La NASA realiza una inversión significativa en el reabastecimiento de combustible de naves espaciales en órbita

Si uno quiere tener naves estelares en Marte, primero debe repostarlas en la órbita de la Tierra.
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La NASA tiene Se llegó a un acuerdo con 14 empresas estadounidenses para desarrollar tecnologías que permitan futuros modos de exploración en el espacio y en la superficie de la Luna. La NASA dice que el valor de estos premios por tecnologías “Tipping Point” es de más de $ 370 millones.

Con estos premios, la agencia espacial se apoya fuertemente en tecnologías relacionadas con la recolección, almacenamiento y transferencia de propelentes criogénicos en el espacio. Cuatro de los premios, por un total de más de 250 millones de dólares, se destinarán específicamente a empresas para demostraciones tecnológicas de “gestión de fluidos criogénicos”:

  • Eta Space de Merritt Island, Florida, $ 27 millones. Demostración en vuelo a pequeña escala de un sistema completo de gestión de fluidos de oxígeno criogénico. El sistema será la carga útil principal en un satélite Photon de Rocket Lab y recopilará datos críticos de gestión de fluidos criogénicos en órbita durante nueve meses.
  • Lockheed Martin de Littleton, Colorado, 89,7 millones de dólares. Misión de demostración en el espacio que utiliza hidrógeno líquido para probar más de una docena de tecnologías de gestión de fluidos criogénicos y colocarlas para su infusión en futuros sistemas espaciales.
  • SpaceX de Hawthorne, California, 53,2 millones de dólares. Demostración de vuelo a gran escala para transferir 10 toneladas métricas de propelente criogénico, específicamente oxígeno líquido, entre tanques en un vehículo Starship.
  • United Launch Alliance (ULA) de Centennial, Colorado, 86,2 millones de dólares. Demostración de un sistema criogénico de propulsión inteligente, utilizando oxígeno líquido e hidrógeno, en un escenario superior Vulcan Centaur. El sistema probará el control preciso de la presión del tanque, la transferencia de tanque a tanque y el almacenamiento de propelente de varias semanas.

Estos premios son notables porque, durante gran parte de la última década, la agencia ha dudado en invertir en tecnologías que permitan el manejo de propelente frío en el espacio. La razón oficial dada para esta desgana ha sido que la tecnología de crear “depósitos” de propulsores y transferir hidrógeno líquido y oxígeno hacia y desde estos depósitos, no se consideró lista para el horario de máxima audiencia. Pero también hubo razones políticas.

La realidad es que la creación de tecnologías de abastecimiento de combustible en el espacio permite un nuevo paradigma para los vuelos espaciales. Permite el reabastecimiento de combustible de la segunda etapa de un cohete para múltiples usos, habilita “remolcadores” reutilizables que pueden moverse hacia adelante y hacia atrás entre la Tierra y la Luna, y permite que los cohetes más pequeños desempeñen un papel más importante en los programas de exploración. Todo esto socava la necesidad de un cohete muy grande y costoso como el Sistema de Lanzamiento Espacial que el Congreso ordenó a la NASA que construyera.

De los cuatro nuevos premios, los dos más notables son los que se otorgan a United Launch Alliance (ULA) y SpaceX. ULA ha estado interesada en la tecnología de almacenamiento criogénico durante años, después de haber realizado algunas investigaciones por su cuenta hace aproximadamente una década y se estaba preparando para pruebas en el espacio en depósitos de propulsores. Luego, en 2011, uno de los copropietarios de ULA, Boeing, ganó un contrato para construir la etapa central del cohete Space Launch System. El trabajo interno en esta tecnología de depósito se detuvo en gran medida.

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