Los elefantes machos mayores son mentores y líderes importantes, según un estudio

Una hilera de elefantes recorre un paisaje polvoriento en el norte de Botswana, aleteando las orejas y los troncos rozando el suelo ocasionalmente. Al pasar por una cámara activada por movimiento escondida entre arbustos bajos, las fotos registran la presencia de cada elefante.

¿Qué tiene de especial este grupo? Son solo hombres.

Se sabe que las elefantes hembras forman grupos familiares estrechos liderados por matriarcas experimentadas. Durante mucho tiempo se asumió que los machos eran solitarios, porque abandonaban el rebaño de su madre cuando alcanzaban los 10 o 20 años de edad.

Un nuevo estudio muestra que los hombres adolescentes no son antisociales después de todo. Los elefantes machos más jóvenes fueron vistos detrás de los machos mayores mientras viajan de un lugar a otro. Es más evidencia en un cuerpo de investigación emergente que muestra que los machos mayores, como sus contrapartes femeninas, juegan un papel importante en la compleja sociedad de los elefantes.

Para el estudio publicado el jueves en la revista Scientific Reports, los investigadores analizaron fotos de 1264 avistamientos de elefantes machos de la sabana africana que viajaban hacia el río Boteti en 2017 y 2018. Encontraron que los machos más jóvenes rara vez viajaban solos y los machos mayores a menudo lideraban grupos de edades mixtas.

“Los elefantes machos maduros a menudo se colocan al frente de la fila cuando conducen al grupo” hacia arroyos o áreas de pastoreo estacionales, dijo Diana Reiss, directora del Programa de Comportamiento y Conservación Animal en Hunter College, que no participó en el nuevo estudio.

“En las sociedades humanas, los abuelos son valorados porque hacen contribuciones realmente importantes: ayudan con el cuidado de los niños y transmiten los conocimientos adquiridos durante décadas”, dijo. “Ahora estamos aprendiendo que este patrón también es cierto para otros mamíferos longevos, como delfines, ballenas y elefantes”.

Los elefantes machos mayores son mentores y líderes importantes, según un estudio
Las fotos de 1.264 avistamientos de elefantes machos de la sabana africana que viajaban hacia el río Boteti en 2017 y 2018 mostraron que los machos más jóvenes rara vez viajaban solos y los machos mayores a menudo lideraban grupos de edades mixtas. (Connie Allen)

Este es el primer estudio de este tipo sobre los elefantes de la sabana africana. Un artículo de 2019 utilizó cámaras activadas por movimiento para describir dinámicas de grupo de machos similares entre los elefantes asiáticos.

Los científicos saben más sobre la cría de manadas de elefantes hembras, dijo Connie Allen, bióloga de la Universidad de Exeter y coautora del nuevo artículo. “Pero los hombres también tienen vidas sociales multifacéticas y sus agrupaciones no solo están determinadas por los lazos de parentesco”, dijo.

Los machos jóvenes se comportan mejor en presencia de machos mayores

Los elefantes machos mayores son mentores y líderes importantes, según un estudio
Los elefantes machos socializan a lo largo del río Boteti. (Connie Allen)

Cuando varios elefantes machos jóvenes huérfanos fueron introducidos en un parque en Pilanesberg, Sudáfrica, a mediados de la década de 1990, los machos jóvenes fueron extremadamente agresivos y mataron a 40 rinocerontes blancos. Pero su comportamiento se moderó después de que seis elefantes machos mayores se agregaron al parque.

“De alguna manera, los machos mayores crearon orden y todo ese caos fue sofocado”, dijo Carl Safina, ecólogo de la Universidad de Stony Brook, que no participó en el nuevo estudio. “Todavía estamos aprendiendo sobre cómo los elefantes machos adquieren su comprensión cultural de cómo actuar, a quién remitir y dónde se encuentran los recursos como las fuentes de agua y alimentos”.

Debido a su tamaño más grande y colmillos más largos, los elefantes machos maduros suelen ser el objetivo de los cazadores furtivos y los cazadores de trofeos legales en África.

Pero las futuras estrategias de conservación deben tener en cuenta el papel de mentor que desempeñan los machos mayores, dijo Allen, coautor del estudio. “Los machos son más enigmáticos. Pero resulta que no son tan solitarios”, dijo.

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