Nuevo satélite que monitoreará los océanos cambiantes de la Tierra listo para ser lanzado

Un satélite desarrollado conjuntamente por Europa y Estados Unidos que se lanzará este fin de semana ayudará en gran medida a los científicos a realizar un seguimiento del aumento del nivel global del mar, uno de los efectos más desalentadores del cambio climático, dijo el viernes un alto funcionario de la Agencia Espacial Europea.

El nuevo satélite, llamado Sentinel-6 Michael Freilich, contiene instrumentos de vanguardia capaces de capturar la altura del nivel del mar con una precisión sin precedentes, lo que se suma a las mediciones espaciales que se remontan a casi 30 años.

“Este es un parámetro extremadamente importante para el monitoreo del clima”, dijo Josef Aschbacher, director de observación de la Tierra de la agencia.

Miles de millones de personas que viven en las zonas costeras de todo el planeta están en riesgo en las próximas décadas, ya que el derretimiento del hielo polar y la expansión de los océanos causada por el calentamiento del agua elevan el nivel del mar.

“Sabemos que el nivel del mar está subiendo”, dijo Aschbacher.

Dijo que la velocidad del aumento ha aumentado desde la década de 1990, al principio en unos tres milímetros por año, pero en casi cinco milímetros en los últimos dos años.

Nuevo satélite que monitoreará los océanos cambiantes de la Tierra listo para ser lanzado
Los miembros del equipo Sentinel-6 Michael Freilich de la Agencia Espacial Europea examinan la nave espacial en la sala de procesamiento de la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California. (ESA / Bill Simpson)

Si bien las mediciones del nivel del mar también se toman a nivel del suelo, en puertos y otras áreas costeras, no brindan el mismo estándar uniforme preciso y amplitud que los datos recopilados por un solo satélite que recorre todo el mundo cada diez días, dijo Aschbacher.

“Si lo mides al nivel del mar, tienes un dispositivo de medición en Ámsterdam y uno diferente en Bangkok y otro más en Miami”, dijo Aschbacher a The Associated Press en video desde las oficinas de la ESA en Frascati, Italia. “Pero con un satélite, puedes comparar estas mediciones a nivel mundial porque es el mismo instrumento que vuela sobre todas estas áreas”.

Herramientas poderosas

Su arma más poderosa es el altímetro de radar Poseidón-4, que lleva el nombre del dios griego del mar que empuña un tridente. El instrumento mide cuánto tardan las señales de radar en rebotar en la superficie del mar y volver al satélite.

El nuevo satélite también recopilará mediciones a mayor resolución que sus predecesores, lo que permitirá a los investigadores observar más de cerca las pequeñas características del océano, especialmente a lo largo de las costas.

Otros instrumentos a bordo medirán cómo pasan las señales de radio a través de la atmósfera, proporcionando datos sobre la temperatura y la humedad atmosféricas que pueden ayudar a mejorar los pronósticos meteorológicos globales.

El satélite se pondrá en órbita el sábado desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9.

Nuevo satélite que monitoreará los océanos cambiantes de la Tierra listo para ser lanzado
Dentro de la instalación de procesamiento de carga útil de SpaceX en la base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, el satélite de monitoreo oceánico estadounidense Sentinel-6 Michael Freilich se encapsula en el carenado de carga útil SpaceX Falcon 9 el 3 de noviembre de 2020. (NASA / Randy Beaudoin)

Lleva el nombre del difunto director de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA, Michael Freilich, un oceanógrafo que fue fundamental para lograr que la agencia espacial estadounidense se uniera a la misión.

“Le debemos mucho y se merece más que tener este satélite con su nombre”, dijo Aschbacher. “Personalmente, lamento mucho que no pueda presionar el botón mañana”.

Europa y Estados Unidos están compartiendo el costo de 900 millones de euros (1.100 millones de dólares) de la misión de 10 años, que incluye el lanzamiento de un gemelo idéntico llamado Sentinel-6B en 2025.

Es la primera vez que otra agencia espacial participa en la misión insignia Copernicus de la ESA, que ya tiene siete satélites en órbita que miden los mares, la atmósfera y la tierra.

Aschbacher dijo que espera que la NASA y la ESA también participen en misiones futuras.

“La NASA es nuestro socio más fuerte a nivel internacional”, dijo. “Estamos discutiendo ahora mismo otras opciones de cooperación basadas en el modelo de Sentinel 6-Michael Freilich”.

Las dos agencias espaciales acordaron recientemente cooperar en un puesto avanzado de la NASA alrededor de la Luna.

Pero Aschbacher dijo que las misiones al vecino de la Tierra, y otras que miran a Marte y más allá, no deberían desviar la atención de la necesidad de vigilar nuestro propio planeta.

“Todos sabemos eso [Earth] está experimentando cambios enormes, cambios extremadamente rápidos y cambios que nunca antes habíamos tenido en este planeta con una velocidad e intensidad causadas, obviamente, por los humanos “, dijo.” Y necesitamos entender cómo funciona este planeta para nuestra propia supervivencia, para nuestra propio futuro “.

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