Premios Nobel y COVID-19: la ciencia básica lenta puede dar sus frutos

Es posible que pronto vuelva a hacerlo.

La ciencia se basa en trabajos anteriores, con pensadores “sobre los hombros de gigantes”, como dijo Isaac Newton, y comienza con una investigación básica destinada a comprender un problema antes de solucionarlo. Es ese tipo de ciencia básica que los Nobel suelen recompensar, a menudo años o décadas después de un descubrimiento, porque puede llevar tanto tiempo darse cuenta de las implicaciones.

El éxito lento y constante de la ciencia ha dado esperanzas a los investigadores en la lucha contra la pandemia. Incluso ofrece un rayo de optimismo climático.

Muchos años de avances en la ciencia molecular básica, algunos de ellos ya ganadores del Premio Nobel, han proporcionado al mundo herramientas para la identificación rápida de virus y acelerado el desarrollo de pruebas. Y ahora nos atormentan con la perspectiva de tratamientos con COVID-19 y, en última instancia, una vacuna, quizás dentro de unos meses.

“Este podría ser el mejor momento de la ciencia. Este podría ser el momento en que entreguemos, no solo a la nación sino al mundo, el milagro que nos salvará ”, dijo la geofísica Marcia McNutt, presidenta de la Academia Nacional de Ciencias.

El coronavirus se secuenció en cuestión de semanas, las pruebas estuvieron disponibles rápidamente y las vacunas que normalmente tomarían años pueden desarrollarse en un año o menos, y “todo se ha construido sobre la base de los avances científicos básicos que se han desarrollado en el en las últimas tres décadas ”, dijo McNutt.

Señaló la secuenciación genética y la reacción en cadena de la polimerasa, que permite la copia múltiple de segmentos precisos de ADN. Este último descubrimiento ganó el Nobel de química de 1993.

E incluso más atrás, en 1984, el Nobel de medicina acudió a un equipo en busca de teorías sobre cómo manipular el sistema inmunológico utilizando algo llamado anticuerpos monoclonales. Ahora esos anticuerpos son una de las mejores esperanzas para el tratamiento del coronavirus.

“A pesar de la política, a pesar de cualquier otra cosa que nos esté frenando, los descubrimientos ganadores del Premio Nobel de hace 20 años serán clave para tratar y prevenir el COVID el próximo año”, dijo Sudip Parikh, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense para el Avance de Ciencias. “Eso fue posible gracias a la investigación básica”.

La investigación básica es lo primero. Los beneficios generalmente se obtienen solo más tarde, en lo que se llama ciencia aplicada.

“Sin ciencia básica, no tendrá ciencia aplicada de vanguardia”, dijo Frances Arnold, una ingeniera química de Caltech que ganó el Nobel de química 2018.

La investigación básica ganadora del Nobel nos ha permitido ver el mundo bajo una luz completamente nueva.

¿Le gusta la luz LED blanca y eficiente para reemplazar el desagradable zumbido fluorescente de la iluminación industrial o las bombillas incandescentes que consumen energía? Una parte clave de esas luces son los diodos emisores de luz azul, y su descubrimiento ganó el Nobel de física en 2014, dijo el astrofísico Neil deGrasse Tyson, director del Planetario Hayden.

¿Qué tal ver mejor, sin anteojos, gracias a la cirugía LASIK? Eso se debió a la investigación sobre láseres precisos que llevaron al Nobel de física 2018, pero también fue el producto de un accidente en el que un investigador recibió láser en el ojo, dijo la microbióloga Rita Colwell, exjefa de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU.

Y esos láseres utilizaron conceptos que se remontan a Albert Einstein, dijo el astrónomo real británico Martin Rees.

John Mather, quien ganó el Nobel de Física en 2006 para la cosmología, que es el estudio del origen del universo y, por lo tanto, es la ciencia básica definitiva, dijo que casi todo lo que usamos a nuestro alrededor está ahí debido a la ciencia básica.

“Los ingenieros y empresarios usan este conocimiento para construir imperios comerciales”, dijo. “Los médicos usan lo que encontramos para desarrollar nuevas curas. Los arquitectos construyen casas con materiales modernos. Los aviones están diseñados en el límite de lo posible. Incluso los automóviles dependen completamente de la ciencia básica “.

Pero algunas personas no establecen esa conexión. Adam Riess, quien ganó el Nobel de Física 2011, y Tyson dijeron que esto es especialmente notable cuando las personas que niegan la ciencia climática o la efectividad de las vacunas lo hacen mientras llegan a otros no creyentes en teléfonos inteligentes y búsquedas en Google que son posibles gracias a la investigación científica básica.

“Tal vez, tal vez la ciencia necesite un agente de relaciones públicas, ¿de acuerdo?” Tyson dijo en una entrevista. “Tal vez con un nuevo descubrimiento en la ciencia de una manera que afecte los resultados de su vida, los comerciales de televisión dicen: ‘¿Sabías esto? Esta persona que está usando lo inventó aquí en este laboratorio. Y fue introducido en el mercado por esta empresa. Y ahora lo estás usando y disfrutándolo. Detente en silencio. ‘De nada.'”

En cuanto a arreglar el cambio climático, el químico mexicano Mario Molina tiene la esperanza de que el mundo pueda resolver el problema gracias al trabajo que lo llevó a su Premio Nobel de 1995.

Él y otros descubrieron que los productos químicos industriales conocidos como clorofluorocarbonos llegaban a lo alto de la atmósfera y devoraban la capa protectora de ozono de la Tierra. Descubrió esto muchos años antes de que se desarrollara un agujero de ozono sobre la Antártida.

Su trabajo y la apertura del agujero llevaron a un acuerdo internacional en 1987 para prohibir esos químicos que agotan la capa de ozono, y el agujero ha comenzado a encogerse. Ahora Molina espera que ese tipo de acción se pueda aplicar a lo que él llama “la emergencia climática”.

“Por eso soy optimista. Porque sí tenemos un ejemplo de un problema global donde prácticamente todos los países del planeta acordaron trabajar juntos. La capa de ozono se está curando. Lleva bastante tiempo “, dijo Molina.” Pero está funcionando, lentamente. Para que se pueda hacer “.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

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