Mi extraña búsqueda para encontrar un juego de frutas en línea olvidado

OUna noche de 2014, los amigos de la infancia Fred Trubridge y Harry Buckle bebían pintas en el pub, recordando los videojuegos que solían jugar cuando eran pequeños. Era solo su trote promedio por el carril de la memoria, hasta que la conversación se centró en un juego de sala de chat 2D en particular que recuerdan claramente haber jugado a principios de la década de 2000. Fue entonces cuando las cosas se pusieron raras.

Aunque el nombre del juego se les escapó, ambos tenían un recuerdo claro de cómo se veía. En el juego, jugaste como una fruta antropomorfizada, interactuando con otros jugadores en un ambiente 2D llamativo. El juego, recordaron, estaba vinculado a una marca de comida o bebida para niños (Fruit Winders o Ribena, quizás) y los personajes estaban pintados con colores planos y llamativos, con azules y naranjas horriblemente contrastantes.

Era similar a otros juegos de sala de chat de su tiempo, como Habbo Hotel o IMVU, donde el juego tenía poco sentido aparte de darles a los niños un lugar para pasar el rato en un espacio virtual. Caminarían, se seguirían a diferentes habitaciones y simplemente hablarían. Una de estas habitaciones estaba decorada para parecer una discoteca y tenía un bar, a pesar de ser un juego claramente dirigido a los niños. Harry recuerda cómo Fred solía fingir trabajar detrás de la barra.

Había una serie de personajes, pero los dos que flotaban al frente de sus mentes eran un personaje masculino con una naranja bulbosa en la cabeza y un personaje femenino con cabeza de fresa. “Recuerdo el avatar de cabeza naranja porque era con el que solía jugar”, explica Harry.

El juego los ha perseguido desde esa noche predestinada en el pub. No porque diera miedo, sino porque aparentemente ha sido borrado de Internet. “Pasamos tal vez tres horas en nuestros teléfonos, simplemente buscando en Google, tratando frenéticamente de encontrar este juego”, recuerda Harry. Pero a pesar de todas esas horas de búsqueda febril, escribiendo una variedad de términos de búsqueda que sabían que deberían abrir el juego, nunca apareció nada.

A lo largo de siete años, Fred y Harry regresaron periódicamente a Google, intentando de nuevo con nuevos clientes potenciales y nuevas ideas para términos de búsqueda que no habían probado antes. Cada vez, se quedaron en blanco. No se mencionó el juego cuando recorrieron las páginas de Wikipedia o sitios de marcas como Fruit Winders, Capri Sun, Ribena y Sunny Delight, o cuando buscaron capturas de pantalla históricas de sitios de marcas en el archivo de Internet de Wayback Machine.

En 2019, Fred acudió a Reddit en busca de ayuda. Él al corriente en el subreddit r / TipOfMyJoystick para ver si alguien más lo recuerda. Solo hubo un comentario, de un usuario que sugirió que podría ser un juego llamado En chat. Pero después de una búsqueda rápida en Google, Fred supo que eso no estaba bien. En chat era tridimensional, para empezar, y el juego estaba poblado con las propias creaciones de avatar de los usuarios. Este juego, estaba seguro de ello, tenía avatares 2D puramente basados ​​en frutas. “No importa lo que pongas, parece que todo ha sido borrado. No hay nada “, dice Fred, mientras se desplaza por páginas y páginas de imágenes del término ‘avatar de la dama fresa’. “Hay tantas cosas, pero ninguna tiene ningún tipo de referencia a una dama con una cabeza de fresa real, que es algo que puedo recordar tan vívidamente”.

Sabía exactamente cómo se sentían Fred y Harry, porque yo había estado casi exactamente en la misma aventura. Cuando era niño, regresaba a casa de la escuela y me conectaba a mi computadora para jugar juegos basados ​​en el navegador, a veces Runescape, a veces Neopets y, a veces, un juego cuyo nombre no recordaba, situado en un mundo virtual hecho de frutas. Pasaría horas corriendo, sin hacer nada más que charlar con la gente y matar el tiempo. No era el juego más genial del mundo, ni el más emocionante, pero recuerdo divertirme y querer revivir la experiencia desesperadamente.

