Cómo el acero finalmente podría dejar su hábito del carbón

Esta historia originalmente apareció en Molienda y es parte del Escritorio del clima colaboración.

El control del carbón sobre el sector eléctrico mundial se está aflojando a medida que más servicios públicos y empresas invierten en energía renovable. Pero uno de los principales consumidores de carbón, la industria del acero, tiene más dificultades para dejar su hábito.

Las empresas siderúrgicas fabrican casi 2000 millones de toneladas de material de alta resistencia cada año para puentes, edificios, ferrocarriles y carreteras. Los hornos que funden el mineral de hierro para fabricar acero consumen grandes cantidades de carbón. Como resultado, la industria representa aproximadamente 8 por ciento de las emisiones anuales de dióxido de carbono, así como una sopa tóxica de contaminantes del aire.

Las acerías de todo el mundo se enfrentan a una creciente presión de los reguladores gubernamentales y los consumidores para descarbonizar las operaciones. Hacerlo es esencial para limitar el calentamiento global a 1,5 grados Celsius y evitar la mayoría de los peores efectos del cambio climático. los expertos dicen. En los últimos meses, los tres principales productores del mundo, ArcelorMittal de Europa, Baowu Steel de China y Nippon Steel de Japón, se comprometieron a lograr emisiones netas cero para 2050, haciéndose eco de los objetivos establecidos en sus países de origen.

Pero para frenar las emisiones de carbono del acero, el sector tendrá que transformar la forma en que se fabrica tradicionalmente el material.

En las afueras de Boston, en el suburbio industrial de Woburn, una empresa está trabajando para reemplazar el carbón con electrones. Boston Metal, un equipo surgido del Instituto de Tecnología de Massachusetts, o MIT, utiliza corrientes eléctricas para calentar el mineral de hierro en un líquido blanco anaranjado brillante, que se convierte en metal y se enfría como bloques de acero gris. El proceso no genera emisiones de gases de efecto invernadero y, cuando se alimenta con electricidad renovable, puede estar completamente libre de emisiones.

Tadeu Carneiro, director ejecutivo de la compañía, dijo que Boston Metal está “marcando el comienzo de una nueva era de la metalurgia”. La startup de nueve años recaudó $ 50 millones en enero de una gran cantidad de inversores, incluidos Breakthrough Energy Ventures, liderados por Bill Gates, y el brazo de capital de riesgo de BHP, una de las compañías mineras más grandes del mundo. La nueva financiación le permitirá construir una planta de demostración en Woburn que puede producir 25.000 toneladas de metal al año; Hasta ahora, la empresa ha fabricado solo varias toneladas de acero en total.

El enfoque de Boston Metal es uno de un puñado de tecnologías innovadoras con el potencial de descarbonizar la fabricación de acero. Las empresas están probando sistemas en toda Europa que utilizan hidrógeno en hornos en lugar de carbón. En Brasil, algunas acerías están mezclando biocarbón, que se obtiene a partir de desechos agrícolas. Otras empresas continúan usando carbón, pero están considerando modernizar las instalaciones con dispositivos de captura de carbono para anular las emisiones.

Las tecnologías de prueba y escalado que eliminan las emisiones de la fabricación de acero no son el único desafío para descarbonizar el material de construcción. Los productos más ecológicos también deben competir en una industria con márgenes de beneficio relativamente bajos y un exceso de oferta de acero chino barato.

Para nivelar el campo de juego, las agencias públicas y las empresas privadas deberán establecer políticas que fomenten la compra de acero libre de emisiones o encarezcan la compra de suministros convencionales, dijo Nate Aden, investigador principal del Instituto de Recursos Mundiales que estudia el sector industrial. transformaciones. (California, por ejemplo, limita la cantidad total de emisiones de carbono asociadas con el acero y otros materiales utilizados en proyectos de construcción respaldados por el estado).

“No hemos tenido suficiente investigación y desarrollo en este espacio durante las últimas dos décadas”, dijo Aden. “Es emocionante.”

Alrededor del 70 por ciento de acero hoy en día se fabrica como siempre se ha hecho: en hornos gigantes, extremadamente calientes. El carbón purificado, o “coque”, se calienta y se funde con óxido de hierro y piedra caliza, luego se inyecta con oxígeno para reducir el contenido de carbono de la mezcla y eliminar las impurezas.

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