paisajes sonoros, los artículos impresos solo pueden hacer mucho para ilustrar el tema. Uno de los coautores del artículo, artista multimedia Jana Winderen, contribuyó con una pista de audio del paisaje sonoro del océano, pasando de los sonidos de un océano saludable a la cacofonía causada por los humanos que define gran parte del paisaje sonoro marino actual.

Según el artículo, que se publicó el 4 de febrero, el transporte marítimo solo ha contribuido a un aumento estimado de 32 veces del ruido de baja frecuencia a lo largo de las principales rutas de transporte en los últimos 50 años, alejando a los animales marinos de las zonas vitales de reproducción y alimentación. Pero incluso el tráfico terrestre, en estructuras como puentes o en aeropuertos costeros, puede producir ruido continuo de bajo nivel que puede penetrar bajo el agua. La tecnología de dragado que se utiliza para profundizar puertos y recolectar minerales del lecho marino también genera ruido de baja frecuencia que viaja largas distancias.

La pesca con dinamita, diseñada para aturdir o matar a los peces de arrecife para una fácil recolección, sigue siendo una fuente importante de ruido explosivo en el sudeste asiático y la costa de África, señala el informe, mientras que en el Mar del Norte, “la detonación controlada de bombas lanzadas sobre el fondo marino durante World War II continúa, más de 70 años después, siendo una fuente importante de sonido perturbador y destructivo “. La perforación submarina de petróleo y gas es una fuente obvia de ruido, pero también lo son los estudios sísmicos utilizados para localizar nuevos campos, que utilizan una especie de cañón sónico para golpear el fondo del mar con la fuerza suficiente para vibrar a tres millas de profundidad. Las fuentes de ruido producido por humanos son infinitas, dice Duarte.

Incluso las actividades aparentemente respetuosas con el clima, como la construcción de parques eólicos marinos, pueden aumentar sustancialmente los niveles de sonido locales (aunque el sonido de las turbinas tiende a atenuarse en unos pocos cientos de metros). En conjunto, señala el informe, el ruido producido por los humanos puede enmascarar “señales ambientales que indican la presencia de presas y depredadores, lo que resulta en la pérdida de cohesión social, oportunidades perdidas para alimentarse o la incapacidad de evitar a un depredador”. En otras palabras, hay tanto ruido allí abajo que los peces ni siquiera pueden oírse a sí mismos pensar, y mucho menos conseguir una comida, encontrar una cita o esquivar el plato.

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La respuesta inmediata, dice Duarte, es que los animales marinos abandonan las zonas ruidosas. Pero las áreas más tranquilas son cada vez más raras. “Lo que esto hace es reducir aún más su hábitat. En realidad, se están alejando de las fuentes de alimentos y los lugares de reproducción. Su población se vuelve más pequeña y eso socava nuestros esfuerzos de conservación y los niveles generales de biodiversidad oceánica “.

Incluso el Ártico, bloqueado por el hielo y fuera de los límites de la mayor parte de la actividad humana, ya no es un refugio. El calentamiento global ha provocado mayor pérdida de hielo en la historia reciente, la apertura de la región polar al aumento del tráfico marítimo y la exploración minera, trayendo nuevos niveles de ruido a un entorno que solía ser acústicamente prístino.

El sonido generado por humanos puede parecer como un peso más colocado en un océano. agobiado por sobrepesca, contaminación plástica, escorrentía agrícola, acidificación y calentamiento, pero también es el que es más fácil de levantar, dice Duarte. “A diferencia de todos los demás factores estresantes, como el calentamiento o la contaminación química que tardará años en solucionarse, en el momento en que apagamos nuestro ruido, el impacto desaparece”. El rebote y la recuperación serían casi instantáneos, dice, señalando los estudios de vida marina realizados alrededor del 5 de abril de 2020, cuando el 60% de la población mundial estaba bajo algún tipo de bloqueo. El ruido del océano, dice, se redujo en un 20%. “Comenzamos a ver cómo la vida marina regresaba a vías fluviales que alguna vez estuvieron concurridas donde no se habían visto antes. Ese 20% fue suficiente para una respuesta notable, casi instantánea, de grandes animales marinos que se acercan a la costa y reclaman su territorio ancestral ”.

La sección final del informe explora los avances técnicos en muchos aspectos del transporte marítimo y la construcción que podrían usarse fácilmente para bajar el volumen. De barcos de viento a hélices reductoras de ruido, aerogeneradores flotantes y “cortinas de burbujas” que amortiguan el ruido de la construcción, las soluciones ya están disponibles y, en algunos casos, son rentables. Lo que se necesita, dice Duarte, es una mejor regulación. “Es necesario que haya una política que obligue a la mitigación acústica en el medio marino. Tenemos estándares de ruido para automóviles y camiones, ¿por qué no deberíamos tenerlos para los barcos? ”

De todos los factores estresantes del océano, la contaminación acústica es la “fruta madura”, dice Duarte. Reduzca el ruido y la vida marina podrá soportar mejor todo lo demás. Es como ponerse unos auriculares con cancelación de ruido en un avión. No te das cuenta de lo mucho que te molesta el motor hasta que se apaga. “Al reducir el sonido antropogénico, podemos ayudar a la vida marina a resistir mejor las otras presiones que ejercen los humanos, pero que son más difíciles de abordar para nosotros”.

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