La montaña trágica: la realización de La epopeya del Everest | Vista y sonido

John Noel era un soldado de profesión pero un artista en espíritu, cuyas contribuciones como fotógrafo y director de fotografía pionero son solo ahora, con el lanzamiento de La epopeya del Everest (1924), llegando a ser reconocido. Para los montañistas británicos, su nombre siempre ha estado asociado con las tres expediciones épicas al Everest de la década de 1920 que culminaron con la desaparición de George Mallory y Sandy Irvine, vistos por última vez el 8 de junio de 1924 en la cresta de la cresta noreste, yendo fuerte hacia la cima. cuando llegaron las nubes, envolviendo su memoria en mitos. John Noel estaba entre los que estaban en el Campamento 3 ese día, mirando a través de su teleobjetivo hacia la cima.

El mismo Noel era un intrépido explorador y veterano del Himalaya. En 1913, a los 23 años, se había manchado la piel con jugo de nuez y se había infiltrado en el Tíbet disfrazado, llegando hasta Tashirak, a solo 40 millas del Everest, antes de ser obligado a regresar a Sikkim en el noroeste de la India por soldados tibetanos.

Su conmovedor relato de esta expedición, entregado el 10 de marzo de 1919 en el Aeolian Hall para la Royal Geographical Society, había sido el único responsable de poner en marcha la cadena de acontecimientos que condujeron a la expedición de reconocimiento de 1921 y, al año siguiente, a la primera expedición británica asalto a la montaña, dirigido por el general Charles Bruce. Pero lo que le valió un lugar en la expedición de 1922 fue su notable habilidad como artista visual, dotado tanto de comprensión técnica como de apreciación creativa del nuevo arte de la realización de documentales.

Miembros de la expedición al Everest de 1924 en una de las imágenes teñidas a mano de John Noel

Miembros de la expedición al Everest de 1924 en una de las imágenes teñidas a mano de John Noel

Como fotógrafo fijo, Noel había sido profundamente influenciado por Vittorio Sella, el pionero italiano que estableció virtualmente el arte de la fotografía de montaña e inventó el equipo que lo hizo posible. La inspiración de Noel en la cinematografía fue Herbert Ponting, quien documentó Expedición antártica de Scott de 1910-11, una película que Noel había visto 16 veces antes de ir al Everest.

Al igual que Ponting y Sella, Noel diseñaría o modificaría todo su equipo para las condiciones que enfrentaría. Además de cámaras, trípodes y miles de pies de material crudo, trajo una carpa a prueba de luz para procesar películas, tanques de revelado y fijadores químicos, y para secar los negativos, una estufa especializada diseñada para quemar estiércol de yak.

Su cámara se inspiró en el modelo Newton Sinclair de 35 mm que Ponting había utilizado en la Antártida. Hecho de duraluminio para mayor ligereza, tenía 18 pulgadas (45 cm) de largo y un pie (30 cm) de alto, con cojinetes especiales que no requerían aceite y una cubierta protectora de goma que le permitía presionar su cara contra el ocular sin temor a que se le pegara la piel. al metal. La revista tenía una capacidad de 122 m (400 pies) de película, que se podía avanzar con una batería o una manivela. La lente era un teleobjetivo Hobson de 20 pulgadas, con la óptica perfeccionada durante la Primera Guerra Mundial. En la parte superior de la cámara había un telescopio personalizado de seis aumentos para localizar e identificar sujetos distantes en la montaña. Completamente cargada, la cámara pesaba menos de nueve kilos (20 libras).

Un retrato pintado a mano de John Noel

Un retrato pintado a mano de John Noel

Noel trajo a la expedición de 1922 no solo equipos de última generación, sino también una estética sofisticada y completamente contemporánea, informada por una comprensión poco común de lo que implicaba el nuevo medio cinematográfico. La tecnología y la industria comercial que engendró tenían apenas 25 años. El público británico aún no tenía preferencia por los largometrajes sobre los documentales, que competían cara a cara en las salas, teniendo cada forma en común esta nueva y asombrosa capacidad de evocar en la oscuridad imágenes parpadeantes de mundos salvajes e inimaginables.

