El futuro de SoftBank: lo que hace Masa de SoftBank a continuación | Negocio

miARLIER ESTO año en que la pandemia del covid-19 puso de rodillas a SoftBank Group. Cuando los tenedores de bonos huyeron de empresas fuertemente endeudadas, el conglomerado tecnológico japonés calificado como basura parecía inestable. En marzo, su extravagante jefe, Son Masayoshi, anunció una venta de activos por 41.000 millones de dólares para volver a la estabilidad.

Desde entonces, Son ha recuperado su equilibrio, o al menos su descaro, al enumerar las ventajas de los bloqueos por coronavirus para su empresa. La “nueva normalidad”, en la que las reuniones, la entrega de alimentos, la educación, la atención médica, las compras y el entretenimiento se realizan en línea, dijo en septiembre, es una bendición para SoftBank. Durante mucho tiempo ha invertido en una gran visión de una transformación digital y una inteligencia artificial ubicua (AI). Covid-19 significa que va a pasar mucho más rápido de lo esperado. Después de haber abandonado principalmente sus actividades de telecomunicaciones fuera de Japón, SoftBank está totalmente dedicado a las pasiones tecnofílicas de Son.

El aumento digital está ayudando al Vision Fund de bajo rendimiento del grupo, un vehículo de inversión en tecnología de $ 99 mil millones. El fondo comenzó a desplegar capital en 2017 en una nube de exageración y optimismo, pero perdió el rumbo como resultado de algunos fracasos espectaculares, sobre todo la implosión de WeWork, una empresa de subarriendo de oficinas disfrazada de plataforma tecnológica.

Aunque SoftBank contribuyó solo con $ 28 mil millones del capital de Vision Fund (equivalente a alrededor del 12% de los activos de la empresa japonesa en ese momento), los contratiempos afectaron el precio de sus acciones y la reputación de Son como un inversionista brillante. Esa reputación se adquirió después de su compra, a partir de 2000, de una participación del 34% en una empresa de comercio electrónico china llamada Alibaba, ahora la empresa cotizada más valiosa de China. La pandemia ha afectado las valoraciones de algunas empresas de Vision Fund en sectores como la hostelería y el transporte. Son ha tenido problemas para recaudar dinero externo para una secuela, Vision Fund 2, que tenía como objetivo $ 108 mil millones en capital, pero ahora se las arregla con pequeñas sumas de SoftBank.

Como era de esperar, entonces, en estos días la firma japonesa desvía la atención del Vision Fund. Esto deja un misterio sobre hacia dónde dirigirá el Sr. Son su energía y su dinero a continuación. Su juerga de ventas no terminó con las ventas de activos anunciadas en marzo. Este año SoftBank ha completado una cantidad sin precedentes de enajenaciones.

La empresa se ha deshecho de la mayoría de sus activos de telecomunicaciones móviles, incluida otra parte de su negocio móvil japonés, SoftBank Corp, y la totalidad de Sprint, el cuarto operador móvil más grande de Estados Unidos, y de Brightstar, un distribuidor de equipos inalámbricos. En septiembre, Son anunció la venta de Arm, un diseñador de chips con sede en Gran Bretaña, por 40.000 millones de dólares a Nvidia, un gran fabricante de chips estadounidense. Arm fue el eje del ecosistema imaginado por Son de enorme red y AIstartups potenciadas. Incluso algunos de sus principales ejecutivos se sintieron confundidos al verlo ir.

Excluyendo la venta de Arm, que tardará meses en completarse, SoftBank ha acumulado 52.000 millones de dólares de las desinversiones. Los inversores no esperan que el hiperactivo Son se quede sentado durante mucho tiempo. Se le abren tres caminos diferentes. Un escenario es activar planes discutidos durante mucho tiempo para que SoftBank sea privado. En segundo lugar, es posible que se esté preparando para tomar una gran participación en uno o más gigantes tecnológicos que cotizan en bolsa. En septiembre, SoftBank dio otra sorpresa cuando emergió como la misteriosa “ballena Nasdaq” que se había hecho con miles de millones de dólares en opciones en acciones que cotizan en bolsa como Amazon, Microsoft y otras estrellas de la tecnología. Una nueva rama de gestión de activos ya había comprado casi 4.000 millones de dólares en acciones de varios gigantes tecnológicos. En tercer lugar, podría duplicar el modelo de Vision Fund poniendo más efectivo en el segundo vehículo y los fondos posteriores.

