Cómo la cámara digital transformó nuestro concepto de historia

Para un inventor, el desafío principal puede ser técnico, pero a veces es el momento lo que determina el éxito. Steven Sasson tenía el talento técnico, pero desarrolló su prototipo para una cámara totalmente digital un par de décadas antes.

Se utilizó un CCD de Fairchild en el primer prototipo de cámara digital de Kodak

Era 1974, y Sasson, un joven ingeniero eléctrico de Eastman Kodak Co., en Rochester, Nueva York, estaba buscando un uso para el nuevo dispositivo de carga acoplada tipo 201 de Fairchild Semiconductor. Su jefe le sugirió que intentara usar el CCD de 100 por 100 píxeles para digitalizar una imagen. Entonces, Sasson construyó una cámara digital para capturar la foto, almacenarla y luego reproducirla en otro dispositivo.

La cámara de Sasson era un conjunto de componentes. Recuperó la lente y el mecanismo de exposición de una cámara de cine Kodak XL55 para servir como pieza óptica de su cámara. El CCD capturaría la imagen, que luego sería ejecutada a través de un convertidor analógico a digital de Motorola, almacenado temporalmente en una matriz DRAM de una docena de chips de 4.096 bits, y luego transferida a una cinta de audio que se ejecuta en una grabadora de cassette de datos Memodyne portátil . La cámara pesaba 3,6 kilogramos, funcionaba con 16 pilas AA y era aproximadamente del tamaño de una tostadora.

Después de trabajar con su cámara durante un año, Sasson decidió el 12 de diciembre de 1975 que estaba listo para tomar su primera foto. La técnica de laboratorio Joy Marshall acordó posar. La foto tardó unos 23 segundos en grabarse en la cinta de audio. Pero cuando Sasson la reprodujo en la computadora del laboratorio, la imagen era un desastre, aunque la cámara podía reproducir sombras que eran claramente oscuras o claras, cualquier cosa en el medio parecía estática. Así que el cabello de Marshall se veía bien, pero le faltaba la cara. Echó un vistazo y dijo: “Necesita trabajo”.

Sasson continuó mejorando la cámara, capturando imágenes impresionantes de diferentes personas y objetos alrededor del laboratorio. Él y su supervisor, Garreth Lloyd, recibieron Patente de los Estados Unidos Núm. 4.131.919 para una cámara fija electrónica en 1978, pero el proyecto nunca fue más allá de la etapa de prototipo. Sasson estimó que la resolución de la imagen no sería competitiva con la fotografía química hasta algún momento entre 1990 y 1995, y eso fue suficiente para que Kodak arruinara el proyecto.

La fotografía digital tardó casi dos décadas en despegar

Mientras que Kodak decidió retirarse de la fotografía digital, otras compañías, incluidas Sony y Fuji, continuó avanzando. Después de que Sony presentó el Mavica, una cámara electrónica analógica, en 1981, Kodak decidió reiniciar su esfuerzo de cámara digital. Durante los años 80 y 90, las compañías realizaron mejoras incrementales, lanzando productos que se vendieron a precios astronómicos y encontraron audiencias limitadas.[ParaunresumendeestosesfuerzosinicialesverTeklaSPerry’s[ForarecapoftheseearlyeffortsseeTeklaSPerry’s[ParaunresumendeestosesfuerzosinicialesverTeklaSPerry’s[ForarecapoftheseearlyeffortsseeTeklaSPerry’sEspectro IEEE artículo, “Fotografía digital: el poder de los píxeles. ”]

Luego, en 1994, Apple presentó la QuickTake 100, la primera cámara digital por menos de US $ 1,000. Fabricado por Kodak para Apple, tenía una resolución máxima de 640 por 480 píxeles y solo podía almacenar hasta ocho imágenes a esa resolución en su tarjeta de memoria, pero se consideraba el avance en el mercado de consumo. El año siguiente se presentó la QuickTake 150 de Apple, con compresión de imagen JPEG, y la QV10 de Casio, la primera cámara digital con pantalla LCD incorporada. También fue el año en que expiró la patente original de Sasson.

La fotografía digital realmente se convirtió en un fenómeno cultural cuando el Kyocera VisualPhone VP-210, el primer teléfono celular con cámara incorporada, debutó en Japón en 1999. Tres años después, se introdujeron teléfonos con cámara en los Estados Unidos. Las primeras cámaras de teléfonos móviles carecían de la resolución y la calidad de las cámaras digitales independientes, a menudo tomando fotografías distorsionadas de ojo de pez. A los usuarios no parecía importarles. De repente, sus teléfonos ya no eran solo para hablar o enviar mensajes de texto. Eran para capturar y compartir imágenes.

