China parece haber lanzado un avión espacial secreto reutilizable

Por Jonathan O’Callaghan

Imagen predeterminada de New Scientist

El cohete Long March 2F de China en una plataforma de lanzamiento en el centro de lanzamiento de satélites de Jiuquan

Imaginechina Limited / Alamy

China parece haber lanzado un avión espacial experimental esta mañana, que puede ser el precursor de un vehículo que puede transportar humanos hacia y desde el espacio.

A principios del 4 de septiembre, se cree que China lanzó un cohete Long March 2F desde su centro de lanzamiento de satélites Jiuquan en el desierto de Gobi. Si bien no hubo un anuncio oficial antes del lanzamiento, varios los observadores notaron restricciones de tráfico aéreo que indicaban que se estaba realizando un lanzamiento.

La agencia de noticias estatal Xinhua más tarde confirmó el lanzamiento, diciendo que una “nave espacial experimental reutilizable” estaba a bordo que “probaría tecnologías reutilizables durante su vuelo, proporcionando apoyo tecnológico para el uso pacífico del espacio”.

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Los datos orbitales confirmaron más tarde que el vehículo se había colocado en una órbita de hasta 350 kilómetros de altitud, una altura similar a los vuelos tripulados anteriores de China. Sin embargo, gran parte del lanzamiento sigue siendo un misterio, incluido el tamaño del vehículo, cuánto tiempo permanecerá en el espacio y qué hará en órbita.

Se sabe que China ha estado trabajando en tecnología de aviones espaciales durante la última década, y el país anunció en 2017 que tenía como objetivo volar un vehículo de este tipo para 2020. “Ha habido algunas pistas de que esta misión podría suceder”, dice Andrew Jones, un periodista que cubre el programa espacial chino, incluidas las modificaciones a la torre de lanzamiento y un parche de misión potencial que hace referencia a la nave espacial. “Pero el momento real fue una sorpresa”.

Tal vehículo podría llevar a los astronautas chinos hacia y desde la órbita, posiblemente a una futura estación espacial china planificada. Jean Deville, un analista espacial que rastrea las actividades de China, dice que un avión espacial con tripulación reutilizable podría ser parte del ambicioso programa espacial con tripulación de China, que incluye su nave espacial Shenzhou operativa y un nuevo vehículo espacial. “Un avión espacial es una tecnología ideal para el reingreso atmosférico debido a las aceleraciones menos brutales del cuerpo humano”, dijo.

Otra posibilidad es que el vehículo sea más similar al secreto avión espacial estadounidense X-37B, una pequeña nave reutilizable sin tripulación construida por Boeing, que ha volado al espacio varias veces en misiones que duran más de un año, realizando actividades desconocidas en órbita. “Ahí [are] usos militares innegables para un avión espacial ”, dice Deville. “China ha mostrado un gran interés en desarrollar estas tecnologías”.

Independientemente de su verdadero propósito, el lanzamiento es otra señal de las crecientes capacidades de lanzamiento de China. “Si nos fijamos en lo que están haciendo en el sector comercial, promoviendo la innovación y los vehículos de lanzamiento de bajo costo, esto es parte de un contexto más amplio de los planes chinos para el transporte espacial”, dice Jones. “Pero es difícil decir qué tan grande [space plane] está en los planes de China “.

Ahora, los observadores estarán atentos para obtener más información sobre el vehículo. “No sabemos si esta es una versión escalada para probar ciertas tecnologías o una versión de tamaño completo”, dice. “Es tan vago, tan secreto. Es muy interesante, pero también bastante frustrante “.

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