¿Es la esperanza o la exageración de la ‘revolución’ de la tecnología del hidrógeno?

Las excavadoras ahora son uno de los tipos de vehículos que funcionan con hidrógeno
Las excavadoras ahora son uno de los tipos de vehículos que funcionan con hidrógeno

En su discurso sobre la recuperación económica planificada, el primer ministro dijo que la tecnología del hidrógeno es un área donde el Reino Unido lidera el mundo. Espera que cree empleos limpios en el futuro. ¿Pero es la revolución del hidrógeno esperanza o bombo?

El cavador con el cubo de dientes largos muerde una pila de piedras, se inclina hacia arriba y flexiona su robusto brazo mecánico.

Gira, extiende el brazo y arroja su carga sobre el duro terreno de una cantera de Staffordshire.

Es una bestia de máquina y desde el frente parece una excavadora normal.

Pero desde la parte posterior se puede ver que su tanque lleno de diesel sucio ha sido reemplazado por una celda de combustible de hidrógeno.

La excavadora es la última de una generación de vehículos propulsados ​​por el elemento más ligero de la Tierra.

El compendio de vehículos impulsados ​​por hidrógeno ahora se extiende desde excavadoras hasta micro taxis, camiones, barcos, camionetas, autobuses de una sola plataforma y ahora autobuses de dos pisos, e incluso aviones pequeños.

Funciona haciendo reaccionar hidrógeno con oxígeno en una celda de combustible para generar electricidad. La única emisión directa es el agua.

Hablando de una revolución

Entonces, por fin, la tan esperada revolución del hidrógeno está aquí. ¿O es eso?

A principios de la década de 2000, los partidarios del hidrógeno pensó que dominaría el mercado de automóviles limpios.

Pero la prometida “autopista del hidrógeno” nunca se materializó, por un par de razones cruciales.

En primer lugar, la energía de hidrógeno necesitaba una nueva infraestructura, mientras que los autos de batería rivales podían cargarse de la red eléctrica casi ubicua.

En segundo lugar, las baterías de alta potencia en ese momento ya estaban muy avanzadas para otros usos, como las computadoras, pero el hidrógeno no.

Así que el hidrógeno perdió la batalla frontal por el automóvil. Pero ahora está de vuelta en el marco del tipo de tareas de transporte, industria y calefacción que las baterías están luchando por cumplir.

Tome nuestra gran excavadora mecánica, un prototipo de JCB. Tiene un pequeño primo que funciona con baterías, lo suficientemente pequeño como para atravesar una puerta y trabajar en un edificio.

Pero JCB dice que la gran excavadora necesitaría una batería que pesara cinco toneladas, y tardaría horas en repostar. El hidrógeno, por otro lado, es más liviano que el aire y tarda minutos en llenar un tanque.

Los camiones caen en la misma categoría que las excavadoras: a veces la batería es tan pesada como la carga útil.

Hamacas dobles

Lo mismo se aplica a los autobuses, y la familia Bamford, propietaria de JCB, dice que tiene pedidos de 80 autobuses de dos pisos de su fábrica Wrightbus en Ballymena en Irlanda del Norte.

Eso todavía deja el problema de la infraestructura de carga, pero eso se puede resolver proporcionando bombas de hidrógeno en las autopistas para camioneros de larga distancia.

Autobuses de hidrógeno
Autobuses de hidrógeno

La misma red podría alimentar baterías híbridas y automóviles de hidrógeno del futuro y prescindir de la necesidad de baterías cada vez más pesadas en los automóviles enchufables.

Los autobuses podrían usar hidrógeno almacenado en depósitos en tanques revestidos de Kevlar para mayor seguridad.

Los temores del pasado de la explosión de los tanques de hidrógeno han sido abordados por el advenimiento de tanques revestidos con Kevlar y mecanismos de liberación de hidrógeno en caso de que el tanque sea golpeado.