El aumento de las cámaras en los teléfonos condujo inevitablemente a una disminución de las cámaras digitales independientes, cuyas ventas alcanzaron su punto máximo en 2012. Lamentablemente, la ventaja inicial de Kodak en la fotografía digital no impidió la eventual bancarrota de la compañía, como cuenta Mark Harris en su 2014 Espectro artículo “El bajo nivel de la cartera de patentes de Kodak. ” Aunque todavía hay un mercado para cámaras réflex profesionales y de lente única, la mayoría de las personas ahora confían en sus teléfonos inteligentes para tomar fotografías, y mucho más.

Cómo una tecnología puede cambiar el curso de la historia

La naturaleza transformadora de la invención de Sasson no puede ser exagerada. Los expertos estiman que las personas tomarán más de 1,4 billones de fotografías en 2020. Compara eso con 1995, el año en que expiró la patente de Sasson. Esa primavera, un grupo de historiadores se reunió para estudiar los resultados de una encuesta sobre los sentimientos de los estadounidenses sobre el pasado. Un cuarto de siglo después, dos de las preguntas de la encuesta se destacan:

  • Durante los últimos 12 meses, ¿ha visto fotografías con familiares o amigos?

  • Durante los últimos 12 meses, ¿ha tomado fotografías o videos para preservar los recuerdos?

En la encuesta nacional de casi 1,500 personas, el 91 por ciento de los encuestados dijeron que habían mirado fotografías con familiares o amigos y el 83 por ciento dijeron que habían tomado una fotografía:en el año pasado. Si la encuesta se repitiera hoy, esos números seguramente serían aún más altos. Sé que he tomado docenas de fotos solo en la última semana, la mayoría de mi cachorro ridículamente lindo. Gracias a la ubicuidad de las cámaras de teléfonos inteligentes de alta calidad, el almacenamiento digital barato y las redes sociales, todos tomamos y compartimos fotos todo el tiempo, el postre digno de Instagram de anoche; una selfie con tu mejor amiga; el lugar donde estacionaste tu auto.

Entonces, ¿todos estos momentos capturados, estos recuerdos personales, son parte de la historia? Eso depende de cómo defina la historia.

Para Roy Rosenzweig y David Thelen, dos de los historiadores que lideraron la encuesta de 1995, la idea misma de la historia estaba cambiando. En ese momento, los expertos criticaban la ignorancia de los estadounidenses sobre los acontecimientos pasados, y los historiadores profesionales se retorcían de manos sobre el analfabetismo histórico del público.

En lugar de centrarse en lo que la gente no lo hizo Sabes, Rosenzweig y Thelen se propusieron cuantificar cómo pensaban las personas sobre el pasado. Publicaron sus resultados en el libro de 1998. La presencia del pasado: usos populares de la historia en la vida estadounidense (Columbia University Press). Este estudio innovador fue anunciado por historiadores, aquellos que trabajan en entornos académicos, así como aquellos que trabajan en museos y otras instituciones públicas, porque les ayudó a pensar en la comprensión del público de su campo.

Poco sabían Rosenzweig y Thelen que toda la disciplina de la historia estaba a punto de ser interrumpida por una gran cantidad de tecnologías. La cámara digital fue solo el comienzo.

Por ejemplo, un poco más de un tercio de los encuestados dijeron que habían investigado sus antecedentes familiares o habían trabajado en un árbol genealógico. Ese tipo de actividad se hizo mucho más fácil al año siguiente, cuando Paul Brent Allen y Dan Taggart lanzaron Ancestry.com, que ahora es una de las bases de datos genealógicas en línea más grandes, con 3 millones de suscriptores y aproximadamente 10 mil millones de registros. Investigar su árbol genealógico ya no significa analizar detenidamente los documentos en la biblioteca local.

Del mismo modo, cuando se realizó la encuesta, el Proyecto Genoma Humano Aún faltaban años para mapear nuestro ADN. Hoy en día, los kits de ADN en el hogar hacen que sea sencillo para cualquier persona ordenar su perfil genético. En el proceso, se revelan secretos familiares y ramas desconocidas en esos árboles genealógicos, lo que complica las historias que las familias podrían contar sobre sí mismas.

