Para adaptarse a un entorno cambiante, hace 400.000 años, los primeros humanos desarrollaron nuevas herramientas y comportamientos | Ciencias

Hace cuatrocientos mil años, cambios ambientales extremos sacudieron el Valle del Rift de África Oriental. El agua dulce se secaba periódicamente y las vastas praderas se desvanecían, llevándose consigo los grandes animales que pastaban cazados por los primeros humanos. Pero la inestabilidad ecológica no llevó a la gente a salir de la región ni a la extinción. En cambio, los impulsó a adaptarse con grandes avances en su comportamiento y cultura. Los primeros humanos desarrollaron herramientas de piedra y armas más sofisticadas, expandieron las redes comerciales e incluso evidenciaron el crecimiento de la comunicación simbólica.

Ese es el hallazgo clave de un estudio de ocho años publicado hoy en Avances científicos que reveló el contexto ecológico detrás de los cambios en el estilo de vida humano temprano como se ve a través de artefactos. Richard Potts, director de la Programa de orígenes humanos en el Smithsonians Museo Nacional de Historia Natural, y sus colegas emparejaron un núcleo de perforación sedimentario que contiene un millón de años de historia ambiental de África, con excavaciones arqueológicas de Olorgesailie, Kenia, para mostrar estos desarrollos dramáticos y simultáneos.

“Aquí estaban sucediendo algunas cosas bastante radicales”, dice Potts. “Comenzó un cambio de condiciones de vida confiables a una era de incertidumbre y alteraciones repetidas en esas condiciones cruciales para la vida”.

Potts y sus colegas pasaron casi tres décadas estudiando 1,2 millones de años de habitación humana en el sitio de Olorgesailie. Hasta ahora, la historia ha sido una de dos épocas muy diferentes separadas por una misteriosa brecha en un punto clave de la prehistoria. Durante 700.000 años, hace entre 500.000 y 1,2 millones de años, la vida en Olorgesailie se parecía mucho. Miles de herramientas y huesos de animales muestran que la misma piedra primitiva Hachas de mano achelenses—Pedazos de roca afilados pero torpes que se sostenían en la mano— permanecieron en boga y los grandes mamíferos que pastaban, los parientes descomunales de las cebras, los elefantes e incluso los primates, habitaban la zona.

Desafortunadamente, las capas geológicas acumuladas entre hace unos 320.000 y 500.000 años hace mucho que se han lavado, con cualquier evidencia que alguna vez contenían. Ese período resulta ser una era clave de flujo evolutivo de 180.000 años. “La próxima vez que retomamos la historia, hace 320.000 años, las hachas de mano ya no existen”, explica Potts. “Han sido completamente reemplazados por una nueva forma de vida y tecnología”.

Como detallado en un trío de estudios de 2018, que Potts y sus colegas también escribieron, hace 320.000 años los primeros humanos habían reemplazado las hachas de piedra del tamaño de un puño con hojas y puntas de proyectil más pequeñas, afiladas y sofisticadas que evidenciaban Edad de piedra media tecnología. El comportamiento acumulativo en la cultura durante la Edad de Piedra Media, modificando y mejorando los logros de otros, comienza a aparecer regularmente en África durante este mismo período de tiempo. Y el pensamiento abstracto se puede ver en el diseño de tales herramientas. Si bien hacer un hacha de mano básicamente implica mejorar la forma de una roca existente, hacer hojas y puntas significa que el fabricante de herramientas debe haber comenzado visualizando primero la forma ideal de dicha herramienta y luego reelaborando la roca para cumplir ese propósito.

Los materiales elegidos para fabricar algunas de esas herramientas no estaban disponibles localmente. Evidencian la expansión de antiguas redes comerciales. Los primeros humanos obtuvieron obsidiana negra para puntas de proyectil desde al menos 50 millas de distancia. También comenzaron a usar color, cincelando rocas de manganeso rojas o negras que probablemente usaban para fabricar pigmentos y adornar sus armas, o para ellos mismos, una práctica que los científicos a menudo asocian con el desarrollo del pensamiento simbólico.

Armas y herramientas

Los primeros humanos de Olorgesailie dependían de las mismas herramientas, hachas de mano de piedra, hace entre 500.000 y 1,2 millones de años. Luego, a partir de hace unos 320.000 años, fabricaron armas más pequeñas y sofisticadas, incluidos proyectiles.

(Programa de Orígenes Humanos, Smithsonian)

Con base en la recuperación de miles de huesos, los habitantes animales de la zona también cambiaron. Uno de los estudios de 2018 concluye que un asombroso 85 por ciento de las especies de mamíferos locales se volcaron durante el mismo período clave de transición ecológica y cambio de comportamiento humano temprano. Los grandes herbívoros desaparecieron después de cientos de miles de años de tipificar los ecosistemas de África Oriental, y fueron reemplazados por animales más parecidos a losvería hoy en un safari ”, explica Potts. “¿Qué instigó tal cambio? [At the Olorgesailie site] nos faltaban las capas que podrían decirnos lo que sucedió “.

Para reconstruir el entorno en el que se produjeron estos cambios, el equipo se dirigió a un sitio a solo 15 millas de distancia, en la cuenca adyacente de Koora, donde la depresión de un lago antiguo cuenca se encuentra puede ser visto debajo de una llanura cubierta de hierba. En 2012, el equipo de Potts contrató a una empresa de Kenia para perforar un pozo de 456 pies de profundidad, menos de dos pulgadas de diámetro, y extraer un sedimento perforar núcleo preservando un récord de un millón de años de la historia ambiental del Valle del Rift de África Oriental.

