Los peores incendios forestales registrados en EE. UU. Devastan la costa oeste

Los bomberos de Oregón estaban luchando contra 16 grandes incendios separados que obligaron a las autoridades a evacuar a 40.000 personas y alertar a otras 500.000 para que se prepararan para huir, incluidos los residentes de pueblos cercanos a la ciudad de Portland.

Doug Grafe, el jefe de bomberos en el estado del noroeste de Estados Unidos, dijo el viernes que los tres incendios más grandes se produjeron en condados cercanos a Portland y habían consumido un total de 440.000 acres, que se extendían 56 millas en la parte norte del estado.

“Nunca antes habíamos visto un incendio como este en el estado, integrado con nuestras comunidades”, dijo Grafe.

La temporada de incendios forestales de 2020 en la costa oeste de Estados Unidos aún no ha alcanzado su período máximo de quema, pero ya ha batido récords. De los 20 incendios forestales más grandes en la historia de California, seis están activos actualmente. El más grande, el August Complex Fire, que comenzó como docenas de incendios más pequeños, es el más grande registrado: quema casi 500,000 acres hasta el jueves.

Muchos de los incendios iniciales del mes pasado fueron provocados por tormentas eléctricas. Ahora los fuertes vientos estacionales los han ayudado a extenderse. Para el viernes, los bomberos estaban haciendo frente a 100 grandes incendios en tres estados: Washington, así como California y Oregón.

Se sabe que al menos 16 personas murieron, pero Andrew Phelps, director de manejo de emergencias de Oregon, dijo que el estado anticipaba que el número de muertos aumentaría mucho más debido a las “miles de estructuras” que ya han sido destruidas.

“Nos estamos preparando para un incidente de muerte masiva basándonos en lo que sabemos sobre la cantidad de estructuras que se han perdido”, dijo Phelps.

Hasta ahora se han quemado más de 3,1 millones de acres en California, un 60% más que el récord de la temporada de incendios anterior de 1,9 millones de acres en 2018 © David McNew / Getty

Kate Brown, la gobernadora de Oregón, dijo que a pesar de la creciente conflagración, que había producido “decenas de personas desaparecidas”, el clima estaba comenzando a cambiar, dando a las autoridades la esperanza de que al menos la mitad de los incendios pudieran controlarse en los próximos días.

Los vientos cálidos del este que estaban provocando los incendios más grandes con una velocidad sin precedentes se habían desplazado para traer aire más frío y húmedo del Océano Pacífico, lo que les dio a los bomberos la esperanza de poder frenar o extinguir ocho de los 16 incendios.

Mapa que muestra la ubicación de los incendios forestales en el oeste de EE. UU.

Los incendios que asolan el oeste de EE. UU. Han sorprendido a las autoridades con su tamaño y velocidad, particularmente en California, que se ha encontrado luchando para combatir los incendios en la parte norte del estado a pesar de años de experiencia con incendios forestales similares y más pequeños.

En ese estado, más de 3,1 millones de acres se han quemado hasta ahora, un 60% más que el récord de la temporada de incendios anterior de 1,9 millones de acres en 2018, según el departamento estatal de silvicultura y protección contra incendios.

En el área de San Francisco, el cielo anaranjado sobre la ciudad y la mayor parte de Silicon Valley esta semana fue el resultado del humo de un incendio forestal que soplaba desde el condado de Mendocino, 100 millas al norte. A medida que se acercaba a la ciudad, se encontró con el aire frío del Océano Pacífico, que mantuvo el humo más alto en la atmósfera, dejando el aire a nivel de la calle relativamente limpio. Los cielos un poco más brillantes más tarde en la semana llegaron con una calidad de aire más pobre y asfixiante.

Cuando Bernie Melvin, un san franciscano de toda la vida, se despertó el miércoles, la ciudad se iluminó con un apocalíptico resplandor naranja.

El humo y la ceniza se habían mezclado con el aire más frío del Océano Pacífico, bloqueando el sol, y la mañana parecía medianoche. En la cafetería que tiene en el próspero barrio de Noe Valley de la ciudad, uno de los clientes habituales le citó una frase de la Biblia sobre el fin del mundo. “Yo era como . . . no está bromeando “, dijo.

