El implante de cerebro de cerdo de Elon Musk todavía está muy lejos de ‘resolver la parálisis’

El implante de cerebro de cerdo de Elon Musk todavía está muy lejos de 'resolver la parálisis'

La semana pasada, la empresa de tecnología cerebral de Elon Musk, Neuralink, presentó la última versión de su tecnología de implantes neurales. Con el característico estilo de Musk, el multimillonario CEO de SpaceX y Tesla anunció la noticia durante un evento transmitido en vivo ampliamente publicitado en el que mostró la funcionalidad del implante en varios cerdos.

El dispositivo tiene aproximadamente el tamaño de una moneda grande y se puede incrustar completamente en el cráneo. Se adjuntan 1.024 electrodos flexibles en forma de hilo que se extienden hasta la corteza cerebral, la capa externa del cerebro responsable de numerosas funciones, incluido el control motor y la retroalimentación sensorial. Un chip de computadora personalizado en el dispositivo amplifica las señales de la corteza y las transmite de forma inalámbrica a una computadora cercana. Los electrodos son insertados cuidadosamente por un robot quirúrgico y son capaces de registrar (y, teóricamente, también generar) las diminutas señales eléctricas, o “picos”, producidos por neuronas individuales. La idea es que estas señales podrían usarse algún día para hacer cosas como restaurar el movimiento a las personas que están paralizadas o crear una prótesis visual para la ceguera.

Durante la demostración de Musk, se acercó a un corral que contenía varios cerdos, algunos de los cuales tenían implantes Neuralink. Un animal, llamado Gertrude, tuvo el suyo durante dos meses. Los electrodos del dispositivo estaban situados en una parte de la corteza de Gertrude que se conectaba a las neuronas de su hocico. Y para los propósitos de la demostración, sus señales cerebrales se convirtieron en pitidos audibles que se hicieron más frecuentes a medida que olfateaba el bolígrafo y disfrutaba de algunas delicias. Musk también mostró a un cerdo cuyo implante se había extraído con éxito para demostrar que la cirugía era reversible. Algunos de los otros cerdos exhibidos tenían múltiples implantes.

Neuralink, que fue fundada por Musk y un equipo de ingenieros y científicos en 2016, dio a conocer una versión anterior y cableada de su tecnología de implantes en 2019. Tenía varios módulos: los electrodos estaban conectados a un puerto USB en el cráneo, que estaba destinado a conectarse a una batería externa y un transmisor de radio que se ubicaban detrás de la oreja. La última versión consiste en un único implante integrado que encaja en un agujero en el cráneo y transmite datos a través de la piel a través de una radio Bluetooth. El diseño inalámbrico hace que parezca mucho más práctico para el uso humano, pero limita el ancho de banda de los datos que se pueden enviar, en comparación con las interfaces cerebro-computadora de última generación.

El objetivo de la compañía, dijo Musk en la demostración, es “resolver problemas importantes de la columna y el cerebro con un dispositivo implantado a la perfección”, muy lejos de su objetivo, mucho más fantástico, declarado anteriormente, de permitir que los humanos se fusionen con la inteligencia artificial. Esta vez Musk pareció más prudente sobre las aplicaciones del dispositivo. Como antes, insistió en que la demostración tenía la intención pura de ser un evento de reclutamiento para atraer personal potencial.

Los esfuerzos de Neuralink se basan en décadas de trabajo de investigadores en el campo de las interfaces cerebro-computadora. Aunque técnicamente impresionante, este implante cerebral inalámbrico no es el primero en ser probado en cerdos u otros mamíferos grandes. Hace aproximadamente una década, los científicos de la Universidad de Brown, David Borton y Arto Nurmikko, y sus colegas desarrollaron un neurosensor inalámbrico que era capaz de grabar actividad neuronal de los cerdos y monos. En 2016, los investigadores demostraron que podría usarse para ayudar a caminar a monos paralizados. * “Neuralink, con mucha creatividad, ha sido capaz de cortar y pegar muchas cosas que el campo ha desarrollado”, dice Nurmikko. La tecnología puede no ser única, agrega. Pero, “¿podría tener un futuro sólido en términos de penetrar realmente en los humanos? Esa es la pregunta pendiente, y la respuesta muy bien podría ser sí “.

