La peculiar historia de más de 100 años del plasma convaleciente | Ciencias

En marzo de este año, cuando el brote de COVID-19 estalló en Nueva York y después de que varios jugadores de la Asociación Nacional de Baloncesto dieron positivo por la enfermedad, al menos cuatro jugadores se ofrecieron a donar su sangre a la ciencia. Más específicamente, después de recuperarse del COVID-19, se ofrecieron a proporcionar su sangre y los anticuerpos que contiene para un tratamiento experimental llamado plasma convaleciente. Medios de comunicación de A B C a Yahoo recogió las noticias, a menudo con cobertura complementaria. En ese momento, un programa de plasma convaleciente encabezado por el Mayo Clinic recién estaba comenzando, y los atletas donaron para ello.

En agosto, el programa de la Clínica Mayo había brindado acceso a la terapia a decenas de miles de pacientes con Covid-19. en un estudio de preimpresión publicado el 12 de agosto, los científicos que analizaron a más de 35.000 pacientes dijeron que el tratamiento parecía mostrar algunos beneficios para el tratamiento temprano de personas con casos graves de la enfermedad. “La transfusión de plasma convaleciente con niveles más altos de anticuerpos a pacientes hospitalizados con COVID-19 redujo significativamente la mortalidad en comparación con las transfusiones con niveles bajos de anticuerpos”, escribieron los científicos en el artículo. “Las transfusiones dentro de los tres días posteriores al diagnóstico de COVID-19 produjeron mayores reducciones en la mortalidad”.

Los críticos, sin embargo, señalaron que la investigación se realizó sin establecer un grupo de placebo. “La falta de ensayos de alta calidad para la toma de decisiones clínicas sobre cómo tratar a los pacientes con infección por coronavirus es una vergüenza nacional”, dijo Steven Nissen, investigador clínico de la Clínica Cleveland. dicho STAT. “Aquí tenemos otro estudio no aleatorizado, financiado por los NIH y no interpretable”. Los investigadores dijeron que el estudio inscribió a participantes que de otro modo podrían haber participado en ensayos controlados aleatorios, que son necesarios para saber si la terapia realmente mejora los resultados de los pacientes con COVID-19 gravemente enfermos. Muchos pacientes no querían correr el riesgo de ser incluidos en el grupo de placebo de dicho estudio y optaron por el programa de la Clínica Mayo.

Luego, a fines de agosto, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) dio autorización de uso de emergencia para plasma de convalecencia como tratamiento para Covid-19, después de afirmar unos días antes que la agencia no tenía datos suficientes para emitir tal declaración. El comisionado de la FDA, Stephen Hahn, apareció con el presidente Trump en una conferencia de prensa y dijo que el tratamiento podría salvar a 35 de cada 100 personas que contraen la enfermedad, aparentemente según el análisis de ese mismo estudio de Mayo Clinic. Después de críticas generalizadas de que Hahn tergiversó los datos sobreestimar los beneficios del tratamiento—Comunicó los números como un beneficio de supervivencia absoluto, más que como una diferencia relativa entre dos grupos en el estudioel comisionado retrocedió su declaración. “Me han criticado por los comentarios que hice el domingo por la noche sobre los beneficios del plasma convaleciente”, escribió. en Twitter. “La crítica está totalmente justificada”.

Si bien el plasma convaleciente es el último tratamiento que domina el ciclo de noticias Covid-19, la terapia tiene una larga historia que se remonta a más de 100 años. A finales del siglo XIX y principios del XX, se utilizó sangre de convalecencia para tratar el sarampión, la influenza española y muchas otras enfermedades. Después de la Segunda Guerra Mundial, el plasma se convirtió en una parte muy valiosa de la industria farmacéutica, que lo utilizó en productos para tratar con éxito todo, desde trastornos hemorrágicos hasta inmunodeficiencias y shock. Sin embargo, la experiencia pasada sugiere que el plasma convaleciente puede no ser una panacea para Covid-19, ya que su uso se eliminó gradualmente para la mayoría de las enfermedades. Aún así, cada vez que el mundo enfrenta una nueva amenaza de enfermedad, el tratamiento parece experimentar otros 15 minutos de fama.

“Entonces, no es sorprendente que siga apareciendo”, dice Scott Podolsky, médico de atención primaria en el Hospital General de Massachusetts e historiador médico de la Escuela de Medicina de Harvard. “Parece que actualmente se está presentando como algo prometedor … pero todavía es logísticamente difícil de administrar”.

La historia del uso del plasma como tratamiento comenzó en la década de 1890 cuando el científico alemán Emil von Behring caballos expuestos intencionalmente a las bacterias tóxicas que causan la difteria. Después de que los animales se recuperaron, Behring utilizó su sangre rica en anticuerpos para inmunizar con éxito a los humanos contra la enfermedad mortal. Era un avance importante, uno de los primeros usos demostrados de la “terapia con suero”: el uso de sangre de un animal o humano que se había recuperado de una enfermedad para tratar esa enfermedad en otro animal o humano. Terapia de suero, como se le llamaba a menudo en ese momento, utiliza el mismo principio que el plasma convaleciente en la actualidad, aunque los científicos aún no podían separar el plasma de la sangre completa. En 1901 Behring ganó el primer Premio Nobel de Fisiología o Medicina por su logro.

