Olvídese de los vampiros y demonios falsos; aquí hay una historia de zombies de la vida real de la naturaleza

La naturaleza en su forma más espantosa puede rivalizar con una película de terror. Un ejemplo perfecto es la forma inquietante en que la avispa parasitoide de la joya esmeralda convierte a la cucaracha americana en un zombi, la secuestra y pone sus huevos en la cucaracha con precisión. Las larvas de avispas se desarrollan en este vivero viviente y lo consumen lentamente a medida que crecen.

Desde el principio, parece una interacción poco probable. La cucaracha es mucho más grande que la avispa. “Esto ha llevado a la evolución de algunos trucos realmente notables del oficio de avispa”, Ken Catania dijo el presentador de Quirks & Quarks, Bob McDonald. Catania, bióloga de la Universidad Vanderbilt en Nashville, Tennessee, acaba de publicar un nuevo estudio en el que mostró cómo la avispa usa una serie de picaduras dirigidas con precisión para tomar el control de la cucaracha.

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Diagrama de picadura de precisión (Ken Catania)

Las picaduras de precisión son un buen zombi

La primera picadura tiene como objetivo el primer ganglio torácico, parte del sistema nervioso central. Esto paraliza las patas delanteras de la cucaracha. A esto le sigue poco después una segunda picadura bien dirigida en el cerebro de la cucaracha. Las picaduras no están destinadas a matar, sino a darle control a la avispa.

“No se puede simplemente paralizar la cucaracha y arrastrarla a un agujero”, dijo Catania. “Así que, en cambio, ha convertido a la cucaracha en un zombi para que pueda llevarla a un agujero, poner un huevo sobre la cucaracha, hacer una barricada y luego suceden cosas desagradables desde allí”.

Los biólogos ya conocían la primera parte de esta interacción. La nueva visión de Catania es que la manipulación de la avispa de su víctima no se detiene ahí. Descubrió que la avispa pica a la cucaracha tres veces más cuando pone sus huevos.

La avispa necesita colocar su huevo en una posición precisa en el cuerpo de la cucaracha, llamada placa coxal, o las larvas morirán. Este objetivo en el cuerpo a veces puede ser bloqueado por las largas patas articuladas de la cucaracha.

“La avispa tiene este último desafío”, dijo Catania. “Las patas de la cucaracha pueden estar en la posición incorrecta, así que la solución es volver al sistema nervioso y picar directamente en un nuevo lugar. Y este nuevo lugar está en el área que controla las segundas patas de la cucaracha, y eso hace que la pierna se extienda esencialmente y eso permite la última etapa de la puesta de huevos “.

Una comida de sangre, un capullo y un nacimiento al estilo alienígena

Con la placa coxal ahora expuesta, la avispa pone su huevo y las larvas comienzan a desarrollarse y a tener hambre.

“Aquí es donde se vuelve aún más espeluznante”, dijo Catania. “Después de [the larvae] toma una comida de sangre durante un par de días en el exterior de la cucaracha, se esconde dentro de la cucaracha, se come a la cucaracha viva desde el interior, forma un capullo y luego, finalmente, estalla de la especie de cucaracha de estilo alienígena “.

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El huevo de avispa se ha colocado cuidadosamente sobre la cucaracha en preparación para su espeluznante desarrollo. (Ken Catania)

Sigue picando

Resulta que la avispa es algo así como un zombi, descubrió Catania, ya que está encerrada en un comportamiento biológicamente programado del que no puede escapar.

Tenía curiosidad por saber qué pasaría si el conjunto de tres picaduras venenosas no funcionaba y las patas de la cucaracha no se extendían, bloqueando la ubicación crítica para la colocación de huevos.

Pegó las patas en su lugar a la cucaracha y luego observó cómo reaccionaba la avispa. Lo que vio lo asustó. Como un robot frustrado, la avispa continuó picando la ubicación crítica, a veces más de 100 veces, en un intento de enderezar la pierna.

Catania dijo que no puede evitar sentirse impresionado por la gran precisión del comportamiento de la avispa.

“Esta avispa ha evolucionado para encontrar esencialmente el sistema nervioso central, encontrar el cerebro y administrar veneno con precisión para afectar el comportamiento de la cucaracha de la manera correcta sin matarla”.

“No es como la escena del almuerzo en el Nostromo desde [the movie] Extraterrestre, pero es lo más cercano que puedas imaginar para el mundo biológico. Así que es directamente de ciencia ficción “.

Escrito y producido por Mark Crawley

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