Las agencias federales no alcanzan los objetivos de protección forestal de Trump

“Hay que cuidar los pisos, ¿sabes? Los pisos del bosque, muy importante”, dijo el presidente.

Ordenó al Servicio Forestal de EE. UU. Y al Departamento del Interior que hicieran que las tierras federales fueran menos susceptibles a incendios forestales catastróficos con medidas como la eliminación de árboles muertos, matorrales y otros materiales potencialmente inflamables.

Pero aunque Trump ha acusado al gobernador demócrata y de California Gavin Newsom de hacer un “trabajo terrible” en la protección de los bosques, sus propias agencias no alcanzaron sus objetivos para las tierras federales en 2019.

Trataron un total combinado de 6.736 millas cuadradas (17.446 kilómetros cuadrados), un poco más de la mitad de las 13.203 millas cuadradas (34.196 kilómetros cuadrados) que buscaba el presidente, según datos del gobierno. Solo fue ligeramente mejor que su desempeño anual promedio durante casi dos décadas.

Sin abordar directamente las cifras, el Servicio Forestal dijo en un comunicado el viernes a Associated Press que las perspectivas son “muy buenas” para intensificar los tratamientos forestales en los próximos años, suponiendo que el Congreso proporcione más fondos y los propietarios estatales y privados desempeñen un papel más importante. La agencia ha formado acuerdos de administración con 19 estados y “dependerá de las asociaciones con los gobiernos estatales para realizar este trabajo”, dijo.

Las cifras muestran que se necesitarán más que órdenes ejecutivas para lograr un progreso significativo en un problema que se ha estado desarrollando durante un siglo, dicen científicos y defensores. Se necesitan más dinero y personal, junto con cambios de política.

“Los incendios son cada vez más grandes, las temporadas de incendios son más largas y los costos están aumentando significativamente”, dijo Dylan Kruse, director de asuntos gubernamentales de Sustainable Northwest, una organización sin fines de lucro con sede en Portland, Oregon, que busca la colaboración entre las industrias forestales y los conservacionistas. “Necesitamos miles de millones de dólares y ni siquiera estamos cerca”.

Trump y el Congreso solo han proporcionado aumentos modestos en el gasto para tratamientos forestales en los últimos años, dijo. El presidente buscó un recorte de casi $ 50 millones en 2018, que los legisladores rechazaron. Su presupuesto para 2021 recomienda 510 millones de dólares, frente a los 445 millones asignados este año.

Trump ha provocado el ridículo de sus enemigos políticos y algunos científicos por argumentar que los suelos de los bosques occidentales deberían ser “rastrillados” e ignorar el papel del calentamiento y la sequía inducidos por el cambio climático en la crisis de incendios forestales que empeora en Occidente.

Pero medidas de protección como las solicitadas en su orden ejecutiva de 2018 han recibido el apoyo de administraciones de ambos partidos durante dos décadas.

Un plan nacional contra incendios desarrollado bajo el presidente Bill Clinton y continuado bajo el presidente George W. Bush pidió la reducción de combustibles peligrosos y la supresión de los escarabajos invasores, junto con la restauración de las tierras quemadas para evitar la erosión. La administración Obama lanzó una estrategia de manejo de incendios que incluía la eliminación de combustible y las quemaduras controladas.

La cantidad de tierra que recibe dichos tratamientos del Servicio Forestal y el Departamento del Interior ha aumentado, alcanzando un máximo de 10,469 millas cuadradas (27,115 kilómetros cuadrados) en 2009 antes de disminuir a casi la mitad durante varios años. Saltó a 8.505 millas cuadradas (22.027 kilómetros cuadrados) en 2016, el último año en el cargo del presidente Barack Obama.

Bajo Trump, el área tratada ha pasado de 6.367 millas cuadradas (16.490 kilómetros cuadrados) en 2017 a casi 7.336 millas cuadradas (19.000 kilómetros cuadrados) en 2018. El año pasado llegó a 6.736 millas cuadradas (17.446 kilómetros cuadrados).

Aún así, el Servicio Forestal dice que 125,000 millas cuadradas (323,748 kilómetros cuadrados) gestiona la necesidad de trabajo, como el raleo de árboles y las quemaduras reguladas para reducir las cargas de combustible. La agencia estima que muchas veces más tierras gubernamentales y privadas son vulnerables a incendios forestales severos.

El Departamento del Interior, que incluye la Oficina de Administración de Tierras y el Servicio de Parques Nacionales, no respondió a las preguntas escritas de AP.

“Estas agencias todavía están muy rezagadas en estos proyectos”, dijo Susan Jane Brown, abogada del Western Environmental Law Center.

Los funcionarios federales reconocen su política de larga data de apagar los incendios lo más rápido posible, en lugar de dejar que algunos sigan su curso natural, hicieron que los bosques crecieran demasiado y fueran menos capaces de hacer frente a la sequía y las enfermedades.

Un estudio del Servicio Forestal de este mes encontró que alrededor de un tercio de los árboles en áreas donde no se había eliminado la vegetación excesiva murieron entre 2014 y 2018. En lugares reducidos, la tasa de mortalidad de árboles fue del 11%.

Algunas áreas tratadas habían sido sometidas a quemaduras “prescritas”: incendios provocados intencionalmente y monitoreados cuidadosamente.

En su declaración, la agencia dijo que ahora usa fuego prescrito en aproximadamente 2.187 millas cuadradas (5.664 kilómetros cuadrados) de tierras forestales nacionales cada año y planea hacer más. Pero dijo que la práctica “tiene sus desafíos”, incluida la contaminación por humo en las comunidades cercanas y un riesgo menor de perder el control.

Esas quemaduras, junto con otras medidas de reducción de combustible, también son costosas y requieren equipo, materiales y personal calificado. Sin embargo, el Servicio Forestal tiene menos personal para dedicarles, mientras que contrata a miles de personas más para extinguir incendios que se han vuelto más grandes y numerosos.

El servicio perdió 7.000 puestos de no bomberos entre 1998 y 2015. La parte de su presupuesto dedicada a la extinción de incendios se ha disparado del 16% a mediados de la década de 1990 a más del 50% en la actualidad y se espera que siga aumentando a medida que la agencia compra más helicópteros. , camiones de bomberos y otros equipos.

Cambiar los recursos del tratamiento forestal a la extinción de incendios no es un buen augurio para la prevención a largo plazo, dijo John Bailey, profesor de silvicultura de la Universidad Estatal de Oregon que trabajó con funcionarios federales en una estrategia de manejo de incendios lanzada en 2014. Enfatizó los esfuerzos de reducción de combustible, desde la tala desechos forestales al pastoreo de pastizales.

“Estamos en una trayectoria en la que las temporadas de incendios se harán más largas y secas y los recursos se reducirán”, dijo. “Simplemente no estamos haciendo el progreso que necesitamos”.

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Siga a John Flesher en Twitter: @johnflesher

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