La próxima Pangea: cómo será el futuro supercontinente de la Tierra

Hace eras insondables, los continentes de la Tierra no estaban en sus lugares actuales. Una sola masa de tierra enorme dominaba el globo, un supercontinente llamado retroactivamente Pangea (o Pangea, si lo prefiere; de ​​cualquier manera, en griego significa “toda la Tierra”). A través de un proceso largo e infinitesimalmente lento de fracturamiento y deriva continental, terminamos con nuestros siete continentes familiares.

Esa es la historia como probablemente la haya aprendido, pero no es la historia completa. Desde nuestro punto de vista humano, el mapa del mundo actual parece un hecho consumado. Pero la tectónica de placas es un proceso continuo; incluso ahora estamos experimentando cambios a largo plazo cuyo progreso no podemos percibir, un ciclo que se desarrolla durante cientos de millones de años. Había supercontinentes antes de Pangea; y edades insondables, por lo tanto, probablemente habrá otras.

Motores y agitadores de la revolución

El cartógrafo del siglo XVI Abraham Ortelius fue el primero en imaginar las costas de América, Europa y África encajando como piezas de rompecabezas. Las similitudes geológicas en el lecho rocoso sugirieron además que estos continentes alguna vez fueron parte de una sola masa. El geofísico y meteorólogo Alfred Wegener a principios de la década de 1900 elaboró ​​esta idea, llamándola “deriva continental. “

Pero debido a que el modelo de Wegener carecía de un mecanismo plausible para el movimiento continental, la mayoría de los pensadores de la época no entendieron su tendencia. De hecho, la idea de Wegener fue descartada en gran medida hasta la década de 1950, cuando el geólogo británico Arthur Holmes propuso que la convección en el manto de la Tierra impulsaba la expansión en el fondo del océano.

Los conocimientos de Holmes inspiraron investigaciones posteriores entre físicos, geólogos y sismólogos de todo el mundo. A fines de la década de 1960, la creciente evidencia había movido el consenso hacia la aceptación de la nueva ciencia de la tectónica de placas. Este cambio de paradigma fue tan rápido y completo que algunos lo llamaron “la revolución de la tectónica de placas. “

En términos muy simplificados, la deriva continental se produce porque solo una proporción relativamente pequeña de la sustancia de la Tierra es materia sólida. La superficie del planeta, tanto la tierra firme como el fondo del océano, en realidad está formada por placas rocosas, cada una de aproximadamente 100 kilómetros de espesor. Ésta, la litosfera, descansa sobre una capa de roca sobrecalentada, la astenosfera. En el límite entre las dos regiones, donde las temperaturas rondan los 1300 ° C, el manto actúa como un fluido denso y muy viscoso, impulsando la corteza rígida. Piezas de la litosfera, siete placas principales y docenas de microplacas, se deslizan muy lentamente a través de la astenosfera como un disco sobre una mesa de hockey de aire, movidas por una combinación de convección térmica, gravedad y fuerzas de rotación.

Ciclo de supercontinentes

El movimiento de estas placas continentales probablemente comenzó hace unos 3.500 millones de años, produciendo numerosas configuraciones a lo largo de los siglos, cuyos detalles son en gran parte especulativos. Los primeros supercontinentes se formaron mientras la tierra seca aún emergía de los mares, por lo que eran mucho más pequeños que Pangea. El primero de ellos, Ur, en ese momento la única masa terrestre de la Tierra, se formó hace 3 mil millones de años; sus restos constituyen partes de Australia, India y Madagascar. Durante los siguientes 300 millones de años, se formó tierra adicional a través de la acción volcánica, agrupándose con Ur para formar Kenorland. Después de 100 millones de años, Kenorland se rompió y el ciclo comenzó de nuevo.

A medida que se formaban nuevas placas tectónicas, colisionaron con masas terrestres existentes, formando una serie de supercontinentes cada vez más grandes: Columbia, luego Rodinia y más recientemente Pangea, que se formó hace unos 335 millones de años, extendiéndose de polo a polo a lo largo de las longitudes de la mitad del Atlántico.

