¿Qué pasa si las primeras vacunas contra el coronavirus no son las mejores?

Siete meses después de la crisis del coronavirus, con más de 30 vacunas avanzando rápidamente a través de las rigurosas etapas de los ensayos clínicos, un número sorprendente de grupos de investigación está apostando por algunas que aún no se han dado a una sola persona.

El New York Times ha confirmado que al menos 88 candidatos se encuentran bajo investigación preclínica activa en laboratorios de todo el mundo, y que 67 de ellos están programados para comenzar los ensayos clínicos antes de finales de 2021.

Esos ensayos pueden comenzar después de que millones de personas ya hayan recibido la primera ola de vacunas. Llevará meses comprobar si alguno de ellos es seguro y eficaz. Sin embargo, los científicos que los desarrollan dicen que sus diseños pueden provocar respuestas inmunitarias más poderosas, o ser mucho más baratos de producir, o ambas cosas, lo que los convierte en los ganadores lentos y constantes de la carrera contra el coronavirus.

“Es posible que las primeras vacunas no sean las más efectivas”, dijo Ted Ross, director del Centro de Vacunas e Inmunología de la Universidad de Georgia, que está trabajando en una vacuna experimental que espera poner en ensayos clínicos en 2021.

Muchas de las vacunas al frente del paquete hoy intentan enseñarle al cuerpo la misma lección básica. Entregan una proteína que cubre la superficie del coronavirus, llamada pico, que parece incitar al sistema inmunológico a producir anticuerpos para combatirlo.

Pero a algunos investigadores les preocupa que podamos estar poniendo demasiadas esperanzas en una estrategia que no se ha demostrado que funcione. “Sería una pena poner todos nuestros huevos en la misma canasta”, dijo David Veesler, virólogo de la Universidad de Washington.

En marzo, el Dr. Veesler y sus colegas diseñaron una vacuna que consta de millones de nanopartículas, cada una con 60 copias de la punta de la proteína del pico, en lugar de todo. Los investigadores pensaron que estos paquetes de consejos podrían tener un impacto inmunológico más fuerte.

Cuando los investigadores inyectaron estas nanopartículas en ratones, los animales respondieron con una avalancha de anticuerpos contra el coronavirus, mucho más que los producidos por una vacuna que contiene todo el pico. Cuando los científicos expusieron ratones vacunados al coronavirus, descubrieron que los protegía completamente de la infección.

Los investigadores compartieron sus resultados iniciales este mes en un artículo que aún no se ha publicado en una revista científica. Icosavax, una empresa de nueva creación cofundada por el colaborador del Dr. Veesler, Neil King, se está preparando para comenzar los ensayos clínicos de la vacuna de nanopartículas a fines de este año.

Investigadores del Ejército de EE. UU. En el Instituto del Ejército Walter Reed han creado otra vacuna de nanopartículas con punta de punta, y están reclutando voluntarios para un ensayo clínico que también planean comenzar a fines de 2020. Varias otras compañías y universidades también están creando vacunas basadas en puntas de punta, utilizando sus propias recetas.

Los anticuerpos son solo un arma en el arsenal inmunológico. Las células sanguíneas conocidas como células T pueden combatir infecciones atacando otras células que han sido infiltradas por el virus.

“Todavía no sabemos qué tipo de respuesta inmunológica será importante para la protección”, dijo Luciana Leite, investigadora de vacunas del Instituto Butantan en São Paulo, Brasil.

Es posible que las vacunas que sólo provocan respuestas de anticuerpos fracasen a largo plazo. El Dr. Leite y otros investigadores están probando vacunas hechas de varias partes del coronavirus para ver si pueden convencer a las células T para que luchen contra él.

“Es una segunda línea de defensa que podría funcionar mejor que los anticuerpos”, dijo Anne De Groot, directora ejecutiva. de Epivax, una empresa con sede en Providence, R.I.

Epivax ha creado una vacuna experimental con varias partes de la proteína de pico, así como otras proteínas virales, que planea probar en un ensayo clínico en diciembre.

La efectividad de una vacuna también puede verse influenciada por la forma en que ingresa a nuestro cuerpo. Todas las vacunas de primera ola que se encuentran actualmente en ensayos clínicos deben inyectarse en el músculo. Una vacuna en aerosol nasal, similar a FluMist para la influenza, podría funcionar mejor, ya que el coronavirus invade nuestros cuerpos a través de las vías respiratorias.

Varios grupos se están preparando para los ensayos clínicos de vacunas en aerosol nasal. Uno de los enfoques más imaginativos proviene de una empresa de Nueva York llamada Codagenix. Están probando una vacuna que contiene una versión sintética del coronavirus que hicieron desde cero.

La vacuna Codagenix es un nuevo giro en una fórmula antigua. Durante décadas, los fabricantes de vacunas han creado vacunas para enfermedades como la varicela y la fiebre amarilla a partir de virus vivos pero debilitados. Tradicionalmente, los científicos han debilitado los virus al cultivarlos en células de pollos o de algún otro animal. Los virus se adaptan a su nuevo anfitrión y, en el proceso, se vuelven inadecuados para crecer en el cuerpo humano.

Los virus aún se introducen en las células, pero se replican a un ritmo glacial. Como resultado, no pueden enfermarnos. Pero una pequeña dosis de estos virus debilitados puede provocar una gran sacudida en el sistema inmunológico.

Sin embargo, hay relativamente pocos virus vivos debilitados, porque crearlos es una lucha. “Realmente se basa en prueba y error”, dijo J. Robert Coleman, director ejecutivo de Codagenix. “Nunca se puede decir exactamente qué están haciendo las mutaciones”.