La película más popular producida durante la guerra fue la sancionada oficialmente La batalla del Somme, lanzado en agosto de 1916 incluso cuando la batalla se libraba. Aunque muy desinfectado, sus imágenes en vivo y la exhibición gráfica de la vida en el Frente sorprendieron a una nación que en gran medida desconocía la realidad de la guerra.

Con paz, los documentales revelaron la promesa de tierras lejanas, el exótico encanto del escape. Los planes de Noel para el Everest fueron parte de una ola creativa de aventuras que a lo largo de la década de 1920 impulsó a los cineastas a todos los rincones del mundo: Frank Hurley viajó a Nueva Guinea, un viaje que daría como resultado Perlas y Salvajes (1921) y Robert Flaherty Nanook del norte (1922) se proyectó en cines con entradas agotadas en Gran Bretaña, convirtiéndose en el documental etnográfico más popular de todos los tiempos. Todo era parte de una búsqueda mayor, aceptada fácilmente por un pueblo cansado y exhausto, para mostrar que la vida y la muerte de un individuo aún podían tener sentido, que la guerra no había borrado todo lo heroico e inspirado.

Un campo de hielo en el Everest, una de las imágenes teñidas a mano de John Noel

Un campo de hielo en el Everest, una de las imágenes teñidas a mano de John Noel

La imagen del noble alpinista escalando las alturas, trepando literalmente a través de una zona de muerte para alcanzar el cielo, muy por encima de la sórdida realidad del mundo moderno, emergería primero de la imaginación y a través del lente de John Noel. Mallory en la montaña se quejaba a Noel de que no había venido al Tíbet para convertirse en una estrella de cine. Pero lo había hecho, se diera cuenta o no. ‘S t. Noel of the Cameras ‘- como Charles Bruce llamaba cariñosamente al cineasta, que resultó ser católico – se encargaría de ello. Las dos películas que hizo Noel, Escalando el monte Everest (1922) y La epopeya del Everest (1924) – transformó el desafío de la montaña en una misión nacional, un símbolo de la redención imperial, incluso cuando elevaron a Mallory, todavía un montañero relativamente desconocido, al reino de los Titanes. “Si hubieras vivido como ellos”, preguntaba Noel al final de La epopeya del Everest, “y hubieras muerto en el corazón de la naturaleza, ¿desearías tú mismo una tumba mejor?”

Imperativos comerciales

La película de 1922 de John Noel, Climbing Mount Everest, tuvo un estreno decepcionante y solo un éxito modesto cuando realizó una gira por el país. Al final, recaudó £ 10,000 en taquilla; pero el Comité del Everest, una empresa conjunta de la Royal Geographical Society y el Alpine Club que había organizado y patrocinado la expedición, obtuvo una ganancia de sólo £ 500.

Este revés no disuadió ni por un momento al cineasta. En junio de 1923, Noel hizo una oferta inesperada y sin precedentes al Comité del Everest. A cambio de todos los derechos fotográficos y cinematográficos de la próxima expedición de 1924, se comprometió a recaudar £ 8,000, una suma extraordinaria en 1923.

El inicio de la caminata

Los términos del trato fueron muy específicos. Pagaría £ 1,000 a la firma, £ 5,000 adicionales antes del 31 de diciembre, fin de año, y un pago final de £ 2,000 antes del 31 de marzo de 1924. El Comité del Everest, por su parte, garantizaría el acceso diplomático al Tíbet, facilitaría su trabajo en el campo siempre que no entrara en conflicto con los objetivos y la seguridad de la expedición, y proporcionar equipo, tres carpas en el Campamento III, dos en el Collado Norte, así como un aparato de oxígeno y 5.000 litros de oxígeno. El comité tendría acceso a las fotografías con fines promocionales y diversas publicaciones, incluida la cuenta anticipada de la expedición. Pero la propiedad recaería en Películas Explorer, la empresa creada por Noel para hacer todo esto posible. Entre sus inversores privados se encontraban Aga Khan y Sir Francis Younghusband, presidente de la RGS y presidente del Comité Everest, quien también se desempeñó como presidente del directorio de la nueva empresa.

