El año en que la desigualdad se volvió menos visible y más visible que nunca

Este año, muchos estadounidenses abandonaron los lugares donde aún era posible encontrarse. Los trabajadores administrativos dejaron de ir al centro de la ciudad, dejaron atrás los campamentos de personas sin hogar y los mostradores de almuerzo con personal con salario mínimo. Las personas acomodadas dejaron de usar el transporte público, donde en algunas ciudades alguna vez se sentaron junto a estudiantes y trabajadores de mantenimiento que viajaban al trabajo. Los comensales dejaron de comer en los restaurantes, donde sus propinas formaban el salario de las personas que los atendían.

Los estadounidenses también dejaron de compartir bibliotecas, cines, estaciones de tren y aulas de escuelas públicas, los espacios que aún creaban una experiencia común en comunidades cada vez más desiguales. Incluso el DMV, con su sección transversal de la vida en una sola habitación, ya no era eso.

En cambio, las personas que podían permitírselo se retiraron a mundos más pequeños y seguros durante la pandemia. Y eso ha hecho que sea más difícil ver toda la desigualdad que empeoró este año: el desempleo que se disparó incluso como lo hizo el mercado de valores, las amenazas de desalojo que aumentaron a medida que los precios de las viviendas alcanzaron nuevos máximos.

Sin embargo, de otra manera, la desigualdad ya presente en la economía se hizo más visible que nunca este año. Con servicios de entrega, mensajeros de restaurantes y aplicaciones de compras personales, los trabajadores con salarios bajos ahora, en números mucho mayores, llegaban directamente a la puerta de los ricos. Parados allí con máscaras, su precariedad económica quedó al descubierto.

“Lo que hacen estas aplicaciones es obligar a las personas que llevan una vida estable a afrontar la inestabilidad de la vida de la clase trabajadora, de forma muy directa y para su propio beneficio”, dijo Louis Hyman, historiador económico de Cornell. “Antes de estas aplicaciones, era fácil fingir que eso no estaba sucediendo realmente”, dijo sobre las enormes brechas en la economía. “Había formas de imaginar que los repartidores no eran emblemáticos de nada”.

Nunca pensamos demasiado en los repartidores de Domino’s, dijo. Eran solo chicos de secundaria. Hasta que, en la década de 2000, ya no lo eran.

Los historiadores están observando este momento con una pregunta tensa: ¿surgirá una demanda más amplia de reformas estructurales para abordar la desigualdad, o una mayor retirada de los ricos de sus problemas? Las recesiones, dicen, pueden aclarar hacia dónde se dirige la economía. Las empresas e industrias que prosperan durante ellos a menudo anticipan cómo cambiará la sociedad en los próximos años.

La industria de la publicidad creció durante la Gran Depresión, ya que las empresas lucharon por los escasos dólares de los consumidores y vendieron el escapismo en alcohol, tabaco y entretenimiento. La industria publicitaria anticipó la cultura de consumo estadounidense de la posguerra. Las empresas de contabilidad y los bancos también experimentaron un auge gracias a la regulación de la era del New Deal que surgió de la Depresión.

Más tarde, la recesión de principios de la década de 1990 presagió la reducción y la subcontratación de incluso los trabajos de clase media, y el surgimiento de empresas consultoras para gestionar ese cambio. Y fuera de los escombros de la crisis de ejecuciones hipotecarias, los inversores institucionales previeron un nuevo mercado para las viviendas unifamiliares de alquiler.

Hoy en día, las empresas que prosperan, algunas con salidas a bolsa impresionantes, han aprovechado tanto las circunstancias particulares del distanciamiento social como las tendencias a largo plazo de una sociedad que se está separando. Estas empresas le permiten celebrar una reunión sin ir a la oficina, comprar una casa sin agradar a un agente inmobiliario, comer en un restaurante sin entrar en un restaurante, disfrutar del entretenimiento sin teatros, comprar sin minorista.

“Nos recuerdan un largo proceso histórico de fragmentación social que ahora es más obvio que nunca”, dijo David Kennedy, un historiador de Stanford que ha escrito extensamente sobre la Gran Depresión. “Me parece que lo que revelan es lo fácil que es y lo grande que es el mercado en nuestra sociedad para los tipos de servicios que nos mantienen alejados unos de otros”.

Sin embargo, existe una tensión entre el aislamiento de las personas acomodadas y la dependencia visible de muchas de sus comodidades en la mano de obra de bajos salarios. El profesor Kennedy es profundamente pesimista de que surgirá un cambio real. La Gran Depresión generó dolor en toda la economía y duró una década, lo que abrió una ventana política más amplia para la reforma.

“Ha pasado mucho tiempo desde que las personas de todo el espectro de ingresos sintieron que actuar en interés colectivo iba a ser más beneficioso que actuar en interés individual”, dijo Margaret O’Mara, historiadora de la Universidad de Washington.

En Seattle, a su alrededor, la gente ya estaba empezando a abordar estas cuestiones antes de la pandemia. Los jóvenes trabajadores de la tecnología fueron los primeros en adoptar con entusiasmo los servicios de entrega de alimentos y aplicaciones como Uber y Lyft. Y ya había una clara disonancia, dijo, entre la experiencia de los trabajadores de conciertos y los precios de la vivienda en espiral y las nuevas construcciones relucientes vinculadas al boom tecnológico de Seattle.

Eso fue antes de que se volviera incómodamente claro que los trabajadores del concierto ahora también estaban arriesgando su salud.

En la primavera, la historiadora de Harvard Lizabeth Cohen escribió un artículo para The Atlantic expresando la esperanza de que, como en la era del New Deal, Estados Unidos podría responder a la calamidad económica transformándose en una sociedad más equitativa. Fue al comienzo de la pandemia, cuando todo el mundo seguía celebrando a los nuevos héroes de la economía: los empleados de las tiendas de comestibles, los repartidores, los conserjes y las enfermeras de primera línea. Eso fue antes de que la pandemia se politizara por completo, antes de las OPI de tecnología y antes de que el Congreso permitiera que expirara la ayuda por desempleo.

A medida que la pandemia se ha prolongado y la brecha se ha ensanchado en cómo los estadounidenses la experimentan, el profesor Cohen se ha vuelto menos seguro de que las lecciones de empatía y unidad de la Gran Depresión puedan aplicarse hoy. Estamos más separados ahora que hace seis meses, y mucho menos antes de la pandemia.

“Solo piense en los caminos y adónde lo llevaron; entró y tomó café en un lugar donde vio a personas a las que se les pagaba por horas, no por meses”, dijo el profesor Cohen. Esos pequeños momentos se desvanecieron. Dentro de los barrios de clase media y los retiros de segundas residencias donde se retiraban los trabajadores remotos, no había personas sin hogar en la acera.

“Parece que hubo cada vez menos de esas interacciones, pero en realidad fueron importantes simplemente para expandir el mundo social en el que vives”, dijo. “Quizás esa sea la dimensión más aterradora de esto. Las oportunidades de interactuar con personas que no son como usted se han reducido “.

El profesor Hyman, sin embargo, sigue siendo optimista y señala que hay algo poderoso en la forma en que la desigualdad visible se vuelve cuando un trabajador entrega el pedido de Whole Foods de un cliente.

Eso es en parte lo que hizo de la economía industrial una economía mejor: imágenes de niños trabajando en fábricas, los pobres desesperados de la década de 1930 ”, dijo. “La visibilidad es algo bueno, que la gente se vea obligada a afrontarla”.

Su argumento no es que los consumidores deban sentirse mal por pedir comida para llevar o que les entreguen la compra. No son los servicios los que son el problema, dijo; es la inseguridad y los bajos salarios que conlleva hacer ese trabajo en una economía que ofrece pocas oportunidades para generar riqueza y acceso limitado a los beneficios. El trabajo en la fábrica tampoco fue tan bueno. Lo que idealizamos al respecto son los salarios dignos y los beneficios que proporcionó durante un tiempo.

“La historia de la década de 1930 no hace que los trabajos de la década de 1920 funcionen mejor”, dijo. “Está creando nuevos sistemas para la fuerza laboral industrial”.

Después de la pandemia, es probable que algunos trabajos en restaurantes y minoristas no vuelvan. Y aquellos que lo hicieron pueden unirse a las crecientes filas de trabajadores de logística: personas que mueven cosas por los almacenes, o transportan pasajeros por las ciudades, o mueven paquetes y comida para llevar por su vecindario. Ese es un tipo de fuerza laboral muy diferente, que necesita nuevos sistemas.

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