George Carruthers, cuyos telescopios exploraron el espacio, muere a los 81 años

George Carruthers construyó su primer telescopio con un kit en 1949, cuando tenía 10 años y vivía en la zona rural de Ohio. Fascinado por el espacio, devoró artículos de revistas sobre viajes espaciales.

Si lo desconocido iba a ser explorado, quería ser parte de él.

Dos décadas más tarde, como astrofísico e ingeniero, uno de los pocos en ese momento que eran negros, diseñaría un dispositivo telescópico avanzado que se utilizó durante la misión Apolo 16 en 1972 para producir fotografías ultravioleta de la geocorona, la atmósfera más externa de la Tierra. así como estrellas, nebulosas y galaxias.

“En marzo de 1610, Galileo Galilei informó del primer uso de un telescopio para ver montañas y maría en la luna”, escribieron el Dr. Carruthers y Thornton Page, su colaborador en el proyecto, en un informe de la NASA a fines de 1972. “El 21 de abril En 1972, el comandante del Apolo 16 colocó un instrumento óptico algo más complejo en la Tierra desde la luna y obtuvo varias fotografías notables que muestran características atmosféricas en lugar de superficiales «.

El Dr. Carruthers, quien pasó a diseñar aún más telescopios que volaban a bordo de la nave espacial de la NASA, murió el 26 de diciembre en un hospital en Washington. Tenía 81 años. Su hermano Gerald dijo que la causa era insuficiencia cardíaca congestiva.

Un hombre delgado y reservado que solía ir en bicicleta al trabajo, el Dr. Carruthers comenzó en el Laboratorio de Investigación Naval de los Estados Unidos en 1964 y le llevó su fascinación por los telescopios.

En 1970, una de sus creaciones telescópicas, que había sido enviada al espacio en un cohete no tripulado desde White Sands Missile Range en Nuevo México, demostró la existencia de hidrógeno molecular entre estrellas y galaxias. El hidrógeno molecular, que es vital para la formación de las estrellas, había sido hasta entonces notoriamente difícil de detectar.

Para entonces, el Dr. Carruthers estaba trabajando en la misión Apolo y liderando un equipo que construyó la Cámara / Espectrógrafo Ultravioleta Lejano chapado en oro, que los astronautas John Young y Charles M. Duke Jr. desplegarían en el Descartes Highlands.

En cada uno de sus paseos por la luna Durante sus 71 horas en la luna, el Sr. Young y el Sr. Duke encendieron el dispositivo telescópico. «Una vez que los astronautas lo colocaban en un objeto, podían alejarse y trabajar, luego regresar y cambiar la dirección de la cámara», dijo el historiador espacial David H. DeVorkin, curador principal del Museo Nacional del Aire y el Espacio, en un comunicado. entrevista por telefono.

El dispositivo quedó atrás cuando los astronautas partieron. «Fue un gran constructor de herramientas que se aplicó a cuestiones científicas», dijo DeVorkin, quien está escribiendo una biografía del Dr. Carruthers. “No se le ocurrieron nuevas preguntas, pero él y su ciencia fueron muy prácticos”.

En 1973, el Dr. Carruthers recibió el Premio Helen B. Warner de la Sociedad Astronómica Estadounidense como el astrónomo más destacado del año menor de 35 años. En 2013, el presidente Barack Obama le presentó al Dr. Carruthers la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación, el mayor honor de la nación por logros tecnológicos.

Cuando el Dr. Carruthers fue honrado por la NASA durante el Mes de la Historia Negra en 2016, Charles F. Bolden Jr., el administrador de la agencia espacial, dijo: “Nos ha ayudado a mirar nuestro universo de una manera nueva con su trabajo científico y nos ha ayudado como nación también nos vemos a nosotros mismos ”.

George Richard Carruthers nació el 1 de octubre de 1939 en Cincinnati. Su padre, también llamado George, era ingeniero en Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson, cerca de Dayton, Ohio. Su madre, Sophia (Singley) Carruthers, era trabajadora postal. La familia se mudó al noreste de Milford, una comunidad agrícola, en la década de 1940.

