¿Cómo experimentan los pulpos el mundo?

Cuando Dominic Zivitilli comenzó a estudiar invertebrados, no tardó en elegir uno de sus favoritos. Mientras miraba dentro de los tanques de medusas, caracoles, cangrejos y sus muchos primos sin espinas, un organismo parecía ser de una clase diferente. “Tuve la sensación de que uno de ellos me estaba estudiando de nuevo”, dice.

Durante los años siguientes aprendió mucho sobre el pulpo: que todo su cuerpo está involucrado en la cognición, con sus brazos más o menos independientes de su cerebro; que percibe el mundo en gran parte a través de sus ventosas; y de hecho sus brazos contienen la mayoría de sus neuronas. En estos días investiga la desconcertante interacción entre el cerebro y los brazos. La exótica anatomía del pulpo y las increíbles implicaciones de su experiencia subjetiva plantean preguntas que trastocan las nociones estándar de mente y conciencia.

Pero lo que primero cautivó a Zivitilli, ahora un estudiante de posgrado en la Universidad de Washington, fue la sensación de que cuando miraba un pulpo estaba, de alguna manera profunda, cara a cara con un igual.


Sus compañeros investigadores conocen bien la sensación. A primera vista, este cefalópodo, con sus movimientos irregulares y fluidos y su forma amorfa, parece tan lejos de lo humano como se pueda imaginar. Sin embargo, mire uno por un momento, y debajo de la apariencia enigmática, puede reconocer algo extrañamente familiar.

“Nos parece tan poco intuitivo”, dice Zivitilli. “Pero luego brilla a través de su curiosidad, su interés por la actividad, su memoria, La personalidad de ellos, su mal humor “.


Tales descripciones coquetean con el antropomorfismo, atribuyendo características humanas a los animales, pero suenan aptas para cualquiera que haya pasado tiempo con la criatura más astuta sin esqueleto. Un pulpo puede desenroscar las tapas y esconderse dentro de las cáscaras de coco. Puede cambiar el color y la textura de la piel para mezclarse o hacerse pasar por otras especies (o, a veces, aparentemente solo porque les apetece). Los animales pueden recuerda a los humanos individuales y actúan hostiles hacia aquellos que no les agradan.

Con un amplio repertorio de elaboradas acrobacias que se sabe que hacen, también se han ganado una reputación de travesuras. Algunos tienen laboratorios inundados desmontando válvulas y sistemas eléctricos en cortocircuito disparando misiles líquidos a las bombillas. Otros han descarrilado experimentos simplemente negándose a participar, y en su lugar rociando incesantes chorros de agua a sus captores de bata blanca. Ellos regularmente escapar de sus recintos.

Estas impresionantes historias y observaciones ofrecen una ventana al mundo de la forma más extraña de vida “inteligente” del planeta. Nos cuentan cómo se comporta el pulpo. Pero solo llegan hasta cierto punto para responder las preguntas verdaderamente tentadoras.

¿Cómo es tener ocho brazos, cada uno capaz de operando bajo su propia agencia? ¿Cómo es no solo tocar, sino también gusto e incluso “ver¿Tu entorno con esos brazos? ¿Cómo es percibir el mundo de una manera tan ajena a la única forma que conocemos?

En una palabra, ¿qué se siente al ser un pulpo?

Pulpo: shutterstock

(Crédito: Olga Visavi / Shutterstock)

Es decir, palabra por palabra, la forma en que normalmente se plantea la consulta. A sabiendas o no, es un guiño al artículo de 1974 de Thomas Nagel “¿Qué se siente al ser un murciélago?”, Una obra filosófica influyente. Nagel argumentó que cualquier ser tan diferente como un humano es de un murciélago – o un pulpo – debe dejar de captar la experiencia subjetiva del otro.

Los brazos lo tienen

Peter Godfrey-Smith, un filósofo australiano de la Universidad de Sydney que ha estudiado la conciencia animal, cree que esto es una exageración. Por ejemplo, puede imaginar cómo sería tener un pulpo piel fotorreceptiva y cromatóforos, pequeños sacos de color que el pulpo usa para cambiar su apariencia. Pero está de acuerdo en que la imaginación falla cuando se trata de lo que probablemente sea un sentido del yo tremendamente diferente, que surge del pulpo. sistema nervioso inusual.

