Contaminación plástica: la montaña sintética de ‘pelusa’ de la ropa lavada

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Fibras de poliéster y nailon: comenzamos nuestra colección de ropa sintética en la década de 1950

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Cuando lo sumamos, la cantidad total de microfibras sintéticas que van al ambiente más amplio mientras lavamos nuestra ropa es una cantidad asombrosa.

Los científicos estadounidenses estiman que son 5,6 millones de toneladas desde que comenzamos a usar esas prendas de poliéster y nailon a lo grande en la década de 1950.

Es probable que poco más de la mitad de esta masa, 2,9 millones de toneladas, haya terminado en nuestros ríos y mares.

Eso es el equivalente a siete mil millones de chaquetas de lana, dicen los investigadores.

Pero mientras nos preocupamos por la contaminación del agua, y con razón, cada vez más este problema de “pelusa” sintética afecta a la tierra.

El equipo de la Universidad de California, Santa Bárbara, que hizo los cálculos, encontró que las emisiones al medio ambiente terrestre ahora han superado a las de los cuerpos de agua: unas 176.500 toneladas al año frente a las 167.000 toneladas.

  • Se encuentra una alta concentración de plástico en el fondo del océano
  • Los microplásticos están ‘ensuciando’ los lechos de los ríos

¿La razón? Los trabajos de tratamiento de aguas residuales se han vuelto muy buenos para atrapar las fibras perdidas de las lavadoras. Lo que sucede es que esas fibras capturadas, junto con el lodo biosólido, se aplican luego a las tierras de cultivo o simplemente se entierran en vertederos.

“Escucho a la gente decir que el problema de la microfibra sintética del lavado de ropa se solucionará solo a medida que las obras de tratamiento de aguas residuales se generalicen en todo el mundo y sean más eficientes. Pero en realidad lo que estamos haciendo es mover el problema de un compartimento ambiental a otro “, Dijo a BBC News Roland Geyer, de la Escuela Bren de Ciencias y Gestión Ambiental de UCSB.

El ecologista industrial, en colaboración con otros expertos, ha calculado previamente la cantidad total de plásticos vírgenes jamás producidos (8,3 mil millones de toneladas); y el flujo anual de plásticos hacia los océanos (aproximadamente ocho millones de toneladas al año).

Estos tipos de cálculos son endiabladamente complicados, involucran modelos y necesariamente recurren a bastantes suposiciones para cubrir las lagunas de datos del mundo real.

No pueden ser absolutos en sus descripciones de los problemas, pero al menos proporcionan algunas cifras del parque de pelota en las que basar conversaciones serias sobre la mitigación.

Contaminación plástica: la montaña sintética de 'pelusa' de la ropa lavada

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Título de los mediosUna expedición de cribado del océano reveló que de 12 a 21 millones de toneladas de fragmentos de plástico están suspendidos en el océano.

Aproximadamente el 14% de todo el plástico se utiliza para fabricar fibras sintéticas, principalmente para prendas de vestir. Cuando esas prendas se lavan, arrojarán pequeños mechones que son mucho más delgados que un cabello humano.

Por su informe recién publicado en la revista PLoS, el equipo de UCSB intentó calcular cuánta ropa sintética se había producido en los últimos 65 años aproximadamente; cómo se ha utilizado; y cómo se ha limpiado.

Considere la complejidad de tal evaluación. Considere, por ejemplo, cuántas personas en todo el mundo tienen acceso a lavadoras y cuántas todavía se lavan a mano; y cuántas de esas lavadoras son de carga frontal y cuántas de carga superior.

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No todas las lavadoras son iguales cuando se trata de desprender fibras

Los diferentes métodos (y detergentes) arrojarán diferentes cantidades de fibras. También sabemos que las paletas giratorias en los cargadores superiores aplican mucha presión mecánica a las prendas y, por lo tanto, se las considera como grandes desprendimientos de microfibras.

Y piense por un momento cuántas de las prendas en el guardarropa de una persona se usan de manera rutinaria (y por lo tanto se limpian) y cuántas permanecen en el estante y rara vez salen a la calle. Es casi seguro que ese viejo vellón favorito ve mucha más acción que la chaqueta y la corbata de oficina. Se cree que una cuarta parte o más de la tienda de ropa de una persona probablemente no se usa en absoluto o solo con muy, muy poca frecuencia.

Cuando el equipo de UCSB realizó su análisis de flujo de todas estas variables, el número que surgió para la masa total de microfibras sintéticas emitidas por el lavado de ropa entre 1950 y 2016 fue de 5,6 millones de toneladas.

Sin embargo, la mitad de esta cantidad se liberó solo en la última década. Esto es en parte una consecuencia, por supuesto, de nuestras colecciones de ropa infladas.

En 1990, dicen los investigadores, el stock medio mundial de prendas per cápita era de 8 kg. Para 2016 era de 26 kg por cabeza.

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Poseemos más ropa de la que usamos y ese stock ha aumentado

Como se mencionó anteriormente, cada vez más las fibras desprendidas terminan en entornos terrestres, y la mejora de la disponibilidad de la infraestructura moderna de tratamiento de aguas residuales solo acentuará esta tendencia.

“Es poco probable que la eliminación a gran escala de microfibras del medio ambiente sea técnicamente factible o económicamente viable, por lo que el enfoque debe estar en la prevención de emisiones”, dijo Jenna Gavigan, colega de Bren School y autora principal del artículo de PLoS.

“Dado que las plantas de tratamiento de aguas residuales no necesariamente reducen las emisiones al medio ambiente, nuestro enfoque debe estar en reducir las emisiones antes de que ingresen al flujo de aguas residuales”.

Esto significa un conjunto de soluciones, comentó Jamie Woodward, del Departamento de Geografía de la Universidad de Manchester y cuyo grupo fue el primero en demostrar que los ríos del Reino Unido podrían estar muy contaminados con microplásticos.

Estas soluciones incluyen reducir el uso, diseñar filtros más eficientes en lavadoras y desarrollar un mejor tratamiento de aguas residuales.

“Las microfibras representan un desafío particular porque se escapan de las plantas de tratamiento de aguas residuales en sus billones, incluso con un tratamiento avanzado”, explicó.

“Sabemos que los microplásticos han estado en el medio ambiente durante décadas, pero aún no sabemos cómo podría ser un nivel ambientalmente aceptable de contaminación por microplásticos en cualquier entorno. Esto subraya la importancia de la investigación dirigida a comprender mejor el impacto ecológico de microfibras tanto en ambientes terrestres como acuáticos. La contaminación por microplásticos es un hecho de la vida moderna, está aquí para quedarse y solo estamos comenzando a apreciar las consecuencias “.

Y el profesor agregó: “Las fibras naturales como la lana y el algodón han estado presentes en nuestros ríos y mares en concentraciones significativas desde la Revolución Industrial. La durabilidad de las fibras sintéticas significa que estarán en el medio natural durante mucho tiempo y pueden ser reciclado de suelos tratados con lodos en ríos y, en última instancia, en el océano “.

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