Los científicos de Codagenix idearon un enfoque diferente. Se sentaron frente a una computadora y editaron el genoma del coronavirus, creando 283 mutaciones. Luego crearon un fragmento de ADN que contiene su nuevo genoma y lo colocaron en células de mono. Luego, las células hicieron sus virus reescritos. En experimentos con hámsteres, los investigadores encontraron que su vacuna no enfermaba a los animales, pero los protegía contra el coronavirus.

Codagenix se está preparando para abrir una prueba de fase 1 de un aerosol intranasal con uno de estos coronavirus sintetizados a principios de septiembre. Dos vacunas similares se encuentran en etapas iniciales de desarrollo.

El fabricante francés de vacunas Valneva planea comenzar los ensayos clínicos en noviembre con un diseño mucho menos futurista. “Estamos abordando la pandemia con un enfoque bastante convencional”, dijo Thomas Lingelbach, director ejecutivo de la empresa. de Valneva.

Valneva fabrica vacunas a partir de virus inactivados que se eliminan con productos químicos. Jonas Salk y otros primeros fabricantes de vacunas encontraron que esta receta funcionaba bien. Los fabricantes de vacunas chinos ya tienen tres vacunas de este tipo contra el coronavirus en ensayos de Fase 3, pero el Dr. Lingelbach todavía ve una oportunidad para que Valneva haga las suyas propias. Las vacunas con virus inactivados deben cumplir con estándares muy altos de purificación, para asegurarse de que todos los virus no sean viables. Valneva ya ha cumplido con esos estándares y no está claro si las vacunas chinas lo harían.

El Reino Unido ha acordado comprar 60 millones de dosis de la vacuna de Valneva, y la compañía está aumentando para producir 200 millones de dosis al año.

Incluso si la primera ola de vacunas funciona, a muchos investigadores les preocupa que no sea posible producir una cantidad suficiente de ellas lo suficientemente rápido para abordar la necesidad global.

“Es un juego de números, necesitamos muchas dosis”, dijo Florian Krammer, virólogo de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en la ciudad de Nueva York.

Algunos de los productos de primera ola más prometedores, como Las vacunas de ARN de Moderna y Pfizer se basan en diseños que nunca antes se habían puesto en producción a gran escala. “Las matemáticas de fabricación simplemente no cuadran”, dijo Steffen Mueller, director científico de Codagenix.

Muchas de las vacunas de la segunda ola no requerirían una gran ampliación de la fabricación experimental. En cambio, podrían aprovechar métodos estándar que se han utilizado durante años para fabricar vacunas seguras y efectivas.

Codagenix, por ejemplo, se ha asociado con el Serum Institute of India para hacer crecer sus coronavirus recodificados. El instituto ya produce miles de millones de dosis de vacunas de virus vivos debilitados para el sarampión, los rotavirus y la influenza, y las cultiva en grandes tanques de células.

Aprovechar métodos bien establecidos también podría reducir el costo de una vacuna contra el coronavirus, lo que facilitará su distribución en países menos ricos.

Los investigadores del Baylor College of Medicine, por ejemplo, están realizando un trabajo preclínico sobre una vacuna que, según dijeron, podría costar tan solo 2 dólares la dosis. Por el contrario, Pfizer está cobrando $ 19 por dosis en un acuerdo con el gobierno de EE. UU., Y otras compañías han lanzado precios aún más altos.

Para hacer la vacuna, el equipo de Baylor diseñó levadura para hacer puntas de coronavirus. Es precisamente el mismo método que se ha utilizado desde la década de 1980 para fabricar vacunas contra la hepatitis B. El fabricante de vacunas indio Biological E ha autorizado la vacuna de Baylor y está planificando ensayos de fase 1 que comenzarán este otoño.

“Ahora ya saben que pueden producir mil millones de dosis al año”, dijo María Elena Bottazzi, viróloga de Baylor. “Es fácil para ellos, porque era exactamente la misma tecnología de vacunación básica con la que han estado trabajando durante años”.

Incluso si el mundo obtiene vacunas baratas y efectivas contra Covid-19, eso no significa que todas nuestras preocupaciones por la pandemia hayan terminado. Con una abundancia de otros coronavirus al acecho en los animales salvajes, otra pandemia similar a Covid puede no estar muy lejos. Varias empresas, incluidas Anhui Zhifei en China, Osivax en Francia y VBI en Massachusetts, están desarrollando vacunas contra el coronavirus “universales” que podrían proteger a las personas de una variedad de virus, incluso aquellos que aún no han colonizado nuestra especie.

Muchos científicos ven su trabajo en curso con las vacunas como parte de un juego largo, uno del que dependerá el bienestar de naciones enteras. Tailandia, por ejemplo, se está preparando para comprar vacunas Covid-19 desarrolladas en el extranjero, pero los científicos también están llevando a cabo sus propias investigaciones preclínicas.

En la Universidad de Chulalongkorn, los investigadores han estado investigando varios candidatos potenciales, incluida una vacuna basada en ARN que entrará en estudios de Fase 1 a principios de 2021. La vacuna es similar a una que Pfizer ahora está probando en ensayos clínicos de última etapa, pero estos científicos quieren la seguridad de hacer su propia versión.

“Si bien Tailandia tiene que planificar la compra de vacunas, también debemos hacer todo lo posible para producir nuestra propia vacuna”, dijo Kiat Ruxrungtham, profesor de la Universidad de Chulalongkorn. “Si no tenemos éxito esta vez, seremos capaces de hacerlo mucho, mucho mejor en la próxima pandemia”.

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