El mismo año en que Behring ganó el Premio Nobel, Francesco Cenci, un médico italiano, extrajo sangre de un hombre que se había recuperado del sarampión y la usó para vacunar a cuatro niños. Esos niños no terminaron contrayendo sarampión durante un brote en curso a diferencia de sus hermanos, según un hallazgo publicado recientemente por Piero Marson, médico del Hospital Universitario de Padova, Italia. Cinco años después, durante otra epidemia local de sarampión, Cenci intentó inyectar sangre convaleciente a niños gravemente enfermos una vez más y descubrió que la terapia los ayudaba a recuperarse más rápidamente. El trabajo de Cenci puede marcar el primer uso conocido de suero de convalecencia como tratamiento terapéutico, en lugar de preventivo, escribe Marson.

La terapia con suero se adoptó más ampliamente después de la pandemia de influenza de 1918, cuando se probó como tratamiento para pacientes con influenza gravemente enfermos. En ese momento, los estudios realizados en los Estados Unidos sugirieron que este tratamiento condujo a una reducción de la mortalidad de los humanos con gripe que también habían desarrollado neumonía, según un metaanálisis de 2006 de investigaciones antiguas. Sin embargo, los investigadores de principios del siglo XX no realizaron ensayos clínicos ciegos y aleatorizados, por lo que estos estudios no cumplirían con los estándares de publicación actuales.

En las décadas de 1920 y 1930, las ciudades y pueblos de todo el país construyeron “depósitos de suero”, dice Susan Lederer, historiadora médica de la Universidad de Wisconsin-Madison. Estos bancos de sangre hiperlocales recolectaron y ayudaron a distribuir sangre de sobrevivientes de enfermedades. Si bien no se sabe mucho sobre estos sitios, Lederer postula que pueden haber funcionado de manera similar a los depósitos de leche, responsables de la recolección y distribución segura de la leche en los municipios. La terapia con suero convaleciente se utilizó para tratar muchas enfermedades temidas durante este período, como neumonía, sarampión, meningitis, peste y escarlatina. La terapia con suero también formó la base para los programas estatales de control de la neumonía a fines de la década de 1930, agrega Podolsky.

“Antes de las vacunas, si tenía una epidemia de sarampión, la sangre convaleciente parecía ser una terapia eficaz”, dice Lederer. “Ahora, cuando dije” parecía “, [it’s] porque, por supuesto, no hay ensayos controlados aleatorios de estos … Pero era algo que la gente podía hacer “.

En ese momento, la gente hizo carrera por ser donante de sangre, dice Lederer. Los donantes incluso organizaron un sindicato reconocido por la Federación Estadounidense del Trabajo, aunque tuvieron que prometer no hacer huelga porque prestaron un servicio que les salvó la vida, dice.

Las personas que donaban su sangre de forma gratuita a menudo eran elogiadas en la prensa, dice Lederer. A mediados de la década de 1930, una mujer llamada Rose McMullen se dejó infectar intencionalmente con la bacteria estreptococo para generar anticuerpos y su sangre podría salvar a su sobrina de una infección potencialmente mortal. Ella pasó a dar su sangre infundida con anticuerpos a muchos otros también, sus actos heroicos escritos en artículos laudatorios. Los periódicos se refirieron a ella como la “dama de la sangre dorada”. La fama de McMullen se agrió en años posteriores; es posible que haya terminado estafando a las familias de algunos pacientes al ofrecer transfusiones para enfermedades que sus anticuerpos no podían tratar, según Lederer.

La separación del plasma de la sangre total fue posible por primera vez durante la Segunda Guerra Mundial, cuando el bioquímico Edwin Cohn Descubrí cómo dividir la sangre en su partes componentes. Un prototipo de la máquina de fraccionamiento que utilizó se encuentra ahora almacenado en el Museo Nacional de Historia Estadounidense del Smithsonian. El plasma por sí solo es mucho más estable que la sangre total, lo que permite enviar sangre al extranjero para proporcionar transfusiones que salvan vidas a los soldados.

Cuando estalló la guerra en Europa Occidental, Estados Unidos estableció el Sangre para Gran Bretaña programa para proporcionar al ejército británico el plasma que tanto necesitan para transfusiones de sangre. El programa fue dirigido por Charles Drew, médico, pionero de las transfusiones y el primer afroamericano en obtener un título médico en la Universidad de Columbia. Después de la guerra, Drew fue reclutado para desarrollar un programa de banco de sangre para la Cruz Roja, pero pronto renunció por políticas racistas que insistió en la segregación de sangre por raza de donantes.

