Los científicos analizaron 24.000 partidas de ajedrez para comprender la cognición: hechos tan románticos

Los científicos analizaron 24.000 partidas de ajedrez para comprender la cognición: hechos tan románticos
El ajedrez ofrece una oportunidad única. Quizás podría ser la última ventana a través de la cual podamos ver cómo cambian nuestros poderes mentales durante nuestras vidas.Captura de pantalla a través de YouTube / Netflix

yon el programa de Netflix El gambito de la reina, basada en una novela de Walter Tevis, un corpulento custodio en el sótano de un orfanato, encorvado sobre un tablero de ajedrez, intriga a una niña de nueve años llamada Beth Harmon, que lo ve jugando, bajo una luz tenue, contra sí mismo. Este Sr. Shaibel puede decirle a Beth que está un poco desesperada por entender lo que está haciendo, y acepta a regañadientes enseñarle a jugar. Por la noche, drogada con los tranquilizantes que el personal administra a los huérfanos —esto es a principios de la década de 1960—, practica tácticas en la cama, mirando un tablero de ajedrez que alucina en el techo. Beth avanza rápidamente en habilidad, hasta que el Sr. Shaibel, que juega en un club, ya no puede reservar lo impresionado que está por sus habilidades. Invita a un compañero de ajedrez, que dirige el grupo de ajedrez de la escuela secundaria local, a conocer a Beth y reclutarla. Ella termina jugando con los chicos en el club simultáneamente, incluido el campeón del año pasado. Se forma una multitud de estudiantes a medida que ella supera a cada uno.

Mientras observaba a Beth concentrarse soñadoramente en su tablero de ajedrez imaginario, simulando posibilidades alternativas, pensé en cómo eso debe estar dando forma a su cerebro, particularmente la parte dedicada a la planificación y la toma de decisiones, la corteza frontal. En comparación con otras regiones, es excepcionalmente maleable o plástico. El endocrinólogo conductual de Stanford, Robert Sapolsky, lo llama “el punto caliente del cerebro para la plasticidad”. Nuestros cerebros están cambiando, formando nuevas conexiones neuronales y cortando otras todo el tiempo, por supuesto. Pero a una edad temprana, la plasticidad del cerebro es mucho más pronunciada. Esto es algo que Tom Vanderbilt discutió en su Nautilo artículo, “Aprendiendo ajedrez a los 40”, en el que relata cómo fue empezar a jugar con su hija de cuatro años. Neil Charness, un psicólogo que ha estudiado la cognición a través del ajedrez durante años, le dijo a Vanderbilt: “Si estás hablando de dos novatos, tu hija probablemente entendería las cosas el doble de rápido que tú”. De esa manera, es como aprender un idioma: los niños pueden asimilar las complejas reglas y acciones del juego de manera mucho más intuitiva y rápida que un adulto.

Dominar el ajedrez parece tener efectos duraderos en el cerebro.

Esto significa que el ajedrez ofrece una oportunidad única. Quizás podría ser la última ventana a través de la cual podamos ver cómo cambian nuestros poderes mentales durante nuestras vidas. Esto se debe a que se registran los movimientos de los ajedrecistas profesionales en las partidas, que se remontan a más de un siglo, de modo que los investigadores pueden analizar objetivamente la calidad de los movimientos de los jugadores a lo largo de su carrera, deduciendo un aumento y un declive cognitivo. Y eso es exactamente lo que un reciente estudiar, publicado en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, hizo.

Un grupo internacional de investigadores, con sede en Francia, Alemania y los Países Bajos, evaluó el desempeño de los jugadores profesionales movimiento a movimiento en más de 24.000 partidas en relación con el movimiento óptimo que sugería un motor de ajedrez para cada movimiento respectivo. (Estos no incluyen los “movimientos de libro”, los movimientos de inicio y finalización del juego estudiados intensamente, ya que los jugadores los despliegan rutinariamente de la memoria). El motor de ajedrez, un programa de código abierto llamado STOCKFISH 8, tiene un Elo- calificación superior a 3200 puntos, siendo Elo el sistema de clasificación de jugadores ahora universal. La base de datos de movimientos de ajedrez incluye los movimientos del actual campeón mundial, Magnus Carlsen, de 29 años, quien ha mantenido su título desde que lo ganó todo en 2013, y a partir de este año, tiene una calificación Elo de 2.872.

“Esto proporciona una medición precisa y comparable del desempeño individual para el mismo individuo a diferentes edades durante largos períodos de tiempo, aprovechando la ventaja de una tarea estrictamente comparable y una comparación con un punto de referencia de desempeño idéntico”, escriben los investigadores. “Las observaciones repetidas para los mismos individuos permiten desenredar los patrones de edad de la variación idiosincrásica y analizar cómo cambian los patrones de edad a lo largo del tiempo y entre las cohortes de nacimiento”.

El resultado es un “perfil de desempeño en forma de joroba” a lo largo de la vida de las personas. Durante el último siglo más o menos, los jugadores de ajedrez, según muestra el estudio, han mejorado y son más jóvenes. Esto es paralelo al llamado efecto Flynn en la inteligencia, o un aumento notable en los puntajes cognitivos brutos. “El rendimiento aumentó de manera constante durante el transcurso del siglo XX”, escriben los investigadores, “pero los datos también revelan un aumento del rendimiento durante la década de 1990”.

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Charness se hace eco de esto: “El récord de la edad más joven en alcanzar el estatus de gran maestro sigue batiéndose”. Y no es de extrañar, dada la digitalización del juego y el conocimiento del ajedrez. Los aspirantes a grandes maestros pueden jugar contra cualquier persona, humana o máquina, en cualquier momento, y beneficiarse de un software que ofrece retroalimentación sofisticada, absorbida por el maleable cerebro joven.

Dominar el ajedrez parece tener efectos duraderos en el cerebro. A 2018 estudiar concluyó, después de analizar los cerebros de casi 30 ajedrecistas profesionales de alto nivel, que “las actividades cognitivas a largo plazo, como el ajedrez, pueden influir sistemáticamente en la [white matter] propiedades de la memoria temprana, la atención y las vías visuales “.

Acecho El gambito de la reina, es como si las drogas le dieran a Beth esa ventaja antes de la computadora. Sus sesiones de práctica psicodélica ofrecieron su propia forma de retroalimentación inmersiva y receptiva. La sorpresa del Sr. Shaibel al ser golpeado tan fácilmente por un niño me recordó la propia reflexión de Vanderbilt sobre jugar contra su hija. Sin experiencia en tantas formas ordinarias, todavía podía mostrarse como un adulto que dedicó un poco de esfuerzo a tratar de aprender el juego real. “Ella era Deep Blue”, escribió Vanderbilt, “y yo era la raza humana, que estaba poco a poco anticuada”.

Brian Gallagher es editor asociado en Nautilo. Síguelo en Twitter @bsgallagher.

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