“Fue como un eclipse solar inesperado”, dijo Alex Trope, psiquiatra residente de la Universidad de California en San Francisco, donde se especializa en los efectos de los eventos relacionados con el clima en la salud mental. “Ciertamente miré el pronóstico el día anterior [and] no dijeron: ‘Oh, y hay una alta probabilidad de que mañana se vea como Mordor’ “.

El humor negro es un velo delgado para el miedo creciente en una región a menudo celebrada por el optimismo desenfrenado visto como una fuerza impulsora detrás de su prosperidad impulsada por la tecnología. Patrick Collison, director ejecutivo de la empresa de pagos Stripe, escribió en Twitter que el cielo debería actuar como un recordatorio de que los humanos deben “coexistir con nuestros bosques” y reevaluar cómo la tecnología y la ciencia pueden ayudar a prevenir incendios.

El Dr. Trope lo expresó de otra manera: “Es casi como si el filtro de Instagram de Dios bajara para mostrarnos algo visualmente evocador”.

Los autos circulaban con las luces encendidas al mediodía por el puente Golden Gate bajo un cielo lleno de humo naranja en San Francisco © AFP via Getty Images

La magnitud de los incendios ha significado que en California, a diferencia de años anteriores, los bomberos no han podido depender de la ayuda de los estados vecinos que están combatiendo sus propios incendios. Superados en número y abrumados, muchos se están enfocando en evacuar a los residentes antes de intentar controlar los incendios, una tarea complicada por Covid-19.

“Covid lo ha hecho más difícil este año”, dijo Bruce Riordan, director de programas del Climate Readiness Institute de UC Berkeley. “En términos de centros de evacuación, tienen que funcionar de manera diferente porque no pueden tener 1,000 personas en el mismo lugar”.

Los expertos en clima esperan que la inmensa huella geográfica de los incendios de 2020 provoque el tipo de acción urgente por parte de los responsables políticos que antes faltaba.

Los residentes han sido evacuados en muchas partes de California, Oregon y Washington © Peter Dasilva / EPA-EFE / Shutterstock

El estado occidental de Washington, un área que históricamente ha sido demasiado fría y húmeda para incendios importantes, se ha convertido en un polvorín debido a los veranos cada vez más calurosos, explicó Susan Prichard, ecóloga de incendios de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de la Universidad de Washington.

“Me temo que estamos en una nueva realidad”, dijo. “Tiene que hablarse mucho más sobre la gestión proactiva para que nuestras tierras sean mucho menos susceptibles a incendios catastróficos. No puede llegar lo suficientemente pronto. Realmente lo necesitamos “.

La Sra. Prichard, como muchos de sus compañeros, dijo que el manejo forestal necesitaba incluir más quema prescrita, donde se utilizan incendios controlados para eliminar el “combustible” de las áreas secas, así como pasos para “endurecer” las casas y edificios, eliminando materiales altamente inflamables como como techos de tejas de madera.

Equipos de bomberos como este en Berry Creek, California, están luchando para evacuar comunidades © Jason Pierce / Sacramento Bee / ZUMA / dpa

A principios de este año, el gobernador Gavin Newsom suspendió una serie de iniciativas climáticas en California debido a un déficit presupuestario atribuido al impacto económico del coronavirus.

Se han pospuesto más de $ 5 mil millones destinados a modernizar la infraestructura clave y administrar los bosques.

Mientras tanto, se espera que el coronavirus empuje a más habitantes de las ciudades, liberados de las demandas de la oficina por más trabajo a domicilio, a migrar a las comunidades rurales, lo que ejerce más presión sobre las áreas boscosas.

“La gente dice que quiere una pequeña cabaña en el bosque”, dijo Prichard. “Esa idea es maravillosa hasta que se llega a la realidad de que esos bosques suelen ser propensos al fuego. Y en este punto no se trata de si, se trata de cuándo arderán “.

Gráfico de líneas del total de acres quemados que muestra las temporadas de incendios de California

* Una versión anterior de este artículo describía erróneamente las órdenes de evacuación de Oregon.

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