Después de la guerra, los avances médicos disminuyeron la necesidad de sangre de convalecencia como tratamiento para enfermedades infecciosas. En su mayor parte, fue reemplazado por otros tratamientos, dice Podolsky. En el período de posguerra, la producción de penicilina y otros antibióticos despegaron, y finalmente los científicos inventaron medicamentos antivirales. Los científicos también crearon vacunas preventivas para proteger contra viejas amenazas, como el sarampión y la influenza.

Pero la creciente industria farmacéutica encontró usos para el plasma en otros lugares. El plasma fue un componente crucial en un tratamiento revolucionario para la hemofilia, un trastorno sanguíneo poco común en el que los pacientes carecen de los factores de coagulación, que normalmente se encuentran en el plasma, necesarios para prevenir el sangrado. Al tomar el plasma de donantes sanos, los investigadores podrían crear un medicamento lleno de estos factores faltantes que los pacientes podrían administrarse ellos mismos con una inyección rápida para una solución temporal. Hacer el medicamento a escala comercial requería reunir el plasma de miles de donantes individuales para crear un producto altamente concentrado, dice Stephen Pemberton, historiador médico del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey. Las insuficientes medidas de seguridad hicieron que el suministro de sangre fuera susceptible a la hepatitis y el VIH, diezmando las comunidades hemofílicas antes de que se limpiara el suministro en la década de 1990.

Con el tiempo, el plasma se convirtió en un gran negocio para Estados Unidos. Como detalla el periodista científico Douglas Starr en su libro Sangre y un artículo reciente para Elemental, la demanda de plasma llevó a décadas de tácticas comerciales turbias. Los recolectores de plasma establecieron centros de mala calidad en comunidades pobres y más tarde en Haití y América Central para tratar de extraer suficiente plasma sanguíneo para satisfacer la demanda de tratamientos de hemofilia. Estos centros fueron eventualmente reemplazados por atuendos mejores y más limpios, escribe Starr, pero sentaron un precedente de explotación de los pobres y vulnerables. Estados Unidos sigue siendo uno de los pocos países que permite que se pague a los donantes de plasma, y un reciente ProPublica investigación reveló decenas de centros de donación ubicados en la frontera entre Estados Unidos y México. La venta de plasma está prohibida en México, pero en Estados Unidos, los donantes pueden donar plasma hasta 104 veces al año; donar con demasiada frecuencia puede ser perjudicial para el sistema inmunológico, ProPublica informes.

Hoy, Estados Unidos es el principal productor de productos de plasma del mundo, dice Pemberton, y la sangre representa 2 por ciento de las exportaciones del país en 2017. La terapia de suero de convalecencia todavía se utiliza como tratamiento hoy en día para algunas enfermedades, como Fiebre hemorrágica argentina, dice Podolsky. Sin embargo, principalmente, el plasma de convalecencia se usa para tratar ciertos tipos de shock, así como para crear tratamientos para trastornos hemorrágicos y deficiencias de anticuerpos—Que puede afectar negativamente al sistema inmunológico, esclerosis múltipley otras condiciones.

“El oro líquido del plasma, y ​​la onza por onza, es uno de los productos básicos más preciados del mercado”, dice Stephen Pemberton, haciéndose eco de una frase que Starr también usó para describir la sustancia.

En los últimos años, el plasma convaleciente también ha resurgido como posible terapia durante los brotes de enfermedades nuevas. En 2006, preocupación por un brote generalizado de H5N1 impulsó el metanálisis de la terapia con suero durante la pandemia de 1918. Casi al mismo tiempo, se usó plasma para tratar a pacientes con SARS, y un pequeño estudio indicó que la sustancia ayudó a reducir las estadías hospitalarias de los pacientes que la recibieron. Un experimental tratamiento para el ébola en la década de 2010 que mejoró drásticamente la condición de dos estadounidenses con la enfermedad también tuvo sus raíces en la terapia con suero, escribió Podolsky en un artículo de 2014 en Annals of Internal Medicine.

A medida que avanza el debate en torno a los tratamientos con Covid-19, la discusión sobre el plasma convaleciente refleja en gran medida el pasado. En las redes sociales y las noticias, muchos medios celebran a los donantes de plasma como los periódicos celebraron a Rose McMullen a principios del siglo XX, dice Lederer. Si bien los médicos y los pacientes adoptan el tratamiento e intentan todo lo posible para salvar a los pacientes, hay investigación todavía limitada demostrando su eficacia. Y si resulta efectivo, el plasma será más difícil de escalar que otros tratamientos porque depende mucho de donaciones limitadas, dice Pemberton. Los científicos también están intensamente enfocados en las vacunas y medicamentos que eventualmente podrían reemplazar al plasma como tratamiento de primera línea.

Quizás esta vieja terapia resulte ser un tratamiento revolucionario para el COVID-19. O tal vez eventualmente se dejará de lado en favor de otras terapias, antes de volver a salir para enfrentar la próxima crisis de enfermedades infecciosas.

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