Musk y Neuralink están dedicando importantes recursos a su proyecto. “Es un esfuerzo enfocado extremadamente bien financiado. Dijeron que tienen 100 personas trabajando en esto ”, dice Ken Shepard, profesor de ingeniería eléctrica y biomédica en la Universidad de Columbia. “Ese es un nivel de recursos que es bastante impresionante para trabajar en algo como esto. Creo que eso les da una ventaja real sobre otros grupos “.

La tecnología robótica de Neuralink para insertar electrodos flexibles es muy notable, dice Shepard. Habrá desafíos para aumentar la cantidad de electrodos de polímero, o “hilos”, y las interconexiones entre ellos y el chip del circuito integrado, dice. El ancho de banda de datos también tendrá que aumentar: la grabación desde 1.000 electrodos produce una gran cantidad de información, por lo que Neuralink debe comprimirla para transmitirla por Bluetooth.

“Donde estamos es: tenemos [basically] un prototipo del iPhone, y hay un montón de mejoras que deben hacerse ”en términos de la cirugía, el dispositivo en sí, el alcance inalámbrico, la transferencia de datos, etc., dice Shivon Zilis, director de proyectos de Neuralink. . “Hay tantas optimizaciones que tienen que suceder entre el prototipo y aquello de lo que estás muy orgulloso y que quieres [show] consumidores como su primer producto “.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos otorgó recientemente a Neuralink una designación de “dispositivo innovador”, lo que esencialmente significa que la compañía ha presentado la documentación para comenzar el proceso de recopilación de los datos necesarios para la aprobación de la FDA. Sin embargo, existen numerosos desafíos que superar antes de que el dispositivo esté listo para el uso humano. Tendrá que demostrar que es seguro y no causa ningún daño al tejido cerebral. Y su electrónica sensible debe poder soportar el ambiente corrosivo del cuerpo humano.

Neuralink no es la única empresa que se aventura en el ámbito de las interfaces cerebro-computadora. Una empresa con sede en Austin llamada Paradromics, financiada por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa del gobierno de Estados Unidos, también está desarrollando una potencialmente capaz de registrar señales de decenas de miles de neuronas. El proyecto tiene como objetivo restaurar la comunicación a las personas con parálisis que han perdido la capacidad de hablar o escribir. Y Kernel, la empresa con sede en Culver City, California, está desarrollando un dispositivo similar a un casco para monitorear las señales cerebrales de manera no invasiva, que puede usarse para hacer cosas como identificar qué canción está escuchando una persona. Carece de la resolución del dispositivo de Neuralink y sistemas implantados similares, pero tiene la ventaja de no requerir cirugía cerebral.

Aún así, los dispositivos como Neuralink probablemente se volverán menos invasivos con el tiempo a medida que los electrodos se vuelven más delgados y flexibles y la inserción robótica se vuelve más ágil. Musk ha comparado anteriormente el proceso con la cirugía ocular LASIK, que ahora es una rutina. Pero como con cualquier cirugía, la recompensa deberá sopesarse con el riesgo. Shepard cree que los enfoques no invasivos tienen ventajas reales para las aplicaciones que involucran a personas sanas. “Es difícil para mí imaginar, en mi vida, un día en el que una persona sana se someta a una cirugía para [an implant] poner en su cerebro ”, dice.

*Nota del editor: el autor trabajó como estudiante en un laboratorio dirigido por Leigh Hochberg de la Universidad de Brown, quien es asesor de Neuralink. Arto Nurmikko también colabora con el laboratorio de Hochberg pero no está afiliado a Neuralink.

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