Fue un extraño punto de inflexión en la historia del montañismo. La búsqueda de la cumbre más alta pasó de una empresa imperial a una oportunidad comercial. El Comité del Everest no tuvo más remedio que aceptar. La inyección de efectivo transformó su resultado final. La oferta de Noel implicó no solo una inversión de £ 8,000 sino también un ahorro de £ 2,000, ya que el comité ya no sería responsable de pagar los costos de filmación y fotografía. Con un solo gesto, Noel asumió todos los riesgos financieros, incluso cuando liberó al comité para que avanzara agresivamente con los planes para una tercera expedición a la montaña.

Algunos de los sherpas de la expedición

Algunos de los sherpas de la expedición

Al llegar a Darjeeling en marzo de 1924, el punto de parada de las expediciones al Everest, Noel tuvo que superar una serie de desafíos inmediatos. Su intento de desarrollar y procesar películas sobre el terreno en 1922 había tropezado con dificultades extremas. Emulsiones arruinadas por polvo y arena. El agua e incluso los desarrolladores químicos se congelaron durante la noche. El aire dentro de su tienda a prueba de luz se volvió tóxico para respirar.

Para 1924 decidió concentrar todo el trabajo en Darjeeling. Con fondos de sus inversionistas, compró un terreno y ordenó la construcción de un laboratorio fotográfico, totalmente equipado con bandejas de revelado, insumos químicos y un generador eléctrico de energía. Para administrar el laboratorio, Noel contrató a un fotógrafo local, Arthur Pereira, quien con un asistente trabajaría siete días a la semana durante cuatro meses. La película en sí viajaría a Darjeeling en relevos de porteadores y jinetes, transportados en contenedores herméticos y aéreos, que se habían construido a medida en Londres. En total, Noel tenía 14 cámaras, incluido un modelo de bolsillo, diseñado para llevar solo dos minutos de película, para que los hombres lo hicieran en el intento de la cumbre.

Sherpas con telescopio

Las innovaciones técnicas de Noel fueron sorprendentes. Obligado a utilizar una película en blanco y negro, registró los colores de cada fotografía fija con referencia a una tabla estándar, de modo que una vez convertidas en negativos de vidrio, las imágenes pudieran teñirse con precisión a mano.

Sus cámaras de película tenían características especiales que mitigaban el efecto de la electricidad estática y motores eléctricos que permitían exposiciones tanto a cámara lenta como a cámara lenta, ambas novedades en ese momento. Enganchado a su cámara había un telescopio de seis aumentos, que estaba sincronizado con el eje óptimo de la lente, de modo que la imagen en el telescopio estaba en la apertura de la lente. Con un teleobjetivo de 20 pulgadas, capturaría imágenes fijas a 3000 yardas, la mayor distancia alcanzada hasta ahora. Desde una percha sobre el Campamento III, a una altitud de aproximadamente 22,000 pies [6,700m], podría filmar los ascensos desde una distancia de tres millas [4.8km], con una claridad casi perfecta.

George Mallory y Sandy Irvine ascendiendo al Everest, vistos a través de un teleobjetivo

George Mallory y Sandy Irvine ascendiendo al Everest, vistos a través de un teleobjetivo

Para transportar sus cámaras, compró mulas y tenía sillas de montar especialmente diseñadas. Con dos porteadores entrenados para ayudar, descubrió que con la práctica podía sacar su cámara de su caja y montarla en un trípode en 30 segundos o menos. Las imágenes que finalmente encontraron su camino de regreso a Pathé News y a los cines de toda Gran Bretaña serían de una calidad que pocas veces se había visto en los noticiarios.

