Vida en las nubes tóxicas de Venus

Por Leah Crane

Venus

Todos los ojos en Venus

Equipo del proyecto JAXA / ISAS / Akatsuki

Esta es una vista previa de Launchpad, nuestro boletín semanal gratuito en el que la experta espacial residente Leah Crane le informa sobre las últimas noticias sobre nuestra exploración de nuestro sistema solar, y más allá.

Bienvenidos al Launchpad de esta semana y espero que estén bien. Como habrás visto, esta semana hubo una gran noticia sobre Venus que puede catapultar al vecino menos querido de la Tierra a la cima de la lista de lugares para buscar vida extraterrestre.

Un equipo de astrónomos ha detectado un gas llamado fosfina en las nubes de Venus. Esta no es la primera vez que vemos fosfina en un planeta; se produce en la Tierra en procesos industriales y por microbios, y a presiones aplastantes y altas temperaturas en el interior de planetas gigantes como Júpiter, pero lo extraño es que no debería ser cualquiera en Venus. Como me dijo David Grinspoon del Instituto de Ciencias Planetarias de Arizona cuando estaba cubriendo este descubrimiento para Científico nuevo: “No pertenece allí”.

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Eso es porque cualquier fosfina en Venus debe ser destruida dentro de los 1000 años de su producción por el ambiente hostil, lo que significa que debe producirse continuamente. Pero los investigadores no pudieron encontrar ninguna forma de producir tanta fosfina como la que detectaron en el planeta.

En este momento, parece que la única forma en que podemos explicar toda la fosfina es la vida. Eso no significa que no encontremos otra explicación, podría ser una química extraña que aún no comprendemos, pero es una señal prometedora.

Esta no es la primera vez que se sugiere que Venus podría ser habitable. Eso puede parecer sorprendente dado que la superficie de Venus es notoriamente infernal, con temperaturas superficiales de alrededor de 470 ° C y presiones hasta 90 veces superiores a las que se sienten al nivel del mar en la Tierra. “’No es genial’ podría ser el lema de la junta de turismo de Venus”, dice Clara Sousa-Silva, miembro del equipo del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Pero las temperaturas y las presiones son mucho más moderadas donde se detectó la fosfina, entre 53 y 61 kilómetros por encima de la superficie del planeta, hasta el punto en que teóricamente podría existir vida allí.

“Las nubes son como el océano de Venus, son globales, profundas y estables; no son como las nubes de la Tierra, que son más efímeras”, dice Grinspoon. Eso significa que si hay organismos vivos en esas nubes, podrían flotar indefinidamente, siempre y cuando pudieran sobrevivir rodeados de ácido sulfúrico.

Sin embargo, no es el momento de salir corriendo por las calles gritando sobre extraterrestres. Primero debemos confirmar con más observaciones que realmente hay fosfina en la atmósfera de Venus, y luego tendremos que comenzar la tarea mucho más ardua de probar que proviene de la vida. Como dice Sousa-Silva, “Es posible que no lo sepamos con certeza hasta que vayamos allí y probemos la atmósfera”.

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