Cómo Maerospace, una empresa de tecnología de radar, utiliza información en tiempo real para ayudar a los clientes

Growth 500: las empresas de más rápido crecimiento de Canadá
El fundador y director ejecutivo de Maerospace, Eric Meger, en la sede de la empresa en Waterloo, Ontario (Fotografía de Christie Vuong)

El fundador y director ejecutivo de Maerospace, Eric Meger, en la sede de la empresa en Waterloo, Ontario (Fotografía de Christie Vuong)

Las olas chocan contra las costas rocosas de Hartlen Point, NS El bramido de las bocinas de los barcos de pesca, cargueros y embarcaciones de todas las formas y tamaños hace eco en el puerto. Sus transpondedores envían señales a través de las aguas a un horizonte de antenas que se extienden 500 m de ancho a lo largo de la costa. Dos mil kilómetros más arriba, constelaciones de satélites monitorean los movimientos de las naves, capturan imágenes y transmiten esa información a la Tierra. Y en Waterloo, Ontario, Maerospace, la compañía fundada por el CEO Eric Meger, está proporcionando los datos que permiten a países como Canadá proteger las aguas gubernamentales con precisión avanzada.


Combatiendo todo, desde la pesca ilegal hasta la piratería y las posibles amenazas terroristas, lo que está en juego no podría ser más alto. Un cliente potencial en el Pacífico Sur está preocupado por la pesca ilegal. Otro está interesado en proteger los activos de la plataforma petrolera costa afuera, mientras que otro sufrió dos ataques terroristas en sus aguas solo en el último año.

“Básicamente, estamos mejorando la inteligencia marítima”, dice Meger desde su casa en Ontario. Más específicamente, Maerospace — No. 74 sobre el Crecimiento 2020 y el principal proveedor de datos de seguimiento de barcos para el gobierno de Canadá desde 2017, está utilizando sus tecnologías de radar patentadas para “ayudar a nuestros clientes a salvar vidas, proteger las fronteras, proteger el medio ambiente y mejorar el comercio”. No es gran cosa.


La clave, insiste Meger, es el acceso a información en tiempo real. Maerospace utiliza análisis predictivos y un radar de superficie de última generación para proporcionar una imagen actual de todos los barcos del mundo, cada 10 minutos. Cada día, Maerospace proporciona la asombrosa cantidad de 120 millones de mensajes. Proporcionan el mapa más preciso del mundo de ubicaciones en tiempo real para embarcaciones oceánicas.

Las compuertas no se abrieron realmente para Maerospace hasta que Meger vio una oportunidad única a fines de 2017: se enteró de que la compañía de tecnología de radar Raytheon Canada Ltd. estaba lista para cerrar sus oficinas de Waterloo para siempre. Durante los últimos 25 años, Raytheon había estado desarrollando tecnología de radar de ondas superficiales de alta frecuencia (HFSWR) con la rama de Investigación y Desarrollo de Defensa de Canadá (DRDC) del gobierno canadiense. La tecnología HFSWR fue una mejora dramática en la vigilancia marítima tradicional, permitiendo que el radar detecte barcos a una distancia de hasta 200 km; su visión superior es capaz de seguir la curvatura de la Tierra más allá del horizonte.

“Me di cuenta de que seríamos la empresa perfecta para rescatar esa tecnología”, dice Meger.

Meger se dispuso a negociar con Raytheon y el DRDC para obtener la licencia de la tecnología patentada HFSWR. El 10 de junio de 2019, luego de lo que Meger llama “la negociación más sofisticada y difícil” de su colorida carrera, las tres partes llegaron a un acuerdo y Maerospace adquirió los derechos. La compañía combinó sus sólidas capacidades de análisis con el radar de Raytheon, estableciendo una herramienta de inteligencia sin precedentes, con la marca “PASE”: vigilancia activa persistente de la ZEE (o zona económica exclusiva).

Ahora los barcos se pueden rastrear con más precisión que nunca. “En todos los demás radares del mundo, la señal mira hacia afuera y rebota en un gran trozo de metal que flota en el océano”, explica Meger. Aparece un punto en un radar que le indica las coordenadas aproximadas del barco. “La pregunta es: ‘¿Quiénes son?’ Nuestros análisis pueden responder esa pregunta “.

Meger, de 62 años, siempre ha tenido una fascinación por el espacio, el océano y la ciencia ficción; los miles de libros de ciencia ficción que se acumulan en su sótano son un testimonio. Su favorito es el de Robert A. Heinlein. Tiempo suficiente para el amor, que cuenta la historia de un oficial naval del siglo XX. “Si hubiera sido lo suficientemente inteligente, habría sido cosmólogo”, dice. “Pero me di cuenta de que era mucho más un hombre de negocios”.