Despegando

Los aeropuertos también podrían almacenar hidrógeno, y el primer vuelo de prueba de un avión eléctrico en el Reino Unido en la Universidad de Cranfield recientemente fue alimentado por una celda de combustible de hidrógeno.

Hay, perdone el juego de palabras, una cabeza de vapor que se acumula sobre el hidrógeno. Alemania avanza con una red de estaciones de servicio y un tren de hidrógeno. Está invirtiendo E7 mil millones en un intento por dominar el mercado del hidrógeno.

La Comisión de la UE quiere una porción de la acción también.

Los trenes de hidrógeno también están siendo probados
Los trenes de hidrógeno también están siendo probados

El sitio web Euractiv informó que planea publicar una estrategia de hidrógeno pronto. Un borrador filtrado hizo surgir la idea de convertir al euro en la moneda para los intercambios internacionales de hidrógeno, como lo es el dólar estadounidense para el petróleo.

El gobierno del Reino Unido también tiene la intención de anunciar una estrategia de hidrógeno antes de que el Parlamento cierre durante el verano, como parte de su paquete de recuperación económica.

Las reprensiones indican que el Reino Unido perdió la batalla por la tecnología de la batería con China, por lo que no debe dejar escapar al carro del hidrógeno. Su comité sobre cambio climático aconseja al gobierno que inicie ensayos a gran escala a principios de la década de 2020.

De hecho, dentro de unas semanas a partir de ahora, Primer tren de hidrógeno de Gran Bretaña – desarrollado por la Universidad de Birmingham – se probará en pistas regulares.

Cómo funciona un tren de cero emisiones
Cómo funciona un tren de cero emisiones

Entonces parece que el hidrógeno finalmente lo ha logrado. Pero no tan rápido … porque de ninguna manera es sin problemas.

Actualmente, casi todo el hidrógeno vendido en el Reino Unido se produce separándolo del gas natural. Pero eso es costoso y emite mucho dióxido de carbono que calienta el planeta.

El problema puede abordarse capturando el CO2 en un centro de producción de hidrógeno y luego enterrándolo con captura y almacenamiento de carbono. Pero eso aumentará aún más el costo.

La alternativa es inherentemente limpia, pero muy costosa. Implica utilizar el excedente de electricidad renovable, como cuando sopla el viento por la noche, para separar el hidrógeno del agua utilizando una pila de combustible.

Células tontas?

El proceso es derrochador porque implica convertir la electricidad en un gas y luego volverla a generar electricidad, una confusión de dos pasos rechazada por el jefe de automóviles de Tesla, Elon Musk, como “asombrosamente tonta”. “Células tontas”, las llama.

Pero los amantes del hidrógeno creen que la futura red eléctrica producirá tanta energía barata fuera del pico que necesitaremos encontrar otros usos para ella. Y esperan ver que el costo de las celdas de combustible se desplome siguiendo el ejemplo de la energía eólica marina.

Elon Musk ha sido desdeñoso sobre la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno
Elon Musk ha sido desdeñoso sobre la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno

Ciertamente, los acontecimientos recientes han favorecido el avance del hidrógeno. Cuando el Reino Unido tenía un objetivo de recortes de carbono del 80% para 2050, eso dejaba margen para que las formas contaminantes de combustible absorbieran el 20% restante del “presupuesto” de carbono.

Ahora se acepta ampliamente que las casas con sistemas de calefacción con bajas emisiones de carbono, como los intercambiadores de calor, necesitarán un impulso en una ola de frío de otra fuente, y eso se parece cada vez más al hidrógeno.

Los ensayos ya están en marcha utilizando hidrógeno mezclado con gas natural en la Universidad de Keele.

Y, dependiendo de cuánto apoyo reciba del gobierno, parece que una tecnología que perdió su batalla clave contra los autos de batería hace dos décadas todavía encontrará un lugar en la economía de cero carbono del mañana.

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