Por qué la prohibición de las bolsas de plástico podría tener consecuencias ambientales no deseadas

El plan del gobierno federal de prohibir las bolsas de plástico en las tiendas de comestibles podría reducir significativamente la basura plástica, pero también generar consecuencias ambientales no tan favorables si las personas recurren a alternativas como las bolsas de papel, sugieren los expertos y los estudios.

“Cualquier cosa de un solo uso es una mala noticia. Todo lo que usamos tiene consecuencias ambientales no deseadas”, dijo Tony Walker, profesor asistente de la Escuela de Recursos y Estudios Ambientales de la Universidad de Dalhousie en Halifax.

Nosotros debería tener mucho cuidado al cambiar de un estilo de vida de un solo uso a otro “.

Al hacer el anuncio sobre la prohibición, que entrará en vigencia a fines del próximo año, el ministro de Medio Ambiente, Jonathan Wilkinson, dijo que las tiendas locales ofrecerían a los clientes alternativas, como bolsas de papel o bolsas reutilizables.

Al igual que el plástico, las bolsas de papel son de un solo uso.

Sin embargo, el problema con algo parecido a una alternativa a las bolsas de papel es que también es de un solo uso, y su producción deja una huella de carbono mayor que la de la fabricación de bolsas de plástico desechables para comestibles, dicen los expertos.

El proceso de producción de bolsas de papel incluye el impacto ambiental en los bosques y el uso de la tierra, así como el uso de maquinaria para talar árboles. El proceso de fabricación de pulpa dentro de las fábricas de pulpa y papel también produce contaminación y, dado que las bolsas de papel son más gruesas que las bolsas de plástico desechables, su fabricación requiere más energía.

En 2011, un artículo de investigación elaborado por la Asamblea de Irlanda del Norte encontró que “se necesita más de cuatro veces más energía para fabricar una bolsa de papel que para fabricar una bolsa de plástico”, informó la BBC.

“El papel tiene una huella ambiental, e incluso fabricar millones de bolsas de papel y transportarlas cuesta más en términos de costos de transporte y gases de efecto invernadero que lo que costaría por la cantidad equivalente de bolsas de plástico, ” Dijo Walker.

Rebecca Taylor, profesora asistente de la Escuela de Economía de la Universidad de Sydney en Australia, realizó un estudio sobre la prohibición de las bolsas de plástico para la compra en California.

Por qué la prohibición de las bolsas de plástico podría tener consecuencias ambientales no deseadas
El gobierno federal reveló qué plásticos de un solo uso estarán cubiertos por una prohibición nacional que entrará en vigor en 2021. (Gráficos CBC)

Su investigación encontró que la prohibición redujo el uso de bolsas de plástico para llevar en 18,1 millones de kilogramos por año. Sin embargo, la prohibición también llevó a un aumento en el uso de bolsas de papel, aumentando en 652 millones de bolsas de papel adicionales, con un peso de 37,5 millones de kilogramos al año, más del doble del peso de las bolsas de plástico prohibidas.

Si bien las bolsas de plástico para comestibles se consideran de un solo uso, muchos clientes en realidad las reutilizan para la eliminación de basura en sus hogares, la limpieza de excremento de perro y receptáculos de almacenamiento, dijo Taylor.

A 2017 estudio realizado por Recyc-Québec, un grupo de reciclaje de Quebec, descubrió que la reutilización de tales bolsas era de más del 77 por ciento. El estudio también encontró que debido a que la bolsa de plástico convencional es delgada y liviana, su producción genera el menor impacto ambiental, en comparación con otras bolsas desechables, incluidas las bolsas de papel.

Mientras tanto, el estudio de Taylor descubrió que la prohibición de las bolsas de supermercado en California provocó un aumento anual de 5,4 millones de kilogramos en las ventas de bolsas de basura de las tiendas, que son más gruesas que las bolsas de plástico. Más específicamente, el estudio encontró que las bolsas de plástico compradas en la tienda aumentaron las ventas de bolsas de basura pequeñas, medianas y grandes en un 120 por ciento, 64 por ciento y seis por ciento, respectivamente.