La razón fundamental para una compra por parte de la gerencia, que sería una de las más grandes de la historia, es el fuerte descuento entre el valor de mercado de SoftBank y el valor de sus activos subyacentes cotizados (ver gráfico 1). Eso se ha reducido gracias a un gran aumento en el precio de las acciones de SoftBank este año (debido en parte a una gran recompra de acciones).

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Una compra sería factible, dice un gran inversor de SoftBank, si estuviera estructurada como un préstamo puente financiado mediante la venta de una mayor parte de la participación de la empresa en Alibaba y otros activos. Pero reduciría SoftBank, enriqueciendo a su jefe multimillonario pero reduciendo su capacidad para invertir en nuevas áreas de crecimiento, señala Oliver Matthew de CLSA, un corredor. Como tal, dice Matthew, parece bastante improbable.

Invertir en gigantes tecnológicos que cotizan en bolsa podría ser más atractivo. Estas empresas están obteniendo grandes beneficios del aumento digital. Los amantes de la tecnología que no cotizan en bolsa, por el contrario, a menudo todavía están perfeccionando sus modelos de negocio o luchando por una cuota de mercado. La opinión del Sr. Son, según una persona cercana a él, es que “el tamaño engendra tamaño, y las grandes empresas son las que tienen éxito en este entorno”. Las nuevas oportunidades en los mercados privados son menos abundantes, en parte porque Vision Fund ya financió la mayoría de ellas.

La tercera forma es menos loca de lo que sugieren las explosiones del primer fondo. Sus resultados se ven mejor que hace unos meses. Hasta ahora, ha desplegado 82.600 millones de dólares de capital en 92 empresas. A fines de junio, su valor había aumentado en $ 3.5 mil millones. A fines de septiembre, dicen personas cercanas a él, había ganado otros 4.500 millones de dólares. Esto se suma a un rendimiento del 10%, apenas estratosférico: el NASDAQ El índice tecnológico ha obtenido diez veces más en los últimos tres años. Pero continúa un cambio de rumbo desde principios de 2020, cuando el fondo llevó a su matriz a una pérdida anual récord de $ 8.800 millones. El fondo tiene nueve años más para funcionar. En la primavera, redujo drásticamente las valoraciones a niveles conservadores y ahora espera aumentos.

Un mercado caliente para las ofertas públicas iniciales de tecnología (OPIs) ayudará. Desde la creación del fondo, nueve de sus empresas se han hecho públicas. Apuestas destacadas como Uber han decepcionado. Pero en total, las devoluciones de los listados han sido decentes (ver gráfico 2). Y más OPIs están a la vista. DoorDash, una empresa de entrega de alimentos, espera cotizar en noviembre a una valoración de alrededor de $ 25 mil millones. Eso quintuplicaría el valor de la inversión de 600 millones de dólares de Vision Fund.

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Su participación del 37% en Coupang, Amazon de Corea del Sur, podría resultar igualmente jugosa si se hiciera pública al nivel en el que algunos han estado tratando de invertir. Según los inversores en Asia, Coupang ha recibido ofertas por una valoración de hasta 30.000 millones de dólares. Y la cartera de SoftBank contiene participaciones en algunas de las estrellas tecnológicas privadas más selectas de China, incluida ByteDance, la más grande (que posee TikTok, una aplicación de videos cortos amada por los adolescentes de todo el mundo), y Beike, una plataforma de propiedades residenciales que recientemente se cuadruplicó en valor.

Otra razón para el optimismo es que las lecciones de los primeros tres años llenos de errores del Vision Fund parecen haberse asimilado. El segundo fondo no está tratando de invertir demasiado dinero en empresas jóvenes. Mientras que el monstruoso primer fondo de Son se negó a levantarse de la cama para cualquier oportunidad de inversión inferior a $ 100 millones, ocho de las 13 inversiones de su sucesor son menos que eso. Uno es un miserable $ 20 millones. Parece mucho menos arriesgado.

Lo que no ha cambiado es la influencia y la imprevisibilidad de Son. Bajo la presión de Elliott, un fondo de cobertura activista, ha realizado ajustes en la gobernanza y ha agregado a una mujer a la junta. Pero Glass Lewis, una firma proxy, se opuso a otro nombramiento. Los aliados con la estatura para desafiarlo, como Jack Ma, cofundador de Alibaba, han renunciado. Cualquiera que sea el próximo acto del Sr. Son, él servirá principalmente a sus propios impulsos.

Este artículo apareció en la sección de Negocios de la edición impresa bajo el título “Qué hace Masa a continuación”.

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