Nos prometieron coches sin conductor: Don Pittis

El nombre de la banda indie escocesa Nos prometieron Jetpacks alude a la decepción de que el futuro no sea todo lo que se esperaba.

Bueno, ahora puedes comprar un jet pack que funcione si tienes $ 600,000 de sobra.

¿Un taxi sin conductor para que lo recoja en su casa canadiense? Eso todavía está en el futuro. Algunos expertos dicen que el futuro lejano.

Ciertamente, eso no es lo que se sentía hace unos años, y los entusiastas que esperaban que las cosas avanzaran mucho más rápido comienzan a parecer desanimados.

Cuando escribí sobre los taxis robot en 2015, cité a expertos del proyecto de automóviles autónomos de Google, desde que se escindió como una subsidiaria con el nombre de Waymo y aún lo consideran las personas con las que hablé como el mejor, diciendo que los vehículos autónomos serían “disponible para el público en dos a cinco años.

Ahora, cinco años después, los taxis sin conductor de Waymo operan en las calles de Phoenix, Arizona, en una enorme zona (130 kilómetros cuadrados) cuidadosamente monitoreada.

“Los miembros de nuestro programa de pasajeros tempranos ahora están siendo emparejados con estos autos sin conductor cuando llaman a un vehículo Waymo usando nuestra aplicación”, se jactó Waymo en un correo electrónico en respuesta a mi consulta, aunque el programa fue interrumpido por la pandemia de COVID-19.

¿Cuál es el retraso?

Pero la compañía no respondió a la pregunta: “¿Cuál cree que es el cronograma actual para que los vehículos dirigidos por Waymo sean ampliamente lanzados para operación autónoma en el norte de Estados Unidos y Canadá?”

Hay buenas razones por las que la empresa podría mostrarse reacia a decirlo. Además de causar decepción porque es posible que el futuro no llegue tan rápido como esperábamos, la respuesta a esa pregunta tiene una relación directa con la valoración de mercado de la empresa.

Hace solo dos años, el gigante financiero Morgan Stanley declaró que Waymo valía la pena. $ 185 mil millones de EE., pero un año después, cuando el premio pareció escabullirse, los analistas redujeron esa valoración a $ 105 mil millones.

Nos prometieron coches sin conductor: Don Pittis
Una subsidiaria de Alphabet (antes conocida como Google), Waymo es ampliamente considerada la pionera en tecnología de automóviles sin conductor, y el Plan de Pensiones de Canadá tiene una participación. (Waymo)

La primavera pasada, cuando el CEO de Waymo, John Krafcik, anunció una inversión externa de 2.250 millones de dólares en el negocio, incluida la participación del Plan de Pensiones de Canadá, efectivamente valoró a la compañía en $ 30 mil millones.

CPP Investments ve su participación como una inversión a largo plazo, lo que puede ser algo bueno.

Dicho esto, muchas empresas, departamentos de investigación universitarios y gobiernos continúan invirtiendo dinero en el concepto de vehículos autónomos.

La semana pasada, Volkswagen adquirió una participación en TuSimple, una empresa estadounidense considerada líder en camiones sin conductor. La firma promete una capacidad completamente autónoma para el año que viene, y todavía espera comenzar a construir una red sin conductor en rutas especializadas para 2024.

Raquel Urtasun, una destacada y cofundadora del Instituto de Inteligencia Artificial de Vector de Canadá, se enumera a sí misma como jefa del Grupo de Tecnologías Avanzadas de Uber en Toronto, pero ni ella ni Uber pudieron responder preguntas antes de la fecha límite sobre por qué se retrasó el servicio de carreteras autónomas.

Disruptivo pero decepcionante

El ingeniero y entusiasta de los vehículos autónomos Paul Godsmark me dijo hace tres años que la llegada de camiones sin conductor era inminente. Él todavía piensa que serán disruptivos cuando finalmente lleguen aquí y dijo que no es el único que se ha sentido decepcionado porque las cosas no se han movido más rápido.

Godsmark señala que para Uber, ser líder en tecnología de conducción autónoma se consideraba crítico para su futuro. A medida que la empresa sigue luchando con su conductores humanos costosos – a diferencia de otras empresas tecnológicas que se han disparado – las acciones de Uber cotizan por debajo de sus máximos iniciales.

“Creo que todavía es una amenaza existencial para Uber”, dijo Godsmark, ingeniero de la consultora canadiense de vehículos autónomos CAVCOE.

Godsmark ve autos sin conductor siguiendo el camino de Ciclo de bombo de Gartner, donde a un frenesí de expectativas le sigue la desilusión, en este caso en parte debido al problema de la seguridad humana.

Nos prometieron coches sin conductor: Don Pittis
Según el Hype Cycle de Gartner, es posible que estemos en el punto más bajo de la desilusión después de las expectativas infladas sobre la tecnología sin conductor. (Gartner Inc.)

“Se podía crear un vehículo que fuera 99 por ciento seguro hace ocho o nueve años, pero nadie quiere ir en un vehículo que lo mataría cada cien viajes”, dijo.

El consultor e ingeniero automotriz Matthew Klippenstein me lo describió como la tiranía de los nueves, ya que los ingenieros aumentan los niveles de seguridad del 99,9 por ciento al 99,99 y así sucesivamente, sin saber cuándo es lo suficientemente seguro.

Mary Wells, decana de ingeniería de la Universidad de Waterloo, es una de las que piensa que los automóviles y camiones impulsados ​​por robots mezclados con el tráfico normal en las carreteras canadienses siguen estando muy lejos. Cuando se trata de ingeniería básica en vehículos autónomos, donde, dijo, Waterloo es un líder mundial, los defensores a menudo dicen que ya estamos allí.

“Pero no lo han mirado con la lente de los otros factores que complican”, dijo Wells.

Entre las complicaciones, enumera cosas como la seguridad informática, el clima invernal canadiense, el régimen legal y de seguros, la ética de la inteligencia artificial y la asombrosa imprevisibilidad del comportamiento humano, como el caso reciente de un Tesla que viaja a más de 140 km / h en una carretera de Alberta mientras el conductor toma una siesta.

Aún más básica, dijo Wells, es la cuestión de cuánta responsabilidad queremos arrancar de las manos de los humanos y entregarla a la IA.

Wells ve un valor enorme en la búsqueda de vehículos autónomos. La tecnología está creando muchos productos derivados y ya se usa ampliamente en entornos especializados, como almacenes, minas y trenes automatizados que no tienen que lidiar con conductores humanos extravagantes.

Ciertamente, una técnica, dijo Wells, podría ser designar algunas áreas como solo autónomas, donde todos los vehículos siguen las mismas reglas sin la presencia de humanos molestos.

Ella ve que la tecnología se expande a lugares como la agricultura, las lanzaderas sin conductor y los carriles exclusivos para camiones autónomos, y solo mucho más tarde se utiliza todos los días en las carreteras públicas canadienses. Y en cuanto a la gran expectativa que todavía expresan algunos proponentes, el ingeniero de Waterloo sigue teniendo dudas.

“En mi vida, ¿veremos un uso generalizado de vehículos autónomos? No estoy seguro”.

Siga a Don Pittis en Twitter: @don_pittis

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