¿Cuál es la diferencia entre pirita y oro?

Martin Frobisher pensó que se había llevado el premio gordo. El año 1576 encontró a este explorador inglés y pirata legal (fue sancionado por la corona para saquear barcos del tesoro enemigos) buscando el Pasaje del Noroeste, el desconocido Ruta del mar ártico que une los océanos Atlántico y Pacífico.

En su lugar encontró algo más: Labrador, Canadá, y lo que ahora es Frobisher Bay. Pero semanas después navegó hacia el oeste y llegó a la helada Isla de Baffin, donde recogió una muestra de mineral que parecía estar descascarillada con oro. Pero no fue así. No según el Royal Assayer, que identificó los trozos brillantes como pirita, también conocida como “oro de tontos. “

Sin inmutarse, los comerciantes de la reina Isabel enviaron a Frobisher de regreso a Baffin, donde reunió y envió 1.400 toneladas (1.270 toneladas métricas) de mineral. La mayor parte fue sin valor; en algunas muestras analizadas, el contenido de oro era de solo cinco a 14 partes por mil millones.

Aunque deseaba abandonar a Baffin e ir a explorar de nuevo, Frobisher pasó años cazando infructuosamente el tesoro del Ártico. Y todo fue por esa pirita.

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Elementos y compuestos

Capitán Christopher Newport probablemente podría simpatizar. Como líder de Jamestown, el primer asentamiento permanente de Inglaterra en América del Norte, constantemente lo engañaba el “oro” del Nuevo Mundo que resultó ser, lo adivinaste, pirita.

Así que digamos que es un prospector, o tal vez solo un geólogo de campo de ojos brillantes. ¿Cómo evitas los trucos de la pirita?

Antes de entrar en eso, podría ser una buena idea explicar qué pirita realmente es en primer lugar.

El oro real es un elemento químico, una sustancia que ningún proceso químico ordinario, como la electrólisis o el calentamiento, puede descomponer. Si tiene a mano una tabla periódica para el aula, busque oro entre platino y mercurio.

El símbolo químico del oro es “Au” (derivado del nombre en latín del elemento, “aurum“). Una forma divertida de recordar esto es decirte a ti mismo”¡UNA! U! ¡Devuélveme mi oro! “ Para obtener el máximo valor de entretenimiento, use un acento de Brooklyn.

La pirita es diferente. A diferencia del oro, es un compuesto formado por dos elementos diferentes: hierro y azufre. Por eso a menudo se le conoce por el nombre “sulfuro de hierro. “

Los científicos escriben la fórmula química de la pirita como “FeS2“Verá, los símbolos químicos del hierro y el azufre son,” Fe “y” S “, respectivamente. Y cada molécula de pirita contiene un átomo de hierro junto con dos átomos de azufre.

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Jugando duro

Distinguir el oro y la pirita no es tan difícil si sabes lo que estás haciendo. ¿Has visto alguna vez los Juegos Olímpicos? Entonces probablemente sabrá que a esos atletas de clase mundial les encanta morder su medallas de oro frente a las cámaras. (En serio, pasa mucho.)

La práctica proviene de la antigua creencia de que uno puede morder monedas de oro para ver si son falsas. Supuestamente, mordisquear cualquier moneda con un alto contenido de oro deja marcas de mordedura.

La verdad más complicado, sin embargo, pero la costumbre tiene una base de hecho. Sobre el Escala de Mohs, que clasifica la dureza de las gemas y minerales, el oro tiene una clasificación de 2.5 a 3. A medida que avanzan los elementos, es bastante suave, por lo que una pepita de oro se puede rayar fácilmente con una navaja de bolsillo.

La pirita tiene la ventaja aquí; es un poco más difícil y entra en 6 hasta 6,5 en la escala de Mohs. Olvídese de los cuchillos; necesitarías una alta calidad Lima metálica para rascar estas cosas.

Los martillos de acero son otra herramienta que puede delatar el juego. Golpea pirita con una de estas bellezas y te enviará chispas volando. Si eres lo suficientemente persistente, la pirita se romperá y eventualmente se reducirá a un polvo.

Nada de eso sucede cuando golpeas oro con un martillo: sin chispas, sin pólvora. En cambio, podrías terminar expandir o aplanar la muestra. El oro no solo es blando, sino que además es maleable.

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Mira cómo brillo

Visualmente, ambos materiales son amarillentos, pero el oro tiene un tono menos cobrizo. Tampoco forma cristales en forma de cubo, como suele ocurrir con la pirita. Por el contrario, la mayor parte del oro encontrado en el campo toma la forma de copos o pepitas grumosas.

El oro también dejará una raya amarilla si se frota contra un poco de porcelana o baldosas de cerámica blanca. Repita este mismo experimento con pirita y dejará una línea negra verdosa más oscura.

Si todavía tiene dudas, la nariz lo sabe. Aunque el oro es prácticamente inodoro, la pirita tiene un olor leve y huele a huevos podridos. (Nuevamente, está cargado de azufre).

Pero donde las cosas pueden volverse confusas es el oro y la pirita a veces aparecen en el mismos depósitos. Recuerde, el mineral de Frobisher contenía algo de oro genuino, aunque en una cantidad diminuta.

Si el oro “real” sigue eludiéndote, no te desesperes. El oro de los tontos no es del todo inútil. Como ya mencionamos, se puede usar para producir chispas y así iniciar incendios. Eso convirtió a la pirita en un bien valioso en las sociedades antiguas y prehistóricas. De hecho, la palabra “pirita” proviene de un término griego para “piedra de fuego. “

El mañana puede traer una nueva apreciación del sulfuro de hierro. En 2020, los científicos de la Universidad de Minnesota utilizaron voltaje eléctrico y una solución iónica para convertir con éxito la pirita en un material magnético. Este avance podría conducir a celdas solares a base de azufre de bajo costo en el futuro, lo que le dará a Fool’s Gold un futuro brillante en la industria de la energía verde.

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