No comenzó su carrera en el ámbito marítimo. Después de obtener una licenciatura en física, comenzó a trabajar como ingeniero de sistemas en la Hughes Aircraft Company en los Estados Unidos, donde trabajó en sistemas de radar. De Hughes pasó a Harvard Business School, interesándose especialmente por el mundo de las negociaciones corporativas. “Tu oponente nunca es un villano a sus propios ojos”, cita a Heinlein.

Luego, Meger se embarcó en una carrera en la industria espacial y en 1984 recibió el premio de Reconocimiento a la Excelencia Nacional de la Fundación Espacial por su trabajo como asesor de la NASA. Pero a raíz del desastre de la nave espacial Challenger en 1986, Meger vio cómo una industria se desmoronaba. “La industria espacial estaba muerta”, dice, “y yo necesitaba pagar el alquiler y poner comida en la mesa”.

Pasó a las telecomunicaciones, donde pasó por el escurridor como empresario. “No es el mejor momento”, admite haber iniciado una empresa de telecomunicaciones a raíz del colapso de las puntocom durante el otoño de 2000. Pero se las arregló para hacerlo público, una experiencia valiosa. En 2007, luego cofundó exactEarth Ltd., que también tenía que ver con el seguimiento de embarcaciones marítimas.

Cuando dejó exactEarth en 2013 para fundar Maerospace, reconoció la necesidad de mejorar los análisis de datos de radar existentes. Los radares de satélite tardaron demasiado en recibir una señal, dice Meger, y solo podían dar cuenta de los barcos que se portaban bien. “Es una imagen muy engañosa”, dice sobre el radar tradicional.

Hacer despegar a Maerospace resultó ser una dura lección de paciencia. Después de obtener su primer contrato con el gobierno canadiense en 2017, Maerospace tuvo que esperar 49 semanas antes de que se emitiera el contrato, la empresa “se mantuvo esbelta y vivía dentro de [its] significa ”mientras esperaba.

Meger ha encontrado que Canadá es difícil en lo que respecta a la inversión de capital, especialmente si tiene un modelo comercial no probado. “¿Por qué los inversores no han venido golpeando nuestra puerta?” él pide. “[Because] es difícil entendernos como una inversión, a pesar de que tenemos miles de millones de dólares en potencial ”, admite Meger. Así que arrancó Maerospace y pasó por una sola ronda de inversores ángeles, principalmente familiares y amigos.

Ya han surgido dos “áreas calientes” para Maerospace: la seguridad nacional y la pesca ilegal. Es este último el que tiene a la comunidad pesquera observando de cerca.

El Dr. Daniel Pauly es un oceanógrafo de renombre mundial y el investigador principal de la iniciativa Sea Around Us en la Universidad de Columbia Británica, que evalúa el impacto de la pesca en los ecosistemas marinos. Ha pasado los últimos 50 años viajando por el mundo. Según la ONU, el 20% de todo el pescado extraído del mar se captura ilegalmente. En regiones como África Occidental y Asia, donde la pesca ilegal es desenfrenada, Pauly ve la tecnología de vigilancia por radar como la de Maerospace como la herramienta “óptima” para proteger las reservas de pesca vulnerables.

“El mundo se beneficiaría enormemente de eso”, dice rotundamente.

“El radar ha desempeñado durante mucho tiempo un papel enorme en nuestras aguas”, dice Pauly. “Han salvado a Inglaterra de la Luftwaffe, todos estamos a favor del radar. Pero su potencial no se aprovecha “.

Meger sabe que existen obstáculos para irrumpir en el mercado exterior. Es por eso que, cuando cerró el trato con Raytheon, también se aseguró de contratar a su líder de desarrollo comercial, Maureen Ramsden, quien ha pasado los últimos 15 años construyendo un canal de ventas internacional. Como resultado, Maerospace ya tiene representantes de ventas en 25 países. “Lo que tenemos sobre nuestra competencia”, explica Ramsden, “es que somos la generación más actual”. Mientras que otras compañías en el espacio están ejecutando sistemas de radar Gen 2, Maerospace ya está trabajando en Gen 5. “Parece que estamos explotando exponencialmente”.

Al igual que con cualquier negocio en crecimiento, Maerospace y Meger se encontraron con obstáculos en cada paso del camino. Antes del acuerdo con Raytheon, los amigos más cercanos de Meger cuestionaron por qué dejó exactEarth para construir una mejor ratonera y cómo su pequeña empresa podría lograr el noble objetivo de proporcionar la mejor inteligencia de seguridad marítima para todo el planeta.

Meger seguía volviendo a una cita que escuchó una vez de un estudiante de escuela primaria que estudiaba antónimos. Cuando se le preguntó qué es lo opuesto al éxito, el estudiante no dijo “fracaso”. Dijo “darse por vencido”. “Esa es la sabiduría de un niño de seis años”, señala.

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