NASA lanza Mars Rover para buscar signos de vida antigua

(CAPE CANAVERAL, Florida): el vehículo rover de Marte más grande y sofisticado jamás construido, un vehículo del tamaño de un automóvil repleto de cámaras, micrófonos, taladros y láseres, lanzado el jueves al planeta rojo como parte de un ambicioso proyecto de largo alcance. traer las primeras muestras de rocas marcianas a la Tierra para analizarlas en busca de evidencia de vida antigua.

La perseverancia de la NASA montó un poderoso cohete Atlas V en un cielo despejado de la mañana en el tercer y último lanzamiento mundial del verano en Marte. China y los Emiratos Árabes Unidos tuvieron una ventaja inicial la semana pasada, pero las tres misiones deberían llegar a su destino en febrero después de un viaje de siete meses y 300 millones de millas (480 millones de kilómetros).

El rover de seis ruedas impulsado por plutonio perforará y recolectará pequeñas muestras geológicas que se llevarán a casa aproximadamente en 2031 en una especie de carrera de relevos interplanetarios que involucra a múltiples naves espaciales y países. El costo total: más de $ 8 mil millones.

El jefe de la misión científica de la NASA, Thomas Zurbuchen, pronunció el lanzamiento del inicio del “primer viaje de ida y vuelta de la humanidad a otro planeta”.

“Oh, me encantó, hacer un agujero en el cielo, ¿verdad? Saliendo de la costa cósmica de nuestra Tierra, vadeando en el océano cósmico ”, dijo. “Cada vez, me atrapa”.

Además de abordar la cuestión de la vida en Marte, la misión dará lecciones que podrían allanar el camino para la llegada de astronautas a principios de la década de 2030.

“Hay una razón por la que llamamos Perseverancia al robot. Porque ir a Marte es difícil ”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine justo antes del despegue. “Siempre es difícil. Nunca ha sido fácil. En este caso, es más difícil que nunca porque lo estamos haciendo en medio de una pandemia “.

Estados Unidos, el único país que puso una nave espacial en Marte de forma segura, está buscando su noveno aterrizaje exitoso en el planeta, que ha demostrado ser el Triángulo de las Bermudas de la exploración espacial, con más de la mitad de las misiones del mundo incendiadas, estrelladas o de lo contrario termina en fracaso.

China está enviando tanto a un rover como a un orbitador. Los EAU, recién llegados al espacio exterior, tienen un orbitador en ruta.

Es la mayor estampida hacia Marte en la historia de la navegación espacial. La oportunidad de volar entre la Tierra y Marte se produce solo una vez cada 26 meses cuando los planetas están en el mismo lado del sol y lo más cerca posible.

Los controladores de lanzamiento usaron máscaras y se sentaron separados en el centro de control de Cabo Cañaveral debido al brote de coronavirus, que mantuvo a cientos de científicos y otros miembros del equipo alejados del despegue de Perseverance.

Aproximadamente una hora después del vuelo, los controladores aplaudieron, apretaron los puños e intercambiaron abrazos aéreos y pantomimadas cuando el cohete salió de la órbita de la Tierra sin problemas y comenzó a lanzarse hacia Marte.

“Eso fue abrumador. En general, solo “¡Guau!”, Dijo Alex Mather, el alumno de Virginia de 13 años que propuso el nombre Perseverancia en una competencia de la NASA y vio el lanzamiento en persona con sus padres.

El lanzamiento se realizó a tiempo a las 7:50 a.m. a pesar de un terremoto de 4,2 grados de magnitud 20 minutos antes del despegue que sacudió el sur de California, el sitio del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que supervisa la misión del rover.

Si todo va bien, el rover descenderá a la superficie marciana el 18 de febrero de 2021, en lo que la NASA llama siete minutos de terror, en el que la nave pasa de 12,000 mph (19,300 kph) a una parada completa, sin intervención humana. lo que. Lleva 25 cámaras y un par de micrófonos que permitirán a los terrícolas etiquetar indirectamente.

La perseverancia apuntará a territorio traicionero inexplorado: el cráter Jezero, plagado de rocas, acantilados, dunas y posiblemente rocas con la firma química de microbios de lo que una vez fue un lago hace más de 3 mil millones de años. El rover almacenará muestras de roca de media onza (15 gramos) en docenas de tubos de titanio súper esterilizados.

También lanzará un mini helicóptero que intentará el primer vuelo propulsado en otro planeta y probará otra tecnología para preparar el camino para futuros astronautas. Eso incluye equipos para extraer oxígeno de la delgada atmósfera de dióxido de carbono de Marte.

El plan es que la NASA y la Agencia Espacial Europea lancen un buggy en 2026 para obtener las muestras de roca, junto con un cohete que pondrá en órbita a los especímenes alrededor de Marte. Luego, otra nave espacial capturará las muestras en órbita y las traerá a casa.

Las muestras tomadas directamente de Marte, no extraídas de meteoritos descubiertos en la Tierra, se han considerado durante mucho tiempo “la ciencia del Santo Grial de Marte”, según el zar de Marte original y ahora retirado de la NASA, Scott Hubbard.

Para responder definitivamente a la profunda pregunta de si la vida existe, o si alguna vez existió, más allá de la Tierra, las muestras deben ser analizadas por los mejores microscopios electrónicos y otros instrumentos, demasiado grandes para caber en una nave espacial, dijo.

“Quería saber si había vida en otra parte del universo desde que tenía 9 años. Eso fue hace más de 60 años ”, dijo Hubbard, de 71 años, desde su cabaña en el norte de California. “Pero tal vez, viviré para ver las huellas digitales de la vida que regresan de Marte en una de esas muestras de rocas”.

Dijo Bridenstine: “No hay nada mejor que traer muestras de vuelta a la Tierra donde podamos ponerlas en un laboratorio y podemos aplicar cada elemento de la tecnología contra esas muestras para determinar si hubo, o no, vida alguna vez. la superficie de Marte “.

Otros dos aterrizadores de la NASA también están operando en Marte: el InSight de 2018 y el rover Curiosity de 2012. Otras seis naves espaciales están explorando el planeta desde la órbita: tres de EE. UU., Dos de Europa y una de la India.

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