Hipótesis de duelo

¿Cómo será la próxima Pangea? Es difícil de contar. Los efectos observables por humanos de la tectónica de placas son minúsculos: un desplazamiento anual de alrededor de 4 centímetros, el ancho de la envergadura de una abeja, así que buena suerte en el seguimiento ese con un calendario y una regla. Sin embargo, los investigadores han teorizado una serie de posibles resultados.

las próximas cuatro opciones de pangea - Universidad de Lisboa, Portugal

(Crédito: Hannah S. Davies / Universidad de Lisboa, Portugal)

En 1982, el geólogo estadounidense Christopher Scotese postuló Pangea Proxima – literalmente “la próxima Pangea”. (Scotese originalmente llamó a su hipótesis Pangea Ultima, que significa “la Pangea final”, antes de, finalmente, cubrir sus apuestas.) A partir de su estudio de la formación de supercontinentes anteriores, Scotese imagina una masa terrestre en forma de anillo. En su escenario, las Américas se topan contra África, que se inclina hacia el este para atracar con Eurasia; esta última se ha volteado perpendicularmente. América del Sur y la India forman la costa de un mar interior.

La siguiente década vio a investigadores estadounidenses y sudafricanos proponer un arreglo alternativo llamado Amasia. Extrapolando el ensanchamiento gradual del Atlántico, visualizan el “cierre” del Océano Pacífico a medida que las Américas se desplazan hacia el oeste, se fusionan con Australia y luego giran en el sentido de las agujas del reloj hacia Siberia; Eurasia y África conservan su posición longitudinal actual, pero se desplazan hacia el norte, con toda la masa dando vueltas alrededor del Polo Norte. La Antártida sigue siendo una masa continental separada.

A finales de la década de 1990, el geofísico británico Roy Livermore postuló una configuración que denominó Novopangaea. Aquí, las Américas forman su borde oriental, sus costas occidentales se balancean juntas como pinzas para abrazar la masa atracada de la Antártida y Australia en el centro. África va hacia el noroeste.

Una proyección reciente, Aurica, propuesta en 2016, se basa en la investigación de la Unión Geofísica Americana correlacionar las mareas oceánicas con el ciclo del supercontinente. Aurica es más o menos similar a Novopangaea, pero plantea una grieta que separa a China e India del resto de Eurasia, lo que hace que la primera colisione con Australia desde el oeste, mientras que la última da la vuelta al mundo hacia el este antes de acoplarse con el nuevo supercontinente.

Un boom evolutivo

Independientemente de cómo surja el próximo supercontinente, el ciclo tendrá efectos ambientales catastróficos. Los resultados violentos ocurren cuando dos placas se encuentran. Las colisiones generan cadenas montañosas o volcanes; las placas que se deslizan en paralelo crean líneas de falla sismológicamente inestables. La disolución de Kenorland y Rodinia desencadenó patrones climáticos que dieron como resultado edades de hielo de millones de años.

Pero la disolución de Rodinia hace 550 millones de años también fomentó las condiciones necesarias para la vida terrestre. La colisión de las placas continentales elevó el fondo del mar, creando cuencas menos profundas que permitieron que la vida acuática diera el salto evolutivo a tierra firme. Las iteraciones futuras del ciclo también podrían iniciar un boom evolutivo.

La actividad tectónica actual parece relativamente estable y probablemente lo seguirá siendo durante muchos milenios. Cualquier cambio se encuentra al menos en 100 millones de años en el futuro, momento en el cual todos dejaremos de preocuparnos. (Como Livermore bromeó en 2007, “La belleza de todo esto es que nadie podrá probar que estoy equivocado”). Pero es fascinante reflexionar sobre la forma del mundo que dejamos a los que vienen después de nosotros: criaturas tan distantes en el tiempo de la humanidad como nosotros. son de los dinosaurios.

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