Pero eso es asumiendo que todos los canadienses van a hacer eso “, dijo Walker.” Supongo que en un mundo ideal, aprenderemos y nos adaptaremos rápidamente a la vida sin plásticos.

Los contenedores de basura no necesitan bolsas

En lo que respecta a la basura y los cubos de basura, Walker dijo que, en teoría, la gente puede poner su basura en un contenedor de plástico duro normal y resistente y luego enjuagarla ocasionalmente.

En cuanto al impacto ambiental de las bolsas de papel, Walker dijo que estudios como el de Taylor omiten un hecho muy importante: no analizan los impactos posteriores al uso o al final de su vida útil del papel frente al plástico.

El plastico permanecerá en el medio ambiente durante cientos de años, dijo, y durante ese tiempo se descompondrá en microplásticos.

“Y todos sabemos que los microplásticos son malas noticias, y ni siquiera sabemos aún qué tan dañinos son para el ecosistema o para nosotros mismos”, dijo Walker.

Mientras tanto, el papel se descompone, se puede reciclar y, si se ensucia con algunos productos orgánicos, se puede poner en abono, dijo.

“Pero de cualquier manera, podemos lidiar con eso”, dijo Walker.

Por qué la prohibición de las bolsas de plástico podría tener consecuencias ambientales no deseadas
La producción de bolsas de papel deja una huella de carbono que es mayor que la de la fabricación de bolsas de plástico desechables para el supermercado, dicen los expertos. Pero aunque el papel se puede reciclar o convertir en abono, el plástico permanecerá en el medio ambiente durante cientos de años. (Elaine Thompson / The Associated Press)

“Lo que necesitamos como canadienses es un cambio de comportamiento, y ese cambio de comportamiento se producirá mediante la adopción del uso de bolsas reutilizables”.

Pero esas bolsas pueden tener sus propios problemas y posibles riesgos para la salud.

Por ejemplo, un estudio de 2011 realizado por el gobierno británico encontró que una bolsa de algodón tendría que usarse 131 veces antes de que fuera mejor para el medio ambiente que el uso único de una bolsa de plástico para la compra.

Las bolsas reutilizables son portadores potenciales de bacterias

Y Ryan Sinclair, profesor asociado de la Facultad de Salud Pública de la Universidad de Loma Linda en California, descubrió en estudios que las bolsas de supermercado reutilizables tienen el potencial de transportar bacterias y virus, incluidos el norovirus y el coronavirus.

Así que potencialmente podría traer cosas de su residencia privada a la tienda, y luego potencialmente podría traer cosas de la tienda a su hogar “, dijo Sinclair a CBC News.

Si bien la ropa que usa también puede tener ese potencial, las bolsas reutilizables tocan las superficies en las tiendas de comestibles que muchas otras personas tocan, incluidos los carritos y, lo que es más importante, el mostrador de caja, dijo.

VER | El gobierno liberal anuncia la prohibición de los plásticos de un solo uso:

Por qué la prohibición de las bolsas de plástico podría tener consecuencias ambientales no deseadas

El ministro de Medio Ambiente, Jonathan Wilkinson, enumera seis plásticos de un solo uso que se prohibirán en Canadá a partir de 2021. 1:04

“Ahí es donde cualquier tipo de peligro para la salud pública se amplificaría, porque son lugares donde todo el mundo toca”, dijo Sinclair. “La gente se dispersa por los diferentes pasillos, pero luego todos regresan a un lugar, que es el mostrador de caja”.

Otro problema con estas bolsas reutilizables es que pocas personas las lavan, dijo.

“Si los va a usar, definitivamente debe lavarlos”, dijo Sinclair.

Eso significa que la gente probablemente debería evitar las bolsas de polipropileno y comprar bolsas de algodón, arpillera o nailon, lavarlas a una temperatura más alta y usar algún tipo de desinfectante, dijo.

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