Una prueba de coronavirus de $ 5 puede ofrecer resultados en 15 minutos. Así es como funciona

Los Institutos Nacionales de Salud están poniendo cientos de millones de dólares hacia nuevas pruebas de SARS-CoV-2 con la esperanza de encontrar versiones rápidas, baratas y de alta calidad lo antes posible. Uno que promete cumplir con las tres cualidades que acaba de recibir autorización de uso de emergencia por la FDA: una prueba de antígeno con hisopo nasal.

Para aquellos que llevan un registro en casa, esta es una variedad de pruebas de SARS-CoV-2 que probablemente no hayan visto en acción antes. En lugar de necesitar una extracción de sangre, escupir en un tubo o una máquina grande para procesar el hisopo nasal de una persona, esta prueba de antígeno requiere que los profesionales médicos limpien una muestra nasal en una tarjeta especial. En 15 minutos, según el fabricante, aparecerán una o dos líneas. Uno significa negativo y dos significa que el proveedor de la muestra tiene COVID-19. Abbott, la compañía farmacéutica detrás de la prueba, véndelos por $ 5 cada uno.

El proceso suena como una prueba de embarazo casera, y eso se debe a que esas opciones de farmacia se basan en la misma tecnología que esta prueba SARS-CoV-2, explica Jordan Feld, médico que estudia las respuestas inmunitarias antivirales en el Instituto de Investigación del Hospital General de Toronto. Aunque esta nueva prueba no es tan fácil como la versión para el embarazo (ya que aún requiere que un profesional médico le limpie la nariz), tiene algunos beneficios.

“Definitivamente es una herramienta útil y es importante algo que se pueda hacer de manera tan rápida y económica”, dice Feld. Históricamente, sin embargo, las pruebas similares para virus respiratorios luchan por brindar diagnósticos correctos de manera consistente. Solo un uso posterior en el mundo real de estas pruebas de antígenos dirá si brindan los resultados correctos y significativos.

Virus, conoce a tu pareja

El termino pruebas de antígeno le dice exactamente lo que busca este examen: antígenos o moléculas que desencadenan respuestas inmunes. En este caso, el objetivo es una pequeña cantidad del virus SARS-CoV-2. Después de frotar la parte posterior de la nariz de alguien, un médico dobla la tarjeta de prueba sobre el trozo de algodón. Luego, gracias al líquido agregado, lo que esté en el hisopo fluye a lo largo del papel de prueba. Esperando en la carta hay anticuerpos, las proteínas que bombeamos cuando desarrollamos una respuesta inmune. En nuestro cuerpo, los antígenos y los anticuerpos se unen. La prueba tiene como objetivo imitar esa interacción. Si el virus (o fragmentos de sus proteínas) estuviera en el hisopo nasal de alguien, las moléculas se conectarían con las proteínas del sistema inmunológico en el papel y harían que aparecieran dos líneas.

Las pruebas de embarazo difieren en que detectan hormonas, no un virus, en la muestra de líquido. Esos exámenes comunes también son diferentes de otra manera importante, dice Feld. Cuando alguien está embarazada, produce una gran cantidad de la hormona objetivo, lo que facilita la detección del papel de prueba. No siempre se puede decir lo mismo de las personas enfermas con SARS-CoV-2.

Intenta ser sensible

Dependiendo de si alguien está infectado recientemente, tiene síntomas o se ha recuperado, es probable que tenga diferentes cantidades del virus en su sistema, dice Feld. Cuanto menor sea la concentración del virus, más difícil será detectarlo con una prueba. Otras pruebas de SARS-CoV-2 resuelven ese problema al hacer toneladas de copias de cualquier material genético que haya en una muestra con la esperanza de que, si el patógeno está presente, eventualmente habrá suficientes para observar. Los hisopos limpiados en una tarjeta no necesitan ese paso. “Con una prueba de antígeno, está tratando de desarrollar una herramienta que sea lo suficientemente sensible como para poder detectar la presencia de esa proteína sin amplificarla”, dice Feld. Si la tarjeta no es lo suficientemente sensible como para detectar concentraciones muy bajas de SARS-CoV-2, etiquetará incorrectamente a algunas personas como libres de COVID-19.

Los datos que Abbott presentó a la FDA dice Ese 97,1 por ciento de las veces, las pruebas de antígeno identifican correctamente a alguien con COVID-19 como positivo para el virus. Aún no está claro si esa relación de rendimiento aparece en entornos del mundo real. “Cuando esto se haga en el consultorio del proveedor de atención primaria”, pregunta Feld, “¿obtendrán el mismo control de calidad que los estudios? [Abbott] tiene que presentar a la FDA? “

Al mismo tiempo, los investigadores están tratando de responder otra pregunta crucial sobre COVID-19: ¿Cuánto SARS-CoV-2 puede tener alguien en su sistema antes de que sea infeccioso? Desde el punto de vista del control de la pandemia, la capacidad de un individuo para transmitir el virus a otra persona ayuda a determinar si necesita o no aislarse por sí mismo. La comunidad médica aún no sabe cuándo alguien da un consejo desde la categoría segura para socializar a la que se queda en casa.

Si los investigadores encuentran el umbral infeccioso, y si esta prueba de antígeno identifica cuándo las personas cruzan la línea, podría ser increíblemente valioso, dice Feld. El costo y la velocidad permiten realizar pruebas fáciles en grupos grandes, e incluso las pruebas diarias de personas que estuvieron expuestas a una persona infectada podrían, en teoría, mostrar si alguien desarrolla lo suficiente del virus como para enfermar a otros también. .

Feld espera que la prueba ayude a identificar rápidamente los casos de COVID-19 en el mundo real y permita obtener más información sobre el virus en sí. “Es parte de nuestra curva de aprendizaje para comprender la infección”, dice.

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