Marte está a punto de ser invadido por robots del planeta Tierra

Marte está a punto de ser invadido por el planeta Tierra, a lo grande.

Tres países, Estados Unidos, China y los Emiratos Árabes Unidos, están enviando naves espaciales no tripuladas al Planeta Rojo en una sucesión rápida a partir de esta semana, en el mayor esfuerzo aún por buscar signos de vida microscópica antigua mientras exploran el lugar para futuros astronautas. .

Estados Unidos, por su parte, está enviando un rover de seis ruedas del tamaño de un automóvil, llamado Perseverance, para recolectar muestras de rocas que serán traídas a la Tierra para su análisis en aproximadamente una década.

“En este momento, más que nunca, ese nombre es tan importante”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine mientras se realizaban los preparativos en medio del brote de coronavirus, que mantendrá la lista de invitados de lanzamiento al mínimo.

Cada nave espacial viajará más de 483 millones de kilómetros antes de llegar a Marte el próximo febrero. Se necesitan seis a siete meses, como mínimo, para que una nave espacial salga más allá de la órbita de la Tierra y se sincronice con la órbita más distante de Marte alrededor del sol.

Los científicos quieren saber cómo era Marte hace miles de millones de años cuando tenía ríos, lagos y océanos que podrían haber permitido que florecieran organismos simples y pequeños antes de que el planeta se transformara en el árido y desértico mundo invernal que es hoy.

“Tratar de confirmar que la vida existió en otro planeta es una tarea difícil. Tiene una carga de prueba muy alta”, dijo el científico del proyecto Perseverance, Ken Farley de Caltech en Pasadena, California.

Los lanzamientos casi simultáneos no son una coincidencia.

Los tres lanzamientos casi simultáneos no son una coincidencia: el momento está dictado por la apertura de una ventana de un mes en la que Marte y la Tierra están en alineación ideal en el mismo lado del sol, lo que minimiza el tiempo de viaje y el uso de combustible. Dicha ventana se abre solo una vez cada 26 meses.

Marte ha ejercido durante mucho tiempo un poderoso control sobre la imaginación, pero ha demostrado ser el cementerio de numerosas misiones. Las naves espaciales explotaron, se incendiaron o aterrizaron, con una tasa de bajas durante las décadas superior al 50 por ciento. El último intento de China, en colaboración con Rusia en 2011, terminó en un fracaso.

Marte está a punto de ser invadido por robots del planeta Tierra
China prueba las capacidades de desplazamiento, evitación de obstáculos y desaceleración de su módulo de aterrizaje en Marte en 2019. China lanzará su vehículo explorador y un orbitador en algún momento alrededor del 23 de julio de 2020, en una misión llamada Tianwen, o Preguntas para el cielo. (Andy Wong / The Associated Press)

Solo los EE. UU. Han puesto con éxito una nave espacial en Marte, haciéndolo ocho veces, comenzando con los Vikingos gemelos en 1976. Dos aterrizadores de la NASA ahora operan allí, InSight y Curiosity. Otras seis naves espaciales están explorando el planeta desde la órbita: tres estadounidenses, dos europeos y uno de la India.

Los Emiratos Árabes Unidos y China están buscando unirse al club de élite.

La nave espacial de los EAU, llamada Amal, que es árabe para Hope, es un orbitador que se lanzará desde Japón el miércoles, hora local, en lo que será la primera misión interplanetaria del mundo árabe. La nave espacial, construida en colaboración con la Universidad de Colorado Boulder, llegará a Marte en el año en que los EAU marquen el 50 aniversario de su fundación.

“Los EAU querían enviar un mensaje muy fuerte a la juventud árabe”, dijo el gerente del proyecto, Omran Sharaf. “El mensaje aquí es que si los EAU pueden llegar a Marte en menos de 50 años, entonces puedes hacer mucho más … Lo bueno del espacio, establece los estándares realmente altos”.

Controlada desde Dubai, la estación meteorológica celestial se esforzará por alcanzar una órbita marciana excepcionalmente alta de 22,000 kilómetros por 44,000 kilómetros para estudiar la atmósfera superior y monitorear el cambio climático.

NASA apunta a aterrizar en el cráter Jezero

China será el próximo, con el vuelo de un rover y un orbitador alrededor del 23 de julio; Los funcionarios chinos no están divulgando mucho. La misión se llama Tianwen, o Preguntas para el cielo.