Pero mientras lo buscaba, no apareció nada. Aunque pude encontrar fácilmente otros juegos de mi juventud, este se me escapó. La única referencia a este reino frutal fue la publicación de Fred en Reddit, que ofrecía la confirmación de que no estaba solo, sino una frustrante falta de detalles.

Antes de darme cuenta, estaba cayendo en espiral hacia la madriguera del conejo en busca de respuestas a las mismas preguntas que han acosado a Fred y Harry durante años. ¿Qué pasó con este juego? ¿Por qué cerró? ¿Y por qué no hubo evidencia en línea de que existiera?

Cuando hablo con Richard Bartle, el creador de la primera mazmorra multiusuario y experto en mundos virtuales, y Betsy Book, quien dirigió y alojó mundos virtuales a principios y mediados de la década de 2000, ninguno de ellos está familiarizado con el juego. No es tan sorprendente, considerando que había cientos … potencialmente incluso miles – de mundos virtuales a principios de la década de 2000. Pero muchos de estos mundos virtuales tienen algún tipo de huella digital, lo que sugiere que el juego que estaba buscando no era muy popular o que no se archivó o preservó de manera adecuada.

Según el proyecto Preserving Virtual Worlds de la Universidad de Stanford, que se desarrolló entre 2007 y 2010, no menos de 17 mundos virtuales desaparecieron durante la duración del proyecto, con distintos grados de fanfarria. Algunos de estos juegos, como Los Sims Online, fueron bastante populares, y se derramaron lágrimas cuando se desconectó el juego, mientras que otros mundos virtuales más pequeños simplemente se extinguieron con muy poco cuidado. “No es realista que un tipo de tecnología, especialmente si se basa en un artefacto cultural o en una sola marca, viva más allá de unos pocos años”, agrega Book, quien también revisó mundos virtuales en el sitio web ahora desaparecido Virtual World Review.

En mayo de 1998, Book acababa de abrir una nueva sala de chat del mundo virtual llamada Xena Palace, una sala de chat visual en 2D para los fanáticos del programa de televisión de 1995. Xena: princesa guerrera. La sala de chat se construyó sobre algo llamado The Palace, un programa informático que permitía a las personas alojar sus propios servidores de sala de chat gráficos en una plataforma centralizada. El Palace cambió de manos varias veces a finales de los 90, pasando de Intel y SoftBank a Communities.com. Pero cerró en 2001, dejando a los fanáticos recoge las piezas resucitándolo. El libro dice que si los fanáticos no lo hubieran preservado digitalmente, es posible que The Palace se hubiera perdido en la niebla del tiempo, como mi juego de frutas perdido.

Mi extraña búsqueda para encontrar un juego de frutas en línea olvidado

El juego de misterio fue uno de una serie de ‘advergames’ que fueron populares a principios de la década de 2000.

Norte Magnético

VLos juegos del mundo virtual ya son difíciles de archivar, y los investigadores del proyecto Preserving Virtual Worlds incluso luchan por encontrar una manera de preservar un juego como Segunda vida, que tuvo miles de jugadores y recibió una amplia cobertura mediática. Matthew Barr, investigador de videojuegos de la Universidad de Glasgow, dice que los advergames (juegos desarrollados solo para promocionar una marca o un producto) tienen menos probabilidades de preservarse. La mayoría de los advergames han desaparecido casi por completo. “Por lo general, no estaba previsto que estuvieran disponibles a largo plazo”, explica. “Por su naturaleza, son efímeros y desechables, y es poco probable que sean buenos”.