Finalmente, la encuesta preguntó si los encuestados habían visto una película o un programa de televisión sobre historia en el último año; cuatro quintos respondieron que sí. La encuesta se realizó poco antes del lanzamiento del 1 de enero de 1995 del Canal Historia, el canal de cable que abrió las compuertas en la televisión de temática histórica. En estos días, los servicios de transmisión permiten a las personas ver atracones de documentales históricos y dramas a pedido.

Hoy, la gente no solo está mirando la historia. Lo están grabando y compartiendo en tiempo real. Recuerde que la cámara digital MacGyvered de Sasson incluía partes de una cámara de cine. A principios de la década de 2000, surgieron teléfonos celulares con grabación de video digital en Japón y Corea del Sur y luego se extendieron al resto del mundo. Al igual que con las primeras cámaras fijas, la calidad inicial del video era deficiente y los límites de memoria mantenían cortos los videos. Pero a mediados de la década de 2000, el video digital se había convertido en una característica estándar en los teléfonos celulares.

A medida que estas tecnologías se vuelven comunes, las fotos y los videos digitales revelan la injusticia y la brutalidad de manera clara y poderosa. A su vez, están reescribiendo la narrativa oficial de la historia. Un video corto tomado por un espectador con un teléfono móvil ahora puede tener más autoridad que un informe gubernamental.

Quizás la mejor manera de pensar en la encuesta de Rosenzweig y Thelen es que captura una instantánea de los hábitos públicos, justo cuando esos hábitos estaban a punto de cambiar irrevocablemente.

Las cámaras digitales también cambiaron la forma en que los historiadores realizan su investigación.

Para los historiadores profesionales, el advenimiento de la fotografía digital ha tenido otras implicaciones importantes. Últimamente ha habido mucha discusión sobre cómo las cámaras digitales en general, y los teléfonos inteligentes en particular, han cambiado la práctica de la investigación histórica. En la reunión anual de 2020 de la American Historical Association, por ejemplo, Ian Milligan, profesor asociado en la Universidad de Waterloo, en Canadá, dio una charla en el que reveló que el 96 por ciento de los historiadores no tienen capacitación formal en fotografía digital y, sin embargo, la gran mayoría usa fotografías digitales ampliamente en su trabajo. Alrededor del 40 por ciento dijo que tomaron más de 2,000 fotografías digitales de material de archivo en su último proyecto. W. Patrick McCray de la Universidad de California, Santa Bárbara, le dijo a un escritor con El Atlántico que él hubiera acumulado 77 gigabytes de documentos digitalizados e imágenes para su último proyecto de libro[unaspectodelcualél[anaspectofwhichhe[unaspectodelcualél[anaspectofwhichherecientemente escribió acerca de Espectro].

Recapitulemos: en los últimos 45 años, Sasson tomó su primera fotografía digital, las cámaras digitales se incorporaron a la corriente principal y luego se integraron en otra tecnología fundamental, el teléfono celular y luego el teléfono inteligente, y la gente comenzó a tomar fotos con abandono, para cualquiera y Cada razón. Y en los últimos 25 años, los historiadores pasaron de pensar que mirar una fotografía en el último año fue un marcador significativo de compromiso con el pasado para compilar gigabytes de imágenes de archivo en pos de su investigación.

Entonces, ¿esas 1,4 billones de fotografías digitales que tomaremos colectivamente este año son parte de la historia? Creo que es útil considerar cómo encajan en la narrativa histórica general. Hace un siglo, nadie, ni siquiera un escritor de ciencia ficción, predijo que alguien tomaría una foto de un estacionamiento para recordar dónde habían dejado su auto. Dentro de un siglo, quién sabe si la gente seguirá haciendo lo mismo. En ese sentido, incluso la fotografía digital más mundana puede servir como memoria personal y como parte del registro histórico.

Una versión abreviada de este artículo aparece en la edición impresa de julio de 2020 como “Born Digital”.

Parte de un serie continua mirando fotografías de artefactos históricos que abarcan el potencial ilimitado de la tecnología.

Sobre el Autor

Allison Marsh es profesor asociado de historia en la Universidad de Carolina del Sur y codirector del Instituto Ann Johnson de Ciencia, Tecnología y Sociedad de la universidad.

Cómo la cámara digital transformó nuestro concepto de historia

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