La misión de asteroides de la NASA confía en el éxito

“Realmente hicimos un desastre”.

Esa fue la toma de Dante Lauretta después de revisar las primeras imágenes que salieron de Sonda Osiris-Rex de la NASA siguiendo su intento de tomar una muestra del asteroide Bennu el martes.

El polvo y la arena volaban en todas direcciones, pero esa era una buena noticia, dijo entusiasmado el profesor de la Universidad de Arizona.

“Todo lo que podemos ver en estas imágenes iniciales indica el éxito de la muestra. Así que, en caso de que no se dé cuenta, estoy muy emocionado”.

El equipo del investigador principal ahora tiene que calcular con precisión cuánto material podría haber levantado Osiris-Rex de la superficie de Bennu de 500 metros de ancho.

Si es de un kilo o más, representaría la mayor reserva de muestras extraterrestres desde que los astronautas del Apolo recolectaron rocas de la Luna hace unos 50 años.

Pero incluso una cantidad menor sería un gran premio.

Bennu es un objeto muy primitivo, cuya química se conserva desde los albores del Sistema Solar hace más de 4.500 millones de años. Como tal, puede decirnos mucho sobre cómo surgieron el Sol y los planetas.

Osiris-Rex utilizó lo que se había descrito como una “aspiradora de marcha atrás” para adquirir su embrague de “tierra”.

Más correctamente llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go, o Tag-Sam, este dispositivo constaba de un brazo largo con una cámara de recolección en forma de anillo en el extremo.

La idea era lanzar un chorro de nitrógeno cuando el Tag-Sam hizo contacto con el asteroide.

La esperanza era que este gas agitaría la superficie fragmentada de Bennu, lo que provocaría que un número considerable de piezas rocosas quedaran atrapadas dentro de la cámara de recolección.

Las imágenes descargadas ciertamente sugirieron que la estrategia era la correcta.

Es posible que Osiris-Rex haya estado en contacto con Bennu durante solo seis segundos antes de retirarse, pero el anillo de muestreo era plano y estable, e incluso presionaba ligeramente el suelo. Esto debería haber maximizado las posibilidades de retener material.

Rich Burns, gerente de proyecto de la NASA en la misión, elogió la forma en que su equipo logró colocar la sonda en el lugar correcto en Bennu, casi exactamente en el centro de la zona de muestreo objetivo.

“Estamos a más de 320 millones de kilómetros de la Tierra en este punto, y tocamos este asteroide a un metro de donde pretendíamos. Así que eso es extraordinario y un verdadero crédito para nuestro equipo”, dijo a los periodistas.

El jueves, los ingenieros ordenarán a la nave espacial que tome fotografías detalladas del anillo de muestreo para tratar de ver qué contiene.

Y luego, el sábado, harán que Osiris-Rex gire con el Tag-Sam extendido. Cualquier masa adicional a bordo cambiará el nivel de torque requerido para girar la sonda, en comparación con el nivel que se necesitaba para realizar el mismo ejercicio de rotación antes de la adquisición de la muestra.

“Esperamos un informe final de medición de masa de muestra el lunes”, explicó Sandy Freund, gerente de operaciones de la misión en Lockheed Martin, la compañía que fabricó Osiris-Rex.

Parece muy probable que Osiris-Rex haya logrado su objetivo de quitarle al menos 60 g a Bennu. Pero si no es así, todavía quedan dos botellas de nitrógeno a bordo de la sonda para facilitar más ofertas de muestreo. Y también hay mucho tiempo.

La nave espacial no está programada para partir de Bennu hacia la Tierra hasta abril del próximo año. Un aterrizaje en la Tierra para cualquier escondite de rocas en esta línea de tiempo sería a fines de 2023.

El miércoles, el profesor Lauretta rindió homenaje al científico británico que concibió a Osiris-Rex.

Este era Michael Drake, nacido en Bristol, quien ocupó altos cargos científicos en la Universidad de Arizona en Tucson.

Trabajó en el concepto de la misión, pero lamentablemente murió en 2011, a los 65 años, pocos meses después de que la NASA diera luz verde al proyecto.

“Me complace ver que el legado de mi padre está siendo honrado en este momento emocionante de la misión de Osiris-Rex”, dijo a BBC News el hijo de Michael Drake, Matt Drake.

“La idea de mi padre de estudiar los asteroides cercanos a la Tierra como un medio de mirar atrás en el tiempo hasta el nacimiento del Sistema Solar finalmente se hizo realidad durante [Tuesday’s] Evento de etiqueta.

“Como investigador principal de este equipo desde sus inicios hasta su fallecimiento, casi 10 años después, se habría sentido increíblemente orgulloso de los logros de su equipo”.

Osiris-Rex lleva una placa en memoria de Michael Drake.

Comparación del tamaño de Bennu con el Empire State Building
Comparación del tamaño de Bennu con el Empire State Building

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