Fiesta del piojo de Noel

La muerte de Mallory e Irvine no implicó el fin del sueño británico del Everest, pero sacudió a una nación manchada por la guerra, lo que llevó a muchos a preguntarse si los escaladores volverían a la montaña y cuándo. La gran esperanza del Comité Everest, el antídoto contra el dolor y el duelo nacional, fue el éxito comercial de la segunda película de Noel, The Epic of Everest, que estaba programada para debutar en el New Scala Theatre de Londres el 8 de diciembre de 1924, tres meses después de la regreso de la desafortunada expedición.

Sandy Irvine
George Mallory

Desde el inicio de Explorer Films, incorporado en la víspera de Navidad de 1923, John Noel había estado nervioso. A partir de una oferta inicial de sólo 200 acciones a £ 1 cada una, la empresa había crecido espectacularmente, impulsada por la promesa de la tercera expedición; en febrero de 1924, la participación de Noel solo consistía en 350 acciones preferentes y 5142 acciones diferidas.

Su objetivo, como le escribió al general Bruce, era producir una película que pudiera competir cara a cara con cualquier película “en el oficio cinematográfico”, es decir, cualquier largometraje dramático que saliera de Hollywood. Fue una ambición audaz. En 1924, él y sus inversores habían aportado 8.000 libras esterlinas, una pequeña fortuna. Muchas cosas pueden salir mal. Noel estaba preocupado por la banda sonora de Howard Somervell para la nueva película, la ausencia de metraje de los campos superiores, incluso la falta de una estrella femenina. Consideró hacer dos nuevas películas, una saga de escalada del Everest y un gran diario de viaje del exótico Tíbet. Estos temas tan diferentes se transformaron en uno solo, algo incómodo, y la presión aumentó. Como Noel reconoció desde el principio, solo algo en una escala previamente inimaginada en el campo documental “obtendría un alcance lo suficientemente grande como para pagar el costo de producción de la película. El éxito dependerá virtualmente de si se conquista la montaña ”.

El destino de Mallory e Irvine obligó a Noel a reconfigurar la película de un triunfo heroico a una tragedia sublime. Como para distraer al público del fracaso final de la expedición, se propuso crear una experiencia teatral total.

Al contratar a un destacado diseñador de escenarios, transformó el escenario del teatro New Scala en un patio tibetano, con fondos pintados de los picos del Himalaya iluminados en el inquietante medio resplandor del atardecer. Cuando comenzaba la imagen, las luces se apagaban, las puertas del templo se abrían y la cortina se levantaba para revelar el drama parpadeante de otro mundo.

Para un toque adicional de autenticidad, Noel hizo arreglos para que un agente británico trajera de Gyantse siete monjes tibetanos, junto con todas las insignias rituales; platillos, cuernos de cobre, campanas y espadas de mano, trompetas hechas de fémures y tambores hechos de cráneos humanos. Los monjes, según los planes de Noel, realizarían una gira con la película, realizando antes de cada proyección una obertura de música y bailes religiosos, creando el ambiente, como él mismo dijo, con “grandes dosis de color local”.

La montaña trágica: la realización de La epopeya del Everest | Vista y sonido

“Lamas” tibetanos que visitaron Gran Bretaña en 1924 para promover La epopeya del Everest

La llegada de los “siete lamas” de la India provocó una cobertura periodística que probablemente no complacería a las autoridades tibetanas. Entre los titulares del Daily Sketch: “Altos dignatarios de la iglesia tibetana llegan a Londres; Bishop to Dance on Stage; Música de Skulls ”. En la noche de estreno de la película, un lúgubre lunes, un banco de niebla recorrió las calles Tottenham y Charlotte, se filtró en el teatro e interrumpió el debut. Al regresar a su apartamento después del estreno, John Noel y su esposa Sybil llegaron de manera bastante desfavorable a los 15 minutos de morir por una fuga de gas en su cocina.