Es por eso que Barr dice que le sorprende que este juego haya tenido un impacto tal que haya gente buscándolo activamente. Muy pocos advergames han podido instalarse en la conciencia pública, siendo los juegos de arcade y consolas más antiguos la excepción a esta regla. El juego de arcade de 1983 Tapper, donde sirviste a clientes sedientos en un bar, fue hecha por Budweiser, y desde entonces se ha convertido en un clásico del género, incluso aparece en la película Rompe Ralph. Otro ejemplo es el juego de plataformas de 7Up. Cool Spot, inicialmente hecho para Mega Drive y Super Nintendo Entertainment System, fue portado a otras consolas de juegos como GameBoy. Ambos advergames se conservaron bien, se adaptaron una y otra vez y continúan viviendo en la memoria de las personas.

Pero fue a principios de la década de 2000 cuando los advergames baratos de producción basados ​​en navegador realmente se afianzaron, y las marcas combinaron notablemente su producto con mundos virtuales durante el apogeo de su popularidad. “Solo recuerdo que me sorprendió la cantidad de marcas diferentes que estaban interesadas en los mundos virtuales”, dice Book. Pero incluso ella está intrigada por la falta de huella digital de este juego, especialmente porque el reino afrutado claramente tuvo un impacto, incluso si fue pequeño.

“Quien sea con quien hablemos de esto probablemente pensaría: ‘Oh, es solo un juego tonto de Internet, ¿por qué diablos te importaría?’, Y tienen toda la razón”. dice Fred, cuando lo llamo para discutir el juego. “Pero fue parte de crecer en la era de Internet. Nuestra historia. Nunca lo volveremos a jugar ni nada, pero solo queremos volver a verlo y saber que no lo hemos inventado “. Fred admite que el solo hecho de saber que alguien más recordó este juego le quita un poco de peso de encima. “Existía el potencial de que nos estábamos volviendo un poco locos”, dice.

Pero todavía estaba confundido. Si todos teníamos recuerdos tan vívidos del juego, ¿por qué parecía que éramos los únicos que lo recordamos? Tenía la sensación de que el juego era distintivamente británico, así que decidí publicar en Reddit una última vez, esta vez en un subreddit utilizado con mayor frecuencia por personas que vivían en el Reino Unido.

Dejé la publicación para demorarme, mientras tanto, me comuniqué con las marcas para intentar verificar la existencia del juego y ser bloqueado en todo momento. Pero luego mi teléfono sonó con una notificación. Alguien había respondido. Un usuario llamado hinapyon no solo recordaba el juego, sino que incluso recordaba su título.

¡El juego existía! Estaba vinculado a la marca de bebidas para niños Capri Sun, y se llamaba Jugo de planeta.

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miincluso equipado con el nombre, es difícil averiguar algo sobre Jugo de planeta. Google abre un bar de jugos en Florida y el menú de bebidas para un restaurante orgánico, mientras que agregar Capri Sun a la búsqueda solo arroja un puñado de resultados. Uno es un DeviantArt 2011 enviar de alguien que se lamentaba del final del juego, furioso por no recibir una respuesta de Capri Sun cuando le enviaron un correo electrónico para preguntarle a la compañía por qué. Hay una enlace a un 2001 Campaña artículo que anuncia el lanzamiento de Jugo de planeta; un YouTube enlace con un comercial de televisión de 2003; y finalmente, un enlace a una publicación de blog de 2019 de una agencia de publicidad llamada Magnetic North con sede en Manchester. Había encontrado a los creadores del juego.

Prácticamente todas las personas que trabajaron en Jugo de planeta han pasado de Magnetic North desde que el juego llegó a su fin. Brandon Dawes, quien era el director creativo de la agencia en ese momento, se sorprende al escuchar las palabras Jugo de planeta ser pronunciado cuando me pongo en contacto con él. “Para ser honesto”, dice riendo. “No tenía idea de que todos estos años la gente todavía recordaba esto, como un programa de televisión muy querido o algo así”.