Consta de alrededor de 500 millones de neuronas, comparable a un perro, pero la mayoría se encuentran fuera del cerebro, con dos tercios distribuidos por los brazos. Como Godfrey-Smith lo describe en su libro Otras mentes: el pulpo, el mar y los orígenes profundos de la conciencia, están “llenos de nerviosismo”. Por eso cada brazo, incluso cuando separado del cuerpo, todavía puede actuar deliberadamente. No hay interrupción en el circuito de la conciencia.

Esta total diferencia puede ser nuestra mayor barrera para sentir empatía por el pulpo. Después de todo, la estructura de la experiencia subjetiva humana tiene su fundamento en la disposición centralizada de las neuronas y su control del cuerpo de arriba hacia abajo. “Tratar de imaginar nuestro camino fuera de eso es mucho más difícil”, dice Godfrey-Smith. La distinción entre mente y cuerpo es una piedra angular del pensamiento occidental, y el pulpo confunde esa dicotomía.


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Para darle sentido a esto, Zivitilli mira a la interfaz humano-tecnología. Nuestros teléfonos, nuestras computadoras, nuestros automóviles son, en cierto modo, extensiones de nosotros mismos mediante las cuales procesamos y navegamos por nuestros entornos. Pero lo hacen sin microgestión por nuestra parte, y desconocemos sus complejas operaciones. Los brazos de un pulpo pueden tener una posición similar en relación con su cerebro.

“No se parece tanto a nuestros brazos y manos”, dice Zivitilli. “Es como tener un compañero semiautónomo y cuasi inteligente”.

Sidney Carls-Diamante, filósofo de la Universidad de Konstanz, aborda el problema de otra manera. “Para mí”, dice, “la pregunta candente es: ¿cuántos pulpos hay dentro de un pulpo? ¿El pulpo se siente a sí mismo como una sola entidad, o siente múltiples entidades dentro de sí mismo? ” (Ella tiene cuidado de no atribuir demasiada sofisticación a un solo brazo, diciendo que “no generaría una forma de conciencia muy compleja”).

Es más, estos rasgos que invitan a la reflexión surgieron en un linaje genético separado de los humanos y el resto de los vertebrados neurológicamente complejos: nuestro antepasado común más reciente con el pulpo era una criatura ciega parecida a un gusano precámbrico, según Zivitilli. Pero después de 600 millones de años de evolución divergente, lo más notable son los puntos en los que el pulpo y los mamíferos inteligentes han convergido.

Los investigadores se maravillan de su curiosidad, incomparable en otros invertebrados. Aunque cualquier organismo creado a través de la selección natural seguramente preguntará por parejas y sustento, el sondeo de un pulpo es pronunciado incluso cuando no puede ganar ninguno de los dos: Zivitilli dice que parecen tan interesados ​​en objetos que no se parecen a ningún alimento que hayan comido. comido.

De manera más caprichosa, recordó un pulpo diminuto que se instaló en un frasco de pastillas que flotaba cerca de la parte superior de su tanque y, a veces, hacía girar la guarida cilíndrica como una rueda de hámster, aparentemente sin otro propósito que su entretenimiento.

Amigos del pulpo

También extienden esta curiosidad a los humanos. Muchas anécdotas parecen sugerir que el pulpo puede incluso sentir compañía hacia las extrañas figuras que ingresan a su reino acuático, con el documental Mi profesor de pulpo un ejemplo reciente. Es especialmente extraño a la luz de su naturaleza solitaria: ¿cómo podrían aplicarse las emociones de la dinámica interpersonal a un animal que evolucionó como un solitario?

“No voy a decir que no hay compañía”, dice Zivitilli. “Yo diría que está disponible para interpretación”. Pero agregó que un humano no necesita aparecer como “algo más que una gran roca complicada para que el pulpo esté bien con él colgando”.

Aún así, su capacidad para recordar a las personas y saludar a algunas con hostilidad o amabilidad le parece a Godfrey-Smith como “genuinamente sorprendente y digno de mención”.

Nadie ha resuelto el problema de Nagel: las mentes de las especies no humanas permanecen en última instancia fuera de los límites. Los avances científicos algún día pueden derribar el muro que se interpone entre nosotros y la experiencia subjetiva del “otro”, incluido el pulpo. Pero hasta entonces, quienes mejor los conocen no pueden escapar a la sensación de que no son tan “otros” en absoluto.

“Hay algo en ellos”, dice Zivitilli. “Son diferentes, pero familiares”.

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