Cómo funciona la edición de genes CRISPR

En 1987, los científicos que estudiaban E. coli descubrió segmentos repetidos en el ADN de la bacteria. Este tipo de patrón en el ADN bacteriano es inusual, por lo que se animaron cuando lo notaron e informaron el hallazgo. Con el tiempo, los científicos comenzaron a ver este patrón en muchos tipos diferentes de bacterias, pero todavía no había hipótesis sobre qué era y por qué estaba allí. Pero en 2005, una búsqueda en una base de datos de ADN mostró que las “repeticiones palindrómicas cortas agrupadas regularmente interespaciadas” (o CRISPR) coincidían con el ADN del virus.

Pero, ¿por qué las bacterias habrían albergado el ADN del virus? El científico Eugene Koonin planteó la hipótesis de que cuando las bacterias sobreviven a un ataque de virus, cortan el virus en trozos pequeños y almacenan parte del ADN del virus en su propio genoma para que luego puedan reconocer y atacar el virus si se encuentran con él nuevamente. Básicamente, guardan una imagen del virus en su bolsillo trasero para que reconozcan al malo si alguna vez vuelve a aparecer, un mecanismo de defensa notable del sistema inmunológico bacteriano.

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La hipótesis de Koonin era correcta. Si ese virus ataca de nuevo, las bacterias fabrican “asesinos” especiales. Estos asesinos pueden leer la secuencia de ARN de cualquier ADN de virus con el que se encuentren, reconocer si coincide con la información que han almacenado en su ADN, atraparlo y cortarlo. Es como si la bacteria hubiera creado unas tijeras inteligentes muy específicas.

Este descubrimiento fue muy bueno, pero no tan bueno como lo que Jennifer Doudna, científica de la Universidad de California, Berkeley (que ha ganó el premio Nobel de Química 2020 con Emmanuelle Charpentier por su trabajo en CRISPR) pensaba hacer con la información. Ella sugirió que los científicos podrían usar CRISPR como una herramienta para ayudarlos a editar genes. Si equiparan a las bacterias con un segmento de ADN que se sabe que es malo, por ejemplo, un gen que causa ceguera, podrían enviar a las bacterias a buscar el gen malo, donde las bacterias lo encontrarían y lo asesinarían. Y luego podríamos aprovechar el mecanismo de reparación natural en las células bacterianas para colocar un gen más deseable en su lugar.[fuente:[source:[fuente:[source:RadioLab].

¡Funcionó! ¡Y siguió funcionando! Revertir las mutaciones de la ceguera ha sido solo una de las formas en que se ha demostrado que CRISPR funciona. Detuvo la multiplicación de las células cancerosas, hizo que las células fueran inmunes al VIH, nos ayudó a crear trigo y arroz resistentes a las enfermedades, y otros innumerables avances. En 2015, los científicos chinos incluso intentaron usar la tecnología en embriones humanos no viables, pero solo en unos pocos casos CRISPR hizo los cortes correctos en el ADN.[fuente:[source:[fuente:[source:Maxmen].

Pero esto plantea la pregunta: ¿incluso queremos usarlo en embriones? ¿Deberíamos poder hacerlo? ¿Quién regulará el uso de CRISPR?

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