Los satélites que se amontonan en órbitas terrestres bajas provocan preocupaciones de colisión

Los satélites que se amontonan en órbitas terrestres bajas provocan preocupaciones de colisión

En un discurso, el vicepresidente Pence elogió el esfuerzo y dijo: “El presidente Trump sabe que un entorno espacial estable y ordenado es fundamental para la fortaleza de nuestra economía y la resistencia de nuestros sistemas de seguridad nacional”.

Pero desde entonces, la directiva, conocida como Directiva de Política Espacial-3, no ha ido a ninguna parte, sumida en una batalla burocrática en Washington sobre qué agencia sería la más adecuada para la misión. La administración Trump argumenta que el Departamento de Comercio está mejor ubicado para fomentar la creciente industria espacial comercial, incluidos los servicios satelitales, la fabricación, el turismo espacial y más, al tiempo que aprovecha la nueva tecnología para rastrear artículos en órbita.

Sin embargo, algunos miembros del Congreso piensan que la responsabilidad debería recaer en la Administración Federal de Aviación, extendiendo la jurisdicción de esa agencia desde los cielos hasta el espacio.

El callejón sin salida ha dejado al Pentágono no solo para rastrear escombros espaciales y satélites, sino también para advertir a gobiernos y empresas privadas de todo el mundo de una posible colisión, como lo ha hecho durante años. Es un trabajo que no quiere, y que la Casa Blanca no quiere que tenga.

No está claro cuándo, o si, el logjam se romperá.

Un portavoz del Consejo Espacial Nacional dijo que encontrar plenamente la Oficina de Comercio Espacial “sigue siendo una prioridad” para “abordar el crecimiento emergente de grandes constelaciones en órbita terrestre baja y sentar las bases para la gestión del tráfico espacial futuro”.

Otros son menos optimistas de que se establezca dicha oficina.

“Para empezar, las probabilidades de que se introdujera una legislación este año, en un año electoral, sobre un tema de baja prioridad política”, dijo Brian Weeden, director de planificación de programas en el Fundación Secure World, un grupo de expertos. “Y luego tuvimos una pandemia”.

A medida que avanza el debate, la cantidad de satélites que se lanzan a la órbita continúa creciendo dramáticamente, lo que aumenta la posibilidad de más colisiones y más escombros que a su vez amenazarían a otros satélites que se utilizan para advertencias de misiles, GPS, televisión, comunicaciones y más.

Al menos cuatro compañías están avanzando con planes de instalar constelaciones de miles de satélites que transmitirán Internet a los aproximadamente 4 mil millones de personas sin acceso a banda ancha. En los próximos 10 años, más de 50,000 satélites podrían lanzarse a la órbita, en comparación con los pocos miles actualmente en operación hoy, según Analytical Graphics Inc., o AGI, una compañía con sede fuera de Filadelfia que construye software para rastrear naves espaciales y escombros en espacio. Eso es además de la basura que flota por allí. El Pentágono rastrea alrededor de 22,000 piezas de escombros más grandes que aproximadamente cuatro pulgadas, pero los científicos dicen que hay casi 1 millón más grande que media pulgada.

AGI estima que en los próximos 10 años, podría haber hasta 404 colisiones y 17 millones de llamadas cerradas en las órbitas más congestionadas. Rastrear todos esos objetos y emitir advertencias es demasiado para que el Pentágono lo maneje, y fuera de su tarea principal de defender a la nación. Algunos expertos creen que una agencia civil podría ser más experta en mantenerse al día con la demanda y comunicarse mejor con empresas privadas y gobiernos extranjeros, aunque el Pentágono continuará monitoreando la actividad espacial.

“Es más fácil para el Departamento de Comercio aprovechar la tecnología comercial u otra tecnología moderna que para el Pentágono”, dijo Weeden. Llamó al sistema de seguimiento actual del Pentágono como “anticuado”.

“Era un gran sistema hace 30 años, e hizo el trabajo para el que fue diseñado”, dijo Paul Graziani, CEO de AGI, en una entrevista. “Sin embargo, el problema se ha movido durante décadas para ser un problema mucho más difícil de lo que el sistema fue diseñado para manejar”.

Actualmente, las empresas necesitan demostrar que sus satélites individuales no causarán colisiones para obtener la aprobación de la FCC, dijo Weeden, pero algunos expertos quieren regulaciones adicionales que se extiendan a las constelaciones en su conjunto.

Mientras tanto, Amazon también tiene planes para desplegar una gran constelación como parte de un programa que llama Kuiper. Este mes, el presidente de la FCC, Ajit Pai escribió en Twitter que la agencia probablemente aprobaría la solicitud de la empresa “con condiciones”. (El fundador y director ejecutivo de Amazon, Jeff Bezos, es dueño de The Washington Post).

Otra compañía, OneWeb, tiene la intención de lanzar cientos de satélites para el servicio de banda ancha, a pesar de una declaración de quiebra que llevó a su adquisición por parte del gobierno británico y una compañía india.

Con toda esa actividad, los analistas dicen que el gobierno de los EE. UU. Necesita moverse rápido para poder mantenerse al día y establecer políticas que el resto del mundo pueda seguir.

