Los detectores de neutrinos podrían usarse para detectar pícaros nucleares

Ser capaz de colocar un detector en la superficie también ayuda si desea convencer a una instalación de reactor para que suba a bordo. “La mayoría de los operadores de reactores nucleares no responden con demasiada amabilidad a la construcción de un agujero de 6 metros en el suelo”, dice Huber.

La prueba de que los detectores aéreos podían funcionar llegó en 2018, cuando dos proyectos, llamados Perspectiva y Velero—En el que Huber es un colaborador, de hecho, atrapó las partículas fantasma en la superficie. La combinación del progreso de Watchman y esta novedosa detección aérea ha ayudado a despertar el interés entre los funcionarios a los que les gustaría potencialmente poner la tecnología en algo más que un prototipo de uso para mirar el ombligo. Recientemente, el Departamento de Energía encargó a un grupo, incluido Huber, que explicara dónde y cómo la ciencia de los neutrinos podría ser realmente útil para la seguridad nuclear. Observaron, por ejemplo, si las elusivas partículas podrían revelar pruebas nucleares, combustible gastado y actividad del reactor.

Aunque el informe oficial aún no está listo, el equipo recopiló, esta primavera, algunos de los hallazgos en un documento disponible públicamente titulado “Detectores de neutrinos como herramientas para la seguridad nuclear. ” El grupo descubrió que, al menos a corto plazo, los neutrinos no eran tan útiles para detectar explosiones o combustible gastado. Pero podrían ayudar, relativamente pronto, con el monitoreo del reactor.

Bethany Goldblum, ingeniera nuclear de la Universidad de California, Berkeley, trabajó con Huber y otros en el informe. “Creemos que el uso de neutrinos para monitorear reactores conocidos es la oportunidad más inmediata”, dice ella. Más adelante, podrían potencialmente buscar reactores ocultos. Pero el real Goldblum piensa que la oportunidad está en revisar el interior de los reactores avanzados, como los que mezclan sal fundida con el combustible radiactivo, en lugar de utilizar las tradicionales barras de combustible sólido. “En los reactores existentes, tenemos los medios adecuados”, dice, refiriéndose a los esquemas de verificación del OIEA. “Los estados se sienten cómodos y estamos haciendo un buen trabajo con la contabilidad. No creo que el monitoreo de neutrinos realmente agregue mucho allí “.

Con esa información en la mano, el Departamento de Energía también ha creado un grupo de estudio más práctico, llamado NuTools, que tiene como objetivo averiguar dónde, en la vida real, su conocimiento de neutrinos podría ser útil para los profesionales de la seguridad nuclear que ayudan a hacer cumplir las salvaguardas internacionales. Las discusiones comenzaron este verano, con la página web señalando, apropiadamente pandémica, “Dónde: Todas las reuniones virtuales”.

“La investigación sobre este tema fue impulsada por científicos de neutrinos interesados ​​en lo que, tecnológicamente, tenemos que hacer”, dice Huber, que es parte del grupo. “NuTools está diciendo: ‘Hablemos con las personas que se ocupan de las salvaguardias ahora para averiguar qué les sería útil’. En cierto sentido, es un estudio de mercado”. Los oficiales de la coalición provienen de los laboratorios nacionales del Departamento de Energía; el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología; y universidades como MIT, Georgia Tech y el Instituto de Tecnología de Illinois. Goldblum también está en esa lista.

Goldblum, quien se formó como física nuclear aplicada, se interesó en la seguridad durante un campo de entrenamiento de políticas públicas de tres semanas que tomó durante la escuela de posgrado. “Realmente no había pensado en las implicaciones políticas de mi investigación técnica”, dice. “Después de unos días en el campo de entrenamiento, estaba teniendo pesadillas sobre el holocausto nuclear”. Comenzó a pensar en la física básica no como algo neutral, sino como algo que tiene implicaciones para la seguridad del mundo entero, algo con lo que los físicos han estado luchando al menos desde el Proyecto Manhattan. Hoy, Goldblum comparte sus conclusiones con los estudiantes y también como directora ejecutiva del Consorcio de Seguridad y Ciencia Nuclear, un grupo de investigación patrocinado por la Administración Nacional de Seguridad Nuclear.

De hecho, la mayoría de las personas que realizan trabajos neutrino-nucleares se alejan de la “investigación básica”, o al menos cruzan la línea, como lo hizo Goldblum. Es el tipo de trabajo de seguridad científica subyacente que el consorcio pretende habilitar.

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