Esta enorme impresora Xerox puede crear piezas metálicas para la Marina de los EE. UU.

La impresora se llama ElemX.

La impresora se llama ElemX. (Fotocopia/)

La nueva impresora de Xerox tiene 9 pies de ancho, 7 pies de alto y alcanza una temperatura interna de más de 1,500 grados Fahrenheit. No es una inyección de tinta, por supuesto, es una impresora 3D que puede producir componentes metálicos a medida. La Escuela de Posgrado Naval, una institución de posgrado para oficiales navales y otros, es la primer lugar para poner en servicio una de estas enormes máquinas Xerox.

El alambre de aluminio es el material base que utiliza la impresora ElemX para crear piezas metálicas. Es como una pequeña fundición de aluminio en una máquina que algún día podría encontrar un hogar en un barco en el mar, donde la capacidad de crear una pieza de aluminio personalizada podría ser útil. “El aluminio es muy resistente a la oxidación y la corrosión”, explica Ibrahim Emre Gunduz, profesor asociado del departamento de ingeniería mecánica y aeroespacial de la Escuela de Posgrado Naval. “En entornos marítimos, ese es un factor importante”.

Si bien la Marina claramente no podía usarlo para trabajos grandes —no imprimirá un torpedo en el corto plazo— puede ser una buena solución para problemas pequeños. “Hay muchas partes y piezas en un barco y un submarino”, agrega Gunduz.

La impresora de metal líquido funciona comenzando con un carrete de alambre de aluminio. “Derretimos el alambre y luego, en forma líquida, inyectamos gotas de aluminio, gota a gota, capa por capa, construyendo la pieza”, explica Tali Rosman, vicepresidente y gerente general de impresión 3D de Xerox.

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La mayoría de la impresión comercial de metales en 3D requiere polvos, que pueden representar un “riesgo de explosión”, dice Rosman. Eso significa que el cable de aluminio común requerido para el artilugio Xerox es un ajuste mejor y más seguro para un barco naval. Además, los polvos metálicos también pueden presentar un “peligro para respirar”, señala Gunduz. En los entornos estrechos de un barco o submarino, el cable tiene más sentido.

En este momento, la impresora está en tierra en la Escuela de Posgrado Naval en Monterey, California, y Gunduz dice que necesitan hacer más investigaciones antes de que una máquina como esta sea desplegada en el mar. “Hay ciertas consideraciones, como vibraciones y temblores, y cosas así, esas son las cosas que debemos evaluar antes de poder ponerlo en un barco”, dice.

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Los widgets y artilugios que imprime pueden tener un volumen de aproximadamente 12 pulgadas por 12 pulgadas por 5 pulgadas, y el tiempo que se tarda en producir una pieza de metal varía. La impresora puede necesitar de 3 a 4 horas para una “pieza de buen tamaño”, dice Rosman, pero los artículos más pequeños “serían mucho más rápidos”.

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