“Una colisión entre dos satélites podría tener un impacto catastrófico en el entorno espacial en los siglos venideros”, dijo Pai recientemente.

En abril, la FCC, que durante el año pasado aprobó unos 13,000 nuevos satélites para su lanzamiento, actualizó sus reglas que rigen los desechos orbitales por primera vez desde 2004. Los solicitantes de satélites ahora deben proporcionar valores numéricos para el riesgo de colisión y demostrar cómo se eliminarán sus satélites al final de sus misiones, así como realizar actualizaciones al diseño que ayudarían a evitar colisiones.

Si bien las actualizaciones de las reglas son un buen paso adelante, “aún hay más por hacer”, dijo el Comisionado de la FCC Jessica Rosenworcel dijo en abril. La comisión consideró endurecer una regla que permite que un satélite permanezca en órbita hasta 25 años después de que termine su misión, un marco de tiempo que muchos piensan que es demasiado largo. Pero finalmente, la comisión no hizo ningún cambio.

“Esta regla simplemente no tiene sentido en el entorno orbital actual”, dijo Rosenworcel.

Los escombros engendran más escombros y las colisiones, dicen los funcionarios, son inevitables y pueden infligir daños graves. En órbita, los objetos viajan a una velocidad inmensa: la Estación Espacial Internacional, por ejemplo, zumba alrededor de la Tierra a 17,500 mph. Entonces, incluso algo del tamaño de un maní puede causar un daño tremendo.

En una de las áreas más congestionadas, de aproximadamente 430 a 560 millas de altura, “hay suficientes desechos orbitales generados por humanos … para crear más desechos incluso si no se lanzaron nuevos satélites”, dijo Weeden a un comité del Congreso este año.

Las colisiones catastróficas podrían ocurrir entre cada cinco a siete años, dijo.

El primer accidente de satélite ocurrió en 2009, cuando un satélite ruso muerto colisionó con un satélite de comunicaciones operado por Iridium, creando casi 2,000 piezas de escombros de al menos cuatro pulgadas de diámetro y miles de piezas más pequeñas. Gran parte de los escombros permanecerán en órbita en los años venideros, cada uno una amenaza para otras naves espaciales.

Este año, dos satélites muertos Casi chocó. Si lo hubieran hecho, habría creado otro campo de escombros que podría haber amenazado a otros satélites. Y con el lanzamiento de más satélites, la posibilidad de más llamadas cercanas y colisiones solo aumentará.

“Vamos a ver un crecimiento exponencial aún más pronunciado en el número de llamadas cerradas”, dijo Todd Harrison, analista aeroespacial del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. “No podemos permitirnos tener más colisiones porque produce desechos de larga duración que, en última instancia, podrían limitar nuestra capacidad de usar esta parte del espacio. Podría tener consecuencias económicas de largo alcance, así como consecuencias estratégicas si arruinamos esa área de espacio que utilizamos para la seguridad “.

Una de las razones por las que la administración Trump se movió de manera tan agresiva para formar la Fuerza Espacial, la rama más nueva de las fuerzas armadas, fue para defender los activos estadounidenses en el espacio, que se utilizan para el reconocimiento, para guiar municiones de precisión y comunicaciones. Pero la Fuerza Espacial no quiere estar en el negocio de advertir a las compañías y gobiernos cada vez que uno de sus satélites se acerca incómodamente a otro.

“No quieren estar en el negocio de hacer advertencias para todos en el mundo”, dijo Harrison. “Esa no es una función militar”.

Para transferir esa autoridad al Departamento de Comercio, como lo solicitó la administración Trump hace dos años, el Congreso tendría que asignar fondos y otorgar a la agencia la autorización para hacerlo.

Sin embargo, SpaceX se está moviendo rápidamente y dice que podría comenzar a ofrecer servicios de Internet desde su constelación Starlink en los Estados Unidos en Canadá este año, mientras “se expande rápidamente a una cobertura casi global del mundo poblado para 2021”.

En una discusión con periodistas a fines del año pasado, Gwynne Shotwell, presidenta y directora de operaciones de SpaceX, dijo que Starlink podrá atender áreas remotas a las que la fibra no ha llegado.

“¿A alguien le gusta su Internet?” ella dijo. “¿Nadie? ¿Nadie? No ¿Alguien que paga menos de 80 dólares al mes por un mal servicio …? No. Bien, ahí vamos. Por eso vamos a tener éxito “.

La compañía ha dicho que ha tomado medidas para garantizar que sus nuevos satélites no exacerben el problema de los escombros. Los satélites están equipados con propulsores y pueden “realizar maniobras de forma autónoma para evitar colisiones con escombros espaciales y otras naves espaciales”, dijo la compañía. “Esta capacidad reduce el error humano, lo que permite un enfoque más confiable para evitar colisiones”.

Al final de sus vidas, los satélites saldrían de la órbita y arderían en la atmósfera. Y si esos sistemas de propulsión no funcionan, caerán automáticamente de la órbita dentro de uno a cinco años, dijo la compañía, significativamente más rápido que los 25 años actualmente permitidos.

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