«Cuando tenía unos 8 o 9 años, recibí un cómic de Buck Rogers de mi abuela, y eso fue, por supuesto, mucho antes de que existiera un programa espacial». El Dr. Carruthers dijo en una entrevista de historia oral con el Instituto Estadounidense de Física en 1992. «Como era ciencia ficción, nadie se tomaba en serio los vuelos espaciales en esos días, a finales de los 40 y principios de los 50».

Su padre murió cuando él tenía 12 años y su madre se mudó con la familia a Chicago, donde George tomó clases de construcción de telescopios en el Planetario Adler y encontró inspiración en artículos. acerca de futuro de la exploración espacial en la revista Collier’s escrito por expertos como el maestro constructor de cohetes de origen alemán Wernher von Braun, el escritor científico Willy Ley y el astrónomo Fred Whipple.

La sugerencia del Dr. Whipple de que podría haber ventajas en el trabajo astronómico desde el espacio confirmó el interés de George.

“La mayoría de los astrónomos en el planetario”, dijo el Dr. Carruthers en la entrevista de historia oral, “pensaron que era una tontería, que la astronomía se hace con telescopios terrestres y no debes perder el tiempo pensando en ir al espacio. «

En octubre de 1957, durante su primer semestre en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, la Unión Soviética lanzó el Sputnik, el primer satélite terrestre artificial. Él y otros miembros del club de astronomía de la escuela observaron cómo pasaba el Sputnik. Más importante aún, el éxito de Sputnik legitimó el deseo del Dr. Carruthers de una carrera en ingeniería de vuelos espaciales.

Después de graduarse de la universidad en 1961 con una licenciatura en ingeniería aeronáutica, continuó en la escuela, recibiendo una maestría en ingeniería nuclear y un doctorado en ingeniería aeronáutica y astronáutica.

En sus primeros ocho años en el laboratorio naval, sus dispositivos telescópicos cada vez más sofisticados volaron sobre numerosos cohetes no tripulados. Uno, en 1973, observó la Cometa Kohoutek desde Skylab, la primera estación espacial de Estados Unidos; en otra misión, un dispositivo suyo capturó inesperadamente un meteoro que se desintegró en la atmósfera de la Tierra; en otra, su obra fue a bordo del satélite Spartan que fue lanzado por el transbordador espacial Discovery en 1995 para buscar el material a partir del cual se forman nuevas estrellas y planetas.

Pero su telescopio Apolo 16 fue su logro más significativo; estaba en el Centro espacial Johnson en Houston durante esa misión.

«De hecho, podíamos escucharlos hablar sobre nuestro instrumento», dijo el Dr. Carruthers le dijo a un entrevistador para una historia oral del centro espacial en 1999. El Sr. Young, recordó, “estaba usando una mira en el costado de la cámara para apuntar a la Tierra con el fin de establecer la referencia para todos los otros objetivos que íbamos a usar, y verificó que había avistó la Tierra y estaba en el centro de su campo de visión «.

El Dr. Carruthers se retiró del laboratorio naval en 2002.

Además de su hermano Gerald, le sobreviven su esposa, Debra (Thomas) Carruthers, y otro hermano, Anthony.

Cuando se jubiló, el Dr. Carruthers enseñó ciencias terrestres y espaciales en la Universidad de Howard, donde había estado involucrado desde la década de 1990 como evaluador del Centro para el Estudio de Atmósferas Terrestres y Extraterrestres, financiado por la NASA.

Por la noche, llevaba a los estudiantes al observatorio Locke Hall de la escuela para observar estrellas y planetas desde un telescopio. También ayudó a estudiantes de secundaria a construir telescopios en un programa de extensión de verano en la universidad.

«Tenía una personalidad muy reticente, y tendrías que atraerlo para hacerlo hablar», dijo por teléfono Prabhakar Misra, profesor de física en Howard. «Pero cuando interactuó con los estudiantes, que era su pasión, se convirtió en una persona diferente».