En el año 2000, Capri Sun, la marca de jugos para niños propiedad de Coca-Cola, buscaba construir una presencia web más atractiva a medida que las marcas se conectaban en línea por primera vez. El escrito fue bastante abierto. Quería crear algo interactivo, con una marca muy simplificada. El producto terminado no tenía que ser un juego, y mucho menos un mundo virtual, pero eso es lo que eligió la entonces nueva agencia de publicidad Magnetic North. “Mirando hacia atrás ahora, en retrospectiva, fue algo realmente innovador para su época”, dice Dawes. Después de seis meses de desarrollo y noches de insomnio en la oficina tratando de perfeccionarlo días antes del lanzamiento, Jugo de planeta finalmente inaugurado en 2001.

El juego fue más o menos como lo recordaba. Había cinco avatares con cabeza de fruta: naranja, fresa, arándano, piña y frambuesa (llamados Juiclings) para que los jugadores pudieran elegir. Y en la tradición, todos habitaban su propia zona basada en los cinco sabores: zona perversa, zona loca, zona fría, zona de fiesta y zona descarada. Los personajes llamativos fueron dibujados por Suzie Webb, quien acababa de salir de la escuela de arte en ese momento, y se inspiró en el trabajo del artista de graffiti Vaughn Bode.

Si bien los usuarios podían chatear entre ellos en el juego, los niños solo podían seleccionar entre las opciones de texto preestablecidas de un panel de chat de palabras y frases seguras que se podían unir para formar una oración. El juego también contenía minijuegos, que incluían bolos y uno en el que el usuario hacía el papel de DJ. Pero Jugo de planeta era muy parecido a muchos juegos del mundo virtual a principios de la década de 2000. Se animó a los niños a caminar e interactuar con otros niños con cabeza de fruta en un entorno seguro, arrojándose salpicaduras de jugo y haciendo poses de baile. “Solo queríamos que la gente lo disfrutara, que fuera seguro y que los padres confiaran en que pueden seguir aquí y saber que no pueden comunicarse con nadie de manera inapropiada”, dice Webb.

Por lo que Webb y Dawes recuerdan, era un juego “realmente popular”. Aproximadamente 200.000 niños se conectaron al juego durante su corta vida. Pero como sugirió Book, todas las cosas buenas deben llegar a su fin. Dos o tres años después, el juego cerró sus puertas para siempre.

La razón por la que terminó fue menos espectacular de lo que cabría esperar. Dawes dice que a pesar de que el número de usuarios sigue siendo alto hasta el final del ciclo de vida del juego, Capri Sun simplemente quería llevar la marca en una dirección diferente. Como muchos otros advergames, Jugo de planeta fue solo la visión fugaz de una marca. “Creo que intentamos convencerlos de que esto podría seguir siendo enorme e incluso más grande, pero realmente no lo entendieron en ese entonces. Para ellos, era solo un sitio web, ¿a quién le importa? ” él dice.

Magnetic North pasó a hacer un sitio web de estilo Miniclip más tradicional con una marca más fuerte de Capri Sun para la compañía de jugos. La agencia de publicidad mantuvo una discusión interna sobre cómo llevar adelante el juego por sí misma, pero con los factores de propiedad intelectual en juego y el trabajo del cliente de la propia empresa en primer lugar, eso no funcionó. “Al final, simplemente se desconectó, lo que molestó a mucha gente”, recuerda Dawes.

¿En cuanto a por qué hay muy poca información sobre el juego en línea? Webb dice que asume una responsabilidad parcial porque, aunque tiene capturas de pantalla del juego, nunca las ha publicado en línea. Otra razón de su limitada presencia en línea es que Jugo de planeta abrió y cerró antes del nacimiento de sitios como YouTube, por lo que nadie tenía el hábito de grabar contenido desde sus pantallas. Y cuando piensas en la edad demográfica de los jugadores de Planet Juice, archivar contenido en forma de capturas de pantalla probablemente no era una gran prioridad.