Mientras tanto, la NASA apunta a un lanzamiento el 30 de julio desde Cabo Cañaveral.

La perseverancia se establece en un antiguo delta del río y lago conocido como Jezero Crater, no tan grande como el lago Okeechobee de Florida. El rover mucho más pequeño de China buscará un objetivo más fácil y plano.

Para llegar a la superficie, ambas naves espaciales tendrán que sumergirse a través de los brumosos cielos rojos de Marte en lo que se ha denominado “siete minutos de terror”, la parte más difícil y arriesgada de poner naves espaciales en el planeta.

El cráter Jezero está lleno de rocas, acantilados, dunas de arena y depresiones, cualquiera de las cuales podría terminar la misión de Perseverancia. La nueva orientación y la tecnología de activación de paracaídas ayudarán a alejar la embarcación de los peligros. Los controladores terrestres estarán indefensos, dados los 10 minutos que tardan las transmisiones de radio en viajar en un solo sentido entre la Tierra y Marte.

Busca pistas de vida

El cráter Jezero vale los riesgos, según los científicos que lo eligieron en más de 60 sitios potenciales.

Donde había agua, y Jezero aparentemente estaba al ras con ella hace 3.500 millones de años, puede haber habido vida, aunque probablemente solo era una vida microbiana simple, que tal vez existía en una película viscosa en el fondo del cráter. Pero esos microbios pueden haber dejado marcas reveladoras en las capas de sedimentos.

Marte está a punto de ser invadido por robots del planeta Tierra
El rover Perseverance de la NASA, visto en una ilustración, está listo para aterrizar en un antiguo delta del río y un lago conocido como Jezero Crater para buscar rocas con firmas de vida. (NASA / JPL-Caltech)

La perseverancia buscará rocas que contengan tales firmas biológicas, si existen.

Perforará en las rocas más prometedoras y almacenará medio kilogramo de muestras en docenas de tubos de titanio que eventualmente serán traídos por otro rover. Para evitar que los microbios de la Tierra contaminen las muestras, Adam Stelzner, ingeniero jefe de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, garantiza que los tubos estén súper esterilizados y garantizados sin gérmenes.

“Sí, estoy apostando mi reputación”, dijo.

1er helicóptero en Marte

Mientras merodea por la superficie, Perseverance, así como el rover de China, mirarán hacia abajo, utilizando el radar para localizar cualquier piscina subterránea de agua que pueda existir. La perseverancia también lanzará un helicóptero delgado de 1.8 kilogramos que será el primer helicóptero en volar en otro planeta.

Las cámaras de Perseverance grabarán videos en color del descenso del rover, proporcionando la primera mirada de la humanidad a un paracaídas que se abre en Marte, mientras que los micrófonos capturan los sonidos.

El rover también intentará producir oxígeno a partir del dióxido de carbono en la delgada atmósfera marciana. Algún día, los astronautas en Marte podrían usar oxígeno extraído para respirar y para hacer propulsor de cohetes.

La NASA quiere devolver a los astronautas a la luna para 2024 y enviarlos desde allí a Marte en la década de 2030. Con ese fin, la agencia espacial está enviando muestras de material de trajes espaciales con Perseverance para ver cómo se enfrentan al duro entorno marciano.

La cuenta para la misión de Perseverance, que incluye el vuelo y un mínimo de dos años de operaciones en Marte, está cerca de los $ 3 mil millones de dólares. El proyecto de los EAU cuesta US $ 200 millones, incluido el lanzamiento, pero no las operaciones de la misión. China no ha revelado sus costos. Europa y Rusia abandonaron los planes de enviar un rover en busca de vida a Marte este verano después de retrasarse en las pruebas y luego ser golpeado por COVID-19.

La misión de la perseverancia es vista por la NASA como una forma comparativamente de bajo riesgo de probar parte de la tecnología que se necesitará para enviar humanos al Planeta Rojo y llevarlos a casa de manera segura.

“Es una locura para mí llamarlo de bajo riesgo porque hay mucho trabajo duro y miles de millones de dólares”, dijo Farley. “Pero en comparación con los humanos, si algo sale mal, te alegrará que lo hayas probado en medio kilogramo de roca en lugar de en los astronautas”.

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