La primera Miss Universo negra se convirtió en un ícono nacional en Trinidad

Cuando Janelle “Penny” Commissiong se convirtió en Miss Universo en 1977, el mundo se sentó y se dio cuenta.

Commissiong, de la pequeña isla de Trinidad, fue la primera Miss Universo negra, una señal de esperanza y algo que se celebra mucho más allá de los círculos de concursos.

La residente de Toronto (y ex reportera de entretenimiento de Much / City) Nadine Ramkisson, una compañera trinitense, nos puso en contacto con Commissiong para escuchar sus pensamientos sobre la actual división racial en Estados Unidos.

Contactada por teléfono el viernes, Commissiong dijo que está sorprendida por lo que está sucediendo en los Estados Unidos.

“El incidente de George Floyd fue una tormenta perfecta, para que el mundo vea y comprenda que estos cambios deben hacerse”, dijo.

“Sin George Floyd, no habríamos visto todo lo demás que ha sucedido en los últimos meses, ni habríamos entendido lo que está en la raíz de algunas partes de Estados Unidos”.

“Es un tema que ha afectado a todo el mundo, con protestas en todas partes, donde haya personas de color”.

La elegante Commissiong no experimentó un racismo manifiesto hasta que entró en el circuito del concurso de belleza. Todo comenzó como una forma de publicitar el negocio de la moda que iba a abrir en Trinidad, donde acababa de regresar después de vivir en los Estados Unidos y estudiar en el Instituto de Tecnología de la Moda de Manhattan.

“Acababa de mudarme a Trinidad, así que lo hice para ascender. No había estado allí durante algunos años y quería que la gente supiera quién era. Entré en un concurso local sin ninguna expectativa “.

Y ella ganó. A partir de ahí, su viaje al concurso Miss Universo, celebrado ese año en la República Dominicana, estaba en marcha.

“Solo cuando llegamos allí me di cuenta de que realmente estaba en una competencia”, dijo, riendo. “Nunca antes había estado en un escenario. Ver el espíritu competitivo en torno a la belleza fue muy interesante “.

Los medios internacionales asistieron, y todos los días los periódicos tenían una portada con un concursante u otro.

“Excepto que nunca vimos a un concursante negro en la portada”, recuerda Commissiong. “No nos estábamos viendo en los periódicos en absoluto. Supusimos que estábamos allí solo para inventar los números.

“Nunca antes en mi vida había sentido el segundo lugar o la segunda clase, así que todo eso era nuevo para mí”.

Toda la noción de una “industria” de belleza también era nueva para ella. Había muchos obstáculos en su año como Miss Universo.

“Una persona de color no era una belleza típica”, dijo. La chaperona principal para los ganadores del concurso estaba muy triste porque una mujer negra había ganado a una Miss USA blanca.

“Un día me dijo:” Janelle, no pienses que eres la chica más hermosa del mundo “. Me puse de pie rápidamente y respondí:” ¡La organización para la que trabajas me dijo que sí! “

Irónicamente, el reinado de Commissiong terminó cuando le pasó la corona a Miss Sudáfrica, en el apogeo del apartheid.

Finalmente abrió su negocio de ropa, pero después de la muerte de su esposo, Commissiong se hizo cargo de su negocio de construcción de botes. Ese fue un gran obstáculo, ya que el negocio era 100% masculino, todos los artesanos y todos los clientes, y nadie pensó que una “reina de belleza” pudiera manejarlo.

Ella lo hizo, sin embargo.

“Era una industria hostil, pero con los años creo que me gané su respeto”.

Ser la reina de belleza ha sido un poco un arma de doble filo, dice Commissiong, pero siempre se ha sentido orgullosa de representar a Trinidad.

Ella es un ícono en su país. Su victoria en el concurso puso a Trinidad y Tobago en el mapa, y ha sido honrada al tener su imagen en los sellos postales de la nación.

Recientemente, una calle principal en Puerto España fue renombrada para ella; Trinidad y Tobago se independizó de Gran Bretaña en la década de 1960, por lo que nombrar una calle en honor a alguien local, dice la modesta Comisión, “puede ayudar a los jóvenes que vienen a tener una idea de nuestra historia”.

Ella nunca tuvo aspiraciones políticas?

“¡De ningún modo!” Ella se ríe de nuevo. “Gracias a Dios que fui demasiado inteligente para eso”.

lbraun@postmedia.com

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