Sus fortunas mejoraron en los próximos días a medida que llegaban críticas positivas, no solo en Kinematograph Weekly y Bioscope, los trapos más destacados de la industria, sino en todos los periódicos diarios. La preocupación de Noel por la falta de un interés amoroso femenino resultó injustificada. El Weekly Dispatch identificó a la montaña como la “protagonista”, y la película es la historia de “la lucha apasionada del hombre por conquistar a la terrible virgen de las nieves”. Con el tiempo, The Epic of Everest haría una gira por Gran Bretaña, Alemania y atravesaría América del Norte siete veces; solo en Canadá y Estados Unidos, más de un millón lo verían. La apuesta financiera de Noel dio sus frutos, al menos a corto plazo, pero el éxito mismo de la película condenó cualquier esperanza de un regreso inmediato al Everest.

Una de las imágenes teñidas a mano de Noel de la expedición

Una de las imágenes teñidas a mano de Noel de la expedición

Inevitablemente, la producción llamó la atención del gobierno tibetano, que presentó una protesta diplomática oficial. Aparentemente, los delitos eran culturales y religiosos. A la aristocrática Lhasa no le agradaban las escenas de hombres y mujeres locales despiojando a sus hijos y comiendo piojos. El hecho de que siete monjes hubieran viajado al extranjero sin permiso de su abad, solo para realizar rituales en el escenario como algún espectáculo de carnaval, provocó indignación, especialmente entre las facciones monásticas conservadoras que entonces ascendían en la capital tibetana.

Noel promocionó su película como si hubiera surgido de un vacío pintoresco y atemporal. En verdad, Lhasa en 1924 estaba al borde de la revolución, con el destino de la nación en juego. El decimotercer Dalai Lama fue un modernizador, en desacuerdo con las órdenes monásticas; Las tensiones aumentaron en Lhasa, e incluso se habló de derrocar al Dalai Lama. Gran Bretaña estaba ansiosa por promover un Tíbet más moderno como contraste con las aspiraciones tanto de China como de la Rusia soviética, y en el verano de 1924 estaba promoviendo activamente un levantamiento contra los tradicionalistas. No resultó nada, pero un escalofrío pronunciado cayó sobre las relaciones diplomáticas entre el Tíbet y el Raj.

Tibetanos con una rueda de oración

Tibetanos con una rueda de oración

Con el Dalai Lama y las facciones liberales del ejército ya a la defensiva, la película de Noel no podría haber llegado en peor momento. El maharajá de Sikkim encontró las escenas de los tibetanos comiendo piojos tan insultantes que expulsó a John Noel de su reino. El propio Dalai Lama consideró que toda la extravagancia era una afrenta a la religión budista y pidió el arresto inmediato de los siete monjes Gyantse que se habían ido al extranjero. El primer ministro del Tíbet envió una nota formal al funcionario político británico en Sikkim exigiendo su regreso inmediato; terminó su reprimenda con las palabras que el Comité del Everest esperaba no leer nunca: “Para el futuro, no podemos dar permiso para ir al Tíbet”.

No habría regreso al Everest en 1925. En un año, Explorer Films cerraría. Cuando en 1926 el Comité del Everest volvió a solicitar permiso para montar una expedición, los diplomáticos británicos ni siquiera remitieron la solicitud a las autoridades tibetanas.

Lo que se conoció como el “asunto de los lamas danzantes” tuvo consecuencias políticas duraderas, reforzando a los tradicionalistas y socavando las reformas del decimotercer Dalai Lama, reformas que sin duda habrían colocado al Tíbet en una posición mucho más fuerte para hacer frente política y militarmente a la crisis. Invasión china de 1950, que provocó la muerte de una nación independiente. Este resultado, imposible de imaginar o anticipar en 1924, fue, lamentablemente, el legado más duradero y perturbador de la película de John Noel, una obra que, sin embargo, sigue siendo una de las primeras obras maestras del género documental.

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