Jugo de planeta también tenía una marca muy mínima, por lo que algunas personas recuerdan que estaba vinculada a una marca, pero no están seguras de cuál. Webb especula que tal vez simplemente no fue muy bueno para hacer el trabajo de lo que debería hacer un advergame, y es por eso que Capri Sun decidió hacerlo. “Algunos podrían haber pensado en algún momento que Jugo de planeta era lo que estábamos promocionando, no Capri Sun ”, piensa Webb.

Pero una de las principales razones por las que Jugo de planeta podría haber desaparecido de la faz de Internet se debe a que el juego se creó en Adobe Flash, un software casi obsoleto que se descontinuará a finales de año. A principios de la década de 2000, se estaban creando miles y miles de juegos basados ​​en navegador en Adobe Flash, pero ninguno de ellos se archivaba ni conservaba. “Flash era un poco complicado porque todo estaba mezclado y el código estaba mezclado con los gráficos”, dice Barr. La forma en que se codifica Adobe Flash significa que los juegos creados en la plataforma son increíblemente difíciles de replicar. “No se trata de obtener el código fuente, modificarlo y apuntarlo a los nuevos activos. Era una especie de sistema cerrado “.

Mi extraña búsqueda para encontrar un juego de frutas en línea olvidado

Cada personaje habitaba su propia zona, que tenía como tema la personalidad de su personaje.

Norte Magnético

miincluso si hubiera sido archivado, Jugo de planeta era un mundo virtual que se ejecutaba en servidores que se desconectaban cuando Magnetic North cerró las puertas del juego. Si encuentra una versión archivada del sitio web, lo único que le dará la bienvenida es la pieza del rompecabezas de la fatalidad. Esas dos cosas combinadas proporcionan la receta perfecta para la pérdida de un juego y, con ella, la herencia de Internet de muchas personas.

Para muchos jugadores, es la experiencia nostálgica de jugar el juego lo que quieren volver a visitar. Las circunstancias en las que estaban jugando, el entorno cultural y los jugadores dentro del juego en sí forman una parte tan importante del juego como el juego en sí. Eso comienza no solo grabando imágenes del juego que se está jugando en ese momento, sino también hablando con los jugadores que lo juegan ellos mismos. Es algo que Barr está interesado en señalar. “La única forma de poder preservar un juego es hablando con las personas que lo jugaron. Idealmente, lo más cerca posible de la hora ”, enfatiza.

Todo vuelve de nuevo cuando Webb comparte conmigo las imágenes y capturas de pantalla del juego que encuentra enterradas en su disco duro. Verlos podría no traer de vuelta el placer de ser un niño, corriendo dentro de Planet Juice, pero es satisfactorio saber que al menos definitivamente existió. “Con suerte, cuando estuvo allí, la gente realmente lo disfrutó. Obviamente, ha capturado un momento en el tiempo para la gente “, dice Dawes cuando explico la larga búsqueda en la que he estado para encontrar este juego de frutas perdido. “Lamento que haya desaparecido”.

Fred estaba de compras cuando le conté la noticia. “Simplemente no podía creerlo. Honestamente, fue un placer saber qué era ”, dice. “Creo que lo único que a Harry y a mí nos encantaría hacer ahora es jugar”.

Ahora que el mundo gira tan firmemente en torno a Internet, Harry y Fred dicen que nunca ha sido más importante mantener un registro de estos juegos. Jugo de planeta es una prueba viviente de por qué es así. “En cierto modo, es triste escuchar que su éxito se vendió tan poco”, dice Fred, pensando en el destino de Jugo de planetay el final de su búsqueda de siete años. “No pensamos que iba a haber nadie más a quien realmente le importara esto. La razón de esto es porque realmente no importa; este es solo otro juego tonto en línea. Pero para nosotros, el punto es que significó mucho. Fue divertido y nos encantó “.

Alex Lee es un escritor de WIRED. El tuitea desde @ 1AlexL

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