Durante casi una década, decenas de expertos de instituciones de todo el mundo profundizaron en el núcleo, analizaron organismos microscópicos y restos de plantas, y realizaron un seguimiento de los cambios estacionales y de lluvia en los suelos, para trazar cómo la regiónEl entorno ha cambiado durante el último millón de años. Descubrieron que después de cientos de miles de años de estabilidad, se produjeron cambios drásticos a partir de hace unos 400.000 años: se produjeron cambios extremos entre los períodos húmedos y secos, los lagos se redujeron y nuevos tipos de vegetación reemplazaron periódicamente los grandes pastizales. La evidencia geológica en Olorgesailie también muestra cómo hace unos 400.000 años la actividad tectónica que sacudió la tierra comenzó a remodelar la región, segmentando el paisaje, elevando colinas y acantilados y drenando enormes lagos, cambios que hicieron que el área fuera más sensible a cambios como lluvias más variables.

Paleoantropólogo Chris Stringer, del Museo de Historia Natural de Londres, señala que los esfuerzos anteriores para explorar cómo el medio ambiente antiguo influyó en la evolución se han visto comprometidos porque los núcleos de océanos o lagos distantes pintan una imagen global, pero no ven cómo los ecosistemas cambiaron localmente, donde vivían los pueblos antiguos. “Es lo que se ha necesitado de África Oriental durante mucho tiempo, tener un núcleo que se vincule estrechamente a un sitio con buena evidencia de ocupación humana que cubra un largo período de tiempo”, dice Stringer, que no participó en la investigación.

Análisis del núcleo

Un núcleo de 456 pies de largo, solo una pulgada y media de diámetro, fue removido de la Tierra. Resultó representar un millón de años de historia ambiental.

(Programa de Orígenes Humanos, Smithsonian)

Sin grandes llanuras para sustentarlos, los grandes parientes de pastoreo de cebras, jirafas y elefantes fueron reemplazados por especímenes más pequeños. Los babuinos, por ejemplo, se redujeron a solo una cuarta parte del tamaño de su predecesor. Theropithecus oswaldi. Y sin las gigantescas “cortadoras de césped del Pleistoceno” y su constante ramoneo, brotó una vegetación completamente diferente. Este golpe doble significó que los primeros humanos tuvieron que aprender nuevas formas de recolectar alimentos, así como formas de cazar diferentes animales.

Stringer señala que los primeros humanos estaban completamente en sintonía con su entorno local y sabían cómo explotar sus recursos vegetales y animales a diario. “Entonces, los cambios en el medio ambiente significaron que tenían que aprender patrones de comportamiento completamente nuevos y esa es una presión obvia para que la población humana cambie”, dice. “Si los cazadores recolectores no se adaptan al medio ambiente, mueren”.

Dado que los cambios ecológicos también se han producido en tiempos más recientes, los autores estudiaron detenidamente los estudios de más de 150 comunidades de cazadores recolectores vivos y conocidas históricamente para ver cómo respondían en situaciones similares. Cuando los recursos se vuelven impredecibles, parece, a menudo tienden a responder de la misma manera que lo hicieron los habitantes de Olorgesailie. EllosSe ha observado que se alimentan más ampliamente, amplían las redes comerciales e invierten más tiempo y energía en sus herramientas y tecnología.

Arqueólogo y geocronólogo de la Universidad de Cambridge Nick Blegen advierte que si la variabilidad ecológica fue un factor clave detrás de los cambios de comportamiento y culturales en los primeros humanos, también deberíamos esperar ver evidencia de esa variabilidad en una muestra más amplia de los primeros sitios de fósiles humanos. Hasta ahora, no hay suficientes reconstrucciones ambientales de calidad como esta para conocer.

“A medida que se reconstruyen los entornos pasados ​​de muchas cuencas de rift de África oriental, ¿mostrarán todos un cambio de entornos lacustres estables a ecosistemas lacustres y pastizales variables al mismo tiempo que los homínidos pasaron de herramientas portátiles grandes a tecnologías más diversas? pregunta Blegen, que no participó en la investigación. “Si es así, entonces Potts et al. están en algo. Si no, entonces no podemos culpar a un entorno inconstante por todo, yTendré que encontrar otra explicación, o explicaciones, para la evolución del comportamiento humano moderno “.

Y aunque el comportamiento humano más moderno se desarrolló claramente en el sitio, queda otra pregunta importante: ¿quiénes podrían haber sido exactamente estas personas adaptables?

Aunque se han encontrado decenas de miles de herramientas de piedra, el sitio ha arrojado hasta ahora solo un fósil humano temprano descrito, un caso cerebral parcial de Homo erectus desde hace unos 900.000 años. Pero esta especie solo se ha asociado con herramientas más primitivas y no se sabe que haya sobrevivido en el área hace entre 320.000 y 500.000 años.

No se pueden encontrar fósiles del período de transición clave en el sitio porque las capas que alguna vez pudieron haberlos albergado han desaparecido. Homo naledi vivió en África durante este período, pero no se ha encontrado asociado con herramientas. Homo heidelbergensis probablemente persistió en la Edad de Piedra Media, peroNo se sabe si alguna vez adoptaron herramientas más modernas.

Curiosamente, tanto los estudios genéticos como la evidencia fósil más antigua conocida sugieren que nuestra propia especie, Homo sapiens, puede haber surgido durante este período de tiempo, aunque quizás no aquí en la grieta del sur de Kenia. Tecnología de la Edad de Piedra Media como el que se encuentra en el sitio de Olorgesailie se asocia típicamente con fósiles de Homo sapiens en lugar de otras especies. “EsoEs como si estos componentes estuvieran aquí en el comportamiento, en el registro arqueológico, que parecen la raíz de la adaptabilidad humana y que esto ocurrió al principio de nuestra propia especie ”, dice Potts. “Creo que potencialmente estamos tratando con algún representante de un grupo